FRÍOS NÚMEROS: El laberinto de mármol (Capítulo 10)

-Por Roberto Zúñiga T.

1989…EL CANTO DE UNA SIRENA

Amigos de Steelers 360 y Steeler Nation México… En palabras del Poeta Inglés del Siglo XIX John Keats…“Nunca llega a ser coronado por la inmortalidad quien teme ir adonde le conducen voces desconocidas …”

Chuck Noll ha cerrado uno de los capítulos más obscuros de toda su carrera, -errado en las formas-, y en medio de una terrible encrucijada en la que Dan Rooney y él mismo, lo han colocado.   El gran arquitecto enfrenta una difícil disyuntiva… a sus 57 años es ya un experimentado HC con su lugar asegurado en Canton, Ohio… no tiene nada más que demostrar a nadie.  

Con todas las dificultades vividas en los últimos años, la voz más influyente en él le ha pedido, rogado… suplicado dar un paso ya de costado.     Su salud no ha sido la mejor en los últimos dos años y ésta sumamente preocupada por él.   Sin embargo, Chuck Noll es un hombre de principios sumamente orgulloso.   No dejará que el trabajo de su vida sea recordado -al final de su carrera-, como una triste sombra de sus épocas de gloria.   Convence a Marianne que estará bien asumiendo una última reconstrucción del equipo… y -sin importar como termine-, le promete retirarse a más tardar en 1994.

Una cena informal en casa de los Noll a principios de enero reúne a los Greene, a los Dungy a los Kolb y a los Moore a una conversación de sobremesa muy difícil haciendo un balance de las posibilidades de continuar trabajando juntos en el escenario que Dan Rooney les quiere imponer.   Todos son conscientes de que habrá cambios, pero llegan a la conclusión de que estos también deberán ser razonables y justos para con todos.    Trabajan juntos durante algunas semanas armando la estrategia de una nueva reconstrucción que Noll presentará a Dan Rooney en unas semanas más esperando que sea suficiente para que reconsidere su posición con respecto al Staff.

Comenzando el off season, el nuevo proyecto de reconstrucción de Chuck Noll ofrece llegar al playoff en 1990 y a la final de conferencia a más tardar en 1991.   Sin embargo, la principal condición que pone sobre la mesa Dan Rooney para aprobar el proyecto -conservando parte de su actual Staff-, es muy puntual… debe llegar un relevo fresco y con nuevas ideas a todas las Coordinaciones, comenzando por la Defensiva.  

Para Dan Rooney, Tony Dungy no ha podido dar el salto cualitativo a pesar del talento con el que ha contado desde 1982 y podrá continuar en la organización siempre y cuando acepte ceder su puesto a un nuevo DC regresando a hacerse cargo de la formación de los DB´s donde sus logros y méritos son incuestionables.    Del mismo modo, Joe Greene siempre será valorado y respetado por todo lo que ha brindado al equipo, pero su trabajo como DLC ésta condicionado a que el nivel de la línea mejore sustancialmente. 

Quienes definitivamente ya no tienen cabida en el Staff para él son Jed Hodges, LBC quien es cortado por la organización y quien terminará su carrera como entrenador asistente en 1989 para los CLEVELAND BROWNS lo mismo que para Dennis Fitzgerald el ST/DCA quien terminará su carrera profesional en el Football Arena.  También serán cesados el Fitness Coach Walt Evans y el OLC Hal Hunter.

Noll da personalmente la noticia al Staff donde Tony Dungy -categóricamente-, se rehúsa a bajar de rango considerando que su trabajo al frente de la DC ha sido bueno dadas las circunstancias que ha atravesado el equipo en los últimos años.  El mismo agradece la consideración y ofrece su renuncia profundamente agradecido con Chuck Noll por la oportunidad, la confianza y su apoyo durante los últimos años. 

No dura ni cinco minutos sin trabajo cuando le es ofrecido el puesto de Coach de DB´s en los Kansas City Chiefs bajo las órdenes del HC Marty Schottenheimer -quien ha seguido muy de cerca su carrera desde que eran rivales de división al mando de los Cleveland Browns-,  y que está limpiando la casa trayendo también como nuevo RBC a Bruce Arians y como DC/LBC a Bill Cowher.  Tony acepta.    La partida de Dungy, Fitzgerald y Hodges es profunda y sentida en el vestidor, pero abre las puertas a nuevo talento e ideas frescas a las que Chuck Noll no se opondrá en aras de sacar adelante su último proyecto.

Aunque pasa por su mente la posibilidad de colocar a Mean Joe Greene como DC, sabe que no va a ser aceptado por Rooney quien exige un cambio radical en la unidad.  Conscientes ambos de esa situación, Greene recomienda a Chuck Noll a quien el considera el candidato perfecto… su antiguo mentor universitario… el ex HC de North Texas y quien -incluso-, ya tiene experiencia de SB con los NEW ENGLAND PATRIOTS… Rod Rust.

Rodney Arthur “Rod” Rust comenzó su carrera como asistente en la NCAA para el HC HF Marv Levy en New México University en 1960 y para el HC Dick Vermeil en Stanford pasando en 1967 a ser el HC de North Texas.   En 1973 pasa como DC para Levy en los Montreal Alouttes de la liga canadiense donde son finalistas regulares ganando el campeonato de 1974.  En 1976 pasa como LBC para Vermeil en los Philadelphia Eagles para en 1978 convertirse en DC de Levy en los Kansas City Chiefs.   En 1982 pasa como DC del HC Ron Meyer en los NEW ENGLAND PATRIOTS pero es despedido a media temporada y recontratado a la salida de Meyer en la misma Coordinación por la leyenda HC HF Raymond Berry con quien pierde el SB XX ante los Chicago Bears.   Deja a los Patriots en 1987 regresando a los Chiefs en 1988 cuando recibe la llamada de Chuck Noll con la formal invitación para formar parte de su Staff.

Dan Rooney no ésta muy convencido con la idea de traerlo… es un hombre que se caracteriza por -literalmente-, no tener filtro al hablar… dice lo que piensa y es sumamente claridoso, pero es -al mismo tiempo-, sumamente carismático, inteligente y con una sorprendente capacidad de adaptarse ante las circunstancias de lectura de un partido.  Fuera de esto, es una opción diferente y Chuck Noll ésta cumpliendo con su palabra.   Rooney acepta finalmente contratarlo en lo que resulta un gran acierto para la organización al tiempo que permite que Moore continué -un año más a prueba-, como OC. 

La llegada de Rod Rust es acompañada en marzo con la contratación de John Fox para hacerse cargo de los DBC, Dave Brazil como LBC y George Stewart como STC dejando nuevamente a Jon Kolb como FC y al eterno Dick Hoak como RBC.

Una vez resuelto el tema del Staff, comienzan a trabajar inmediatamente en el nuevo proyecto donde Noll encuentra en su nuevo DC a un hombre que -sin cortapisas-, le expone las debilidades de posición que guarda su unidad defensiva y el equipo en general, comenzando por la DL y los DB´s.   Chuck Noll lo escucha atentamente y junto a Greene, trazan nuevos esquemas de cobertura y posición de anclaje para la defensiva base 34 en la que Rust es un experto.   El trabajo de los LB´s resulta difícil al principio, pero Dave Brazil se gana rápidamente la confianza de Noll y los jugadores.   Para Rust, el principal problema de la unidad radica en una posición clave… el Strong Safety y considera que el perímetro dará un salto cualitativo en cuanto esta posición sea cubierta con un jugador inteligente y sumamente atlético.   El viene observando desde hace unos años al candidato colegial perfecto e irán por el en el próximo draft.

Otra de las conclusiones a las que llegan -también bajo la recomendación de Rust  que se ha  convertido en el ojo crítico “externo”-, es reconstruir al equipo en función de los departamentos menos productivos.   Es así que jugadores como los DB´s Lupe Sánchez y Cornell Gowdy, los DE´s Keith Gary, Jerry Reese y Ben Thomas, el DT Rollin Putzier, los LB´s Gregg Carr, Anthony Henton y Darin Jordan, el OT Jim Boyle, el QB Steve Bono, los RB´s Frank Pollard, Earnest Jackson y Warren Williams, los TE´s Preston Gothard, Jeff Markland y los WR´s Charles Lockett y Troy Johnson son cortados o transferidos a otros equipos. 

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Chuck Noll inicia la temporada con 14 bajas en la que se convierte en su 3era gran purga que -sin embargo-, ésta marcada por la salida de uno de los jugadores más icónicos y cuya partida pone punto final a toda una era donde -al igual que pare él lo fue Ray Mansfield-, él fue el perfecto mentor de Dermontti Dawson.

Siendo el último miembro del grupo de los “22” en dejar al equipo, Michael Lewis “Iron Mike” Webster queda profundamente herido al saber que no entra en los planes de continuidad del equipo para la temporada de 1989.   Noll trata de convencerlo para que termine su carrera en Pittsburgh retirándose ese mismo año, pero el necesita jugar un año más -por lo menos-, para poder acceder a la pensión de la liga antes de su retiro y suplica que le permitan terminar su carrera en Pittsburgh.  

Aunque la organización ésta profundamente agradecida con él -ende que es el último miembro de la dinastía de los 70´s y sus muestras de solidaridad y amor incondicional al equipo están fuera de toda discusión-, se requiere del espacio en el roster para la reconstrucción.   Tristemente acepta el cambio a los Kansas City Chiefs donde jugará dos temporadas más siendo en 1989 el C titular antes de que una lesión lo deje fuera en la semana 9 de la campaña de 1990 donde finalmente concluirá su brillante carrera de 245 juegos como titular indiscutido y donde 150 fueron ininterrumpidos hasta su lesión en 1986.

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El C PHF HF Mike Webster ésta considerado -por unanimidad entre todos los expertos- el mejor Centro de toda la historia.   4 anillos, 9 Pro Bowls (78-85 y 87), 7 First Team All Pro (78-84), miembro del equipo ideal de los 70´s y 80´s miembro de los equipos de los 75 y 100 años de la liga.  Fue inducido al Salón de la Fama de Canton, Ohio en 1997 cuya ceremonia -no sólo fue lucida-, fue sumamente emotiva.     

Su lucha personal y su devoción al equipo lo ha entronado como uno de los símbolos más  icónicos de los Pittsburgh Steelers hasta nuestros días y -a pesar del trágico destino que marco su vida-, con su muerte el 24 de septiembre de 2002 dio paso para que la liga se viera obligada a enfrentar el más obscuro y siniestro de sus secretos y que derivo en demandas multi millonarias salvando la vida de muchos cuando las reglas de seguridad y protección a los jugadores tuvieron que instaurarse al abrirse el debate sobre la existencia y amenaza que representa el ETC en la NFL -y en la práctica del Football en Estados Unidos a todos los niveles-, obligados por el Congreso y la Corte Suprema de los Estados Unidos.

Chuck Noll, Joe Greene y Rod Rust saben que deben anclar el proyecto desde la defensa y tienen largas sesiones de trabajo con los Scouts de Pittsburgh donde aprovecharán la mala temporada del 88 para la reconstrucción del equipo con picks altos en el Draft de 1989 y al que accederán tratando de aprovechar los intercambios de algunas de sus exestrellas por selecciones colegiales en los próximos años.

En la 1era ronda con el pick No.7 llega el RB de Georgia Tim Worley en quien se fincaron grandes esperanzas sin que diera los resultados esperados.  También en la 1era ronda con el pick No.24 el OG de Pittsburgh Tom Ricketts que siguió el mismo tenor.   En la 3era ronda con el pick No.61 llega el WR de Arizona Derek Hill, En la 10ma con el pick No.258 un jugador clave en los ST durante los próximos 7 años… el LB de Pittsburgh Jerry Olsavsky y en la 12va con el pick No.312 el OG de Pittsburgh-Johnstown Carlton Haselrig siendo estos últimos dos los más rescatables de todas las selecciones.

Pero quien se convertirá en el miembro más relevante de esta clase será el jugador clave que Rod Rust ha buscado para dar solidez a su unidad y quien marcará toda una era en la construcción de la nueva versión de la CORTINA DE ACERO… La BLITZBURGH… tomado en la 2da ronda con el pick No.34 llega a los Steelers uno de los mejores SS en la franquicia de todos los tiempos y quien es adaptado en la posición por Rust habiendo sido un formidable apoyador durante su carrera colegial… el LB/DB de UCLA… Carnell Lake.

El equipo ésta plagado de novatos en varias posiciones por lo que -tanto la afición como los medios-, están conscientes de que será una temporada larga como la cuaresma viviendo una nueva reconstrucción.   Sin embargo, la llegada del nuevo Staff es tomado como un golpe de timón del nuevo mandamás Steeler que es visto con agrado por parte de casi todos los sectores y como “un merecido voto de castigo” al viejo Chuck

La pretemporada comienza con derrota ante los WASHINGTON REDSKINS 21-14, victoria sobre CLEVELAND BROWNS 24-21, derrota ante los PHILADELPHIA EAGLES 38-14 y cerrada victoria ante los NEW YORK GIANTS 13-10 que hace suponer que el equipo no ésta en las mejores condiciones para disputar nada esta temporada.

El partido de inauguración es en Three Rivers Stadium… La entrada es de regular a buena y reciben a los CLEVELAND BROWNS que ahora son dirigidos por un viejo conocido y amado de la afición Steeler… el padre intelectual de la CORTINA DE ACERO… HC Bud Carson.   Con el QB Bernie Kosar a los controles, los Browns tienen ahora al RB de 2do año Mike Oliphant acompañando al joven de 3er año Tim Manoa y es el juego de debut de uno de sus jugadores más emblemáticos… Eric Metcalf.  Cuentan también con el peligroso TE Ozzie Newsome y su defensiva ha sido reforzada con el ex Oiler DE Robert Banks y a su líder en sacks de la temporada anterior LB David Grayson todos guiados por el formidable DE Clay Mathews

Lo pondré así de sencillo… la peor humillación que hayan sufrido los Pittsburgh Steelers en Three Rivers Stadium en la era de Chuck Noll… un juego plagado de errores donde solo consiguen 5 1ero´s y 10… 1 por tierra, 2 por aire y 2 por castigos.  36 yardas por tierra y 17 por aire, 6sacks a Bubby Brister para una pérdida de 67 yardas por 6 fumbles donde sólo recuperan 1, 3int y donde el tiempo de posesión del balón es de apenas 19:10 minutos donde la defensiva permite la conversión del 50% de las 3era´s oportunidades de los Browns y donde sólo Greg Lloyd consigue 1 sack sobre Kosar permitiendo a la ofensiva de Cleveland 357 yardas totales y donde Matt Bahr -como siempre-, se da gusto pateando FG´s/27/20/27 contra su exequipo.  51-0 sin respuesta saliendo en medio de uno de los abucheos más sonoros en la historia de la franquicia y donde todos vaticinan que será nuevamente una temporada para el olvido larga y tortuosa.

Bubby Brister comienza la temporada con uno de los peores juegos de su carrera con 3int y 16.3 de rating.   Noll es mesurado en la conferencia de prensa señalando que él equipo es joven y es una temporada de reconstrucción, pidiendo paciencia a todos para el nuevo proceso.

El segundo encuentro es en Riverfront Stadium visitando al campeón defensor de la AFC donde -por fin-, logran poner puntos en el marcador con 1FG/38 de Gary Anderson y 1TDP/7 de Brister a Derek Hill… sin embargo, Boomer Esiason les hace una fiesta por aire para 328 yardas y -aunque el desempeño del equipo en lo general mejora un poco-, sufren otra paliza a manos de los Bengals 10-41.   De camino al vestidor visitante, Chuck Noll le dice al jefe de personal y desarrollo Steeler Tom Donahoe“O acabamos de jugar contra los dos mejores equipos de la AFC o todo indica que esta será una temporada sumamente larga y complicada…”.

En ambos encuentros, Rod Rust siempre se acerca a Noll para hacerle puntuales -aunque muchas veces sarcásticas-, observaciones, pero es singularmente ignorado.   Durante la semana, tienen una larga platica donde Rust simplemente le dice… “jefe… ¿Para qué me traes si no me vas a escuchar?… mira… si me haces caso y no te funciona, me voy sin cobrar…” Noll sonríe… el mismo sabe que debe ser más flexible… y acepta la propuesta aunque -por supuesto-, nunca pasa por su mente despedirlo… todo lo contrario.   Al ser un elemento que vive por primera vez la situación del equipo -y que ni siquiera titubea para decirle huevo, gallina y quien lo puso-, no ésta contaminado de la problemática y ve todo con ojos frescos y Noll desea sacarle al máximo todo el provecho que sea posible.

En casa reciben a los MINNESOTA VIKINGS del QB Wade Wilson y el RB D.J. Rozier y se imponen en un cerrado juego donde Brister ofrece una total y diametral exhibición a la semana anterior con el 72.77% de pases completos, 1TDP, 0int, 4sacks para un rating de 107.6 y donde Merril Hoge y Tim Worley tienen cada uno 1TDrush por 1TDP del TE Mike Mularkey.  A la defensiva, David Little y Thomas Everett logran 1int respectivamente y con 2sacks terminan Tim Johnson, Jerrol Williams por 1sack de Hardy Nickerson.   Victoria 14-27.

Ligan otra victoria visitando a los alicaídos DETROIT LIONS del QB Rodney Peete y quien presentan en su año de debut a un joven RB que se volverá un icono de la liga en los años por venir… “el Rey León”… HF Barry Sanders.   Brister ofrece nuevamente una sólida actuación ante una débil defensa a quien le completa el 77.77% de los pases para 267 yardas, 1TDP, 0int aunque sufre 6 de los 7sacks para un rating de 120.2.   Aparece por fin la estrella de Louis Lipps con 126 yardas por 1TDP/48 y la defensa vuelve a tener una sólida actuación con 2int de Griffin y Woodruff por 3sacks de Gerald Williams, Keith Willis y Jerrol Williams donde dejan a todo el tándem de corredores de los Lions en 18 yardas por 1 sola de Sanders

Nueva derrota en casa ante los CINCINNATI BENGALS donde Todd Blackledge debe sustituir por un fuerte golpe a Brister que marca el derrotero del encuentro donde el RB Rodney Carter se hace presente en el marcador y nuevamente Tim Johnson, Greg Lloyd y Keith Willis tienen cada uno 1sack.   Pierden 26-16 lo que hace suponer que el equipo mejora, pero no les va a alcanzar y en eso están cuando visitan la Perrera Municipal y se cobran a domicilio la humillación sufrida en la semana 1 venciendo a CLEVELAND 17-7 en la que es una sorpresa rotunda y donde Todd Blackledge los guía con 143 yardas, 1TDP y 1int y la defensiva da un juegazo con 4int cortesía de Thomas Everett, Delton Hall, Carnell Lake y Dwayne Woodruff con 1sack de Gerald Williams y ½ sack para Tim Johnson y Keith Willis.   La mano y los consejos de Rust comienzan a hacerse sentir. 

Chuck Noll comienza a creer que su proyecto tiene posibilidades reales… pero lo más importante… vuelve nuevamente a sentir un gusto por lo que hace… no ésta sufriendo como las temporadas pasadas… ha encontrado en Rust un asistente capaz y competitivo que lo reta tanto intelectual como estratégicamente y con el que se complementa a la perfección, ende que no tiene ningún problema para decirle las cosas sin miedo a su carácter y eso le encanta.   Rod Rust y su joven equipo consiguen hacer renacer en Noll el amor por el juego así como su carácter detallista, metódico y escrupuloso que dan una vuelta de tuerca a las aspiraciones del equipo que de cara a la semana 7 donde llevan un récord de 3-3 (.500).

Visitan el Astrodome donde tienen un juego muy complicado ante los HOUSTON OILERS de Jerry Glanville quien nuevamente infringe una dolorosa y humillante derrota a Chuck Noll 0-27 y donde Blackledge sufre 2int y 1sack para rating de 21.4% y donde la defensa de los Steelers simplemente es borrada del campo en la fiesta de Warren Moon con 229 yardas por 3TDP entrando a sustituirlo con el juego ganado el QB Cody CarlsonHarry Newsome tiene 6 despejes en todo el encuentro y es el protagonista de los Steelers.   Ahora, el que sale sonriendo del encuentro es Glanville en la cara de Noll y lo hace sin despedirse lo que le acarrea una llamada de atención por parte de la liga.  Se volverán pronto a ver las caras.

Bubby Brister regresa a los controles y vencen en casa a los KANSAS CITY CHIEFS de Steve DeBerg 23-17 con una gran actuación de Gary Anderson con FG´s/41/47/29 por 2TDP´s/16/64 de Louis Lipps.    Visitan a Dan Reeves y a John Elway en el estadio de la Milla y sufren ahora una dolorosa derrota 7-34 en una buena actuación del RB de Denver Bobby Humphrey.   4-5 (.444).   Reciben a los CHICAGO BEARS que ahora son comandados por el QB Jim Harbaugh a quien el HC HF Mike Ditka trae de hijo desobediente… dura derrota impuesta por los Monstruos del Midway 0-20 4-6 (.400)

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

La afición realmente no espera que el equipo se levante.   Saben que los equipos de Noll siempre dan un buen cierre de campaña, pero casi todos apuestan a que esta temporada, no será así.   Sin embargo, Chuck Noll no se engancha ahora en discusiones mediáticas… ésta trabajando nuevamente estudiando los encuentros y perfeccionando su sistema como en los viejos tiempos… como los buenos vinos. 

La división en este momento es lidereada por Cleveland que lleva 7-3, seguidos de Houston por 6-4 y los Bengals con 5-5.   Pittsburgh se ubica en el fondo de la división con su 4-6 por lo que ya nadie apuesta más por ellos.    Mejor escenario para resurgir… imposible.

Reciben a los SAN DIEGO CHARGERS que ahora son comandados por el ex Bear Jim McMahon y Bubby Brister los conduce a una cerrada victoria 17-20 donde la defensa vuelve a ser el fiel de la balanza con 1int de David Little por 2sacks de Aaron Jones y Keith Willis5-6. Visitan el Jack Robbie Stadium donde infringen -por 2do año consecutivo-, una categórica derrota a Don Shula y su estrella de última generación Dan Marino quienes marchaban antes del encuentro con 7-4 peleando con los Bills y los Colts el primer lugar de su división… soberbia actuación de Dwayne Woodruff con 1fumble recuperado para pick six por otra gran actuación de Merril Hoge con 3TDrush/1/5/1 por 2int a Marino de Thomas Everett y Greg Lloyd.   Victoria 34-14.   6-6 (.500).

Derrota en casa ante los HOUSTON OILERS a pesar de las 103 yardas de Tim Worley donde Brister lanza para apenas 73 yardas por 1int con rating de 32.4% a pesar de los 2sacks de Greg Lloyd y 1sack de Jerry Olsavsky23-16.  6-7 (.461).   Glanville -que no quiere más regaños o multas-, se despide de Noll no sin antes recibir un nuevo ultimátum donde la discusión nuevamente ésta a punto de llegar a las manos y donde ambas bancas saltan sin pasar a mayores.  

Dura y cerrada victoria en una joya de juego defensivo de Pittsburgh que vence a los NY JETS de Kenny O´Brien 13-0 de visita en Giants Stadium donde nuevamente Gary Anderson marca la diferencia.   Ligan otra victoria ante los NEW ENGLAND PATRIOTS que están teniendo una terrible temporada con el ex Raider QB Mark Wilson 10-28.     Para la última semana, victoria de visita ante los TAMPA BAY BUCCANNERS 31-22 que los pone -para sorpresa de todos-, con récord de 9-7 (.600) y donde la defensa ha dado un salto cualitativo enorme manteniendo siempre la ventaja tomada por la ofensiva.

Mandatory Credit: Scott Hal

La división Central de la AFC termina en una de sus temporadas más cerradas en su historia con los CLEVELAND BROWNS ganando la división a pesar del triple empate con 9 victorias con Houston y Pittsburgh por la ventaja que tienen de haber empatado 1 juego con los Kansas City Chiefs.  Habiendo ganado los juegos divisionales entre ellos, Houston ocupa el 2do lugar pero el récord Steeler de 9-7 mejora el 8-8 de Cincinnati y de Miami por lo que los Pittsburgh Steelers califican al playoff de 1989 para sorpresa y alegría de todos aunque deberán jugar -por tercera ocasión en la temporada-, el juego de comodines visitando al villano de moda y a sus huestes en el Astrodome.  

Realmente es lo de menos… han pasado 5 largos años desde la última vez que llegaron a estas instancias.   La calificación es una victoria en si misma considerando que no estaba presupuestada -este año-, en el plan de trabajo… todo lo que consigan a partir de aquí será ganancia.

La ciudad de Pittsburgh es una fiesta de algarabía lo mismo que la Gerencia en Pittsburgh.   Chuck Noll con un nuevo y refrescante Staff ha devuelto al equipo a un juego de Playoff que no se vivía desde 1984.   Por supuesto que parten como las seguras víctimas de unos Oilers quienes parecen tenerles tomada la medida.   Sin embargo, el ánimo en el equipo no puede ser mejor.  Noll se da a la tarea -con Rust, Moore y Greene-, de estudiar el cómo moverán sus piezas.  No será un juego sencillo, pero el simple hecho de volver a contender para alcanzar el juego divisional bien lo vale.   Chuck Noll ésta más motivado que nunca y piensa disfrutar todo el camino haciendo lo que mejor hace… jugar una brillante partida.

Al comienzo de la temporada, Noll esperaba en estas fechas estar preparando su reporte y sus evaluaciones finales para presentar al jefe… sin embargo, esta reunido en el war room con sus generales estudiando video y estrategia para contender nuevamente en un playoff donde -nadie como él-, llegando a estas instancias y lo hace nuevamente con un equipo muy joven y talentoso que promedia 25.29 años y quienes en las primeras 10 semanas anotaban apenas un promedio de 12.3 ptos por partido recibiendo 24, pero que en las últimas 6 anotaron un promedio de 23.6 permitiendo -apenas-, 10.6 puntos a sus rivales.  .    Aunque parten en la línea como víctimas por +10, eso no le interesa… tiene en la mente un solo objetivo… derrotar a Glanville en su propia casa para acceder al juego divisional… la presión es para Houston… y la va a aprovechar.

El partido está programado como el juego estelar en la noche de año nuevo y -como siempre-, se da en medio de un hostil ambiente por los aficionados de los Oilers quienes esperan una contundente victoria sobre el odiado rival en el Astrodome que es ahora llamado “La casa del Dolor” donde han ganado 18 de los últimos 22 juegos y llevan un récord de 2-0 en postemporada.   El ganador es esperado en el estadio de la Milla por los Denver Broncos quienes son el sembrado No.1 de la AFC.  Los Oilers vienen de perder estrepitosamente 61-7 con Cincinnati y 24-20 con Cleveland lo que los deja como el 4to sembrado y reciben a Pittsburgh como 5to y último.

La primera ofensiva es de Houston que enfrenta a una defensiva 34 de Pittsburgh anclada por el NT Gerald Williams acompañado por los DE´s Keith Willis y Tim Johnson, los LB´s externos Bryan Hinkle y Greg Lloyd y a los ILB David Little y Hardy Nickerson que son sustituidos en formación DIME por el DE Aaron Jones, el novato LB Jerrol Williams y por los DB´s Delton Hall y Larry Griffin apoyando en el perímetro a los CB´s Dwayne Woodruff y Rod Woodson mientras que como FS juega Thomas Everett y como SS Carnell Lake

El juego comienza con Pittsburgh cerrando las puertas al juego terrestre mientras batallan mucho con los WR´s Earnest Givins y Drew Hill con pases cortos y muy precisos de Warren Moon.     Son detenidos en la yarda 43 de Pittsburgh y el K mexicano Tony Zendejas falla un FG/51 que da paso a la primera ofensiva con excelente posición de terreno. 

Con Bubby Brister en los controles, Dermontti Dawson tiene su primer juego de playoff encabezando a los OG´s John Rienstra y Terry Long y a los OT´s Tunch Ilkin y al novato John Jackson ante la experimentada DL de Houston.    En el back field juegan el RB novato Tim Worley y el FB Merril Hoge que ha tenido una excelente temporada.   Louis Lipps encabeza a los WR Derek Hill y al TE Mike Mularkey siendo sustituidos por Dwight Stone y el novato Mark Stock cuando abren en formación escopeta.  Enfrentan a una buena DL Oiler encabezada por el DT Doug Smith los DE´s William Fuller y Sean Jones quien sustituye al lesionado Ray Childress quien esta fracturado y se perderá el off season.

La primera ofensiva Steeler avanza bien por tierra, logra un primero y diez para luego ser detenida en 3era y corto al no completar un pase a Louis Lipps entregando el balón en una patada muy corta de Harry Newsome que deja en la yarda 18 a los Oilers.

Warren Moon mueve la ofensiva aérea más batalla muchísimo con el juego terrestre.  Son detenidos por Pittsburgh en su yarda 41 al no poder establecer su juego terrestre.  El P Greg Montgomery liderea la AFC con un promedio de despeje de 43.3 yardas por despeje, sin embargo, el LB en ST Jerry Olsavsky penetra la línea sin ser tocado y bloquea la patada que recupera Pittsburgh en la yarda 32 de Houston en una excelente posición que da pie a la primera anotación de Pittsburgh con 1TDrush/9 de Tim Worley quien abre el marcador 7-0.

Partiendo de su yarda 6, Moon avanza con su ofensiva aérea donde Givins está en un duelo mano a mano con el “juez” Woodruff… y le va ganando la partida.   Así comienza el 2do cuarto con un dominio sobre el tiempo de posesión con más de 11 minutos de Houston pero sin anotación.   La defensa frena a Moon y el largo drive culmina con un FG/26 de Zendejas que pone a los Oilers en el marcador 7-3.  

Después de un regreso de Rod Woodson que pone a Pittsburgh en la yarda 32 de su propio terreno, Tim Worley -en la primera jugada del drive-, recibe un pase de Brister cuando el DB Steve Brown lo golpea provocando un Fumble que recupera el DB Bubba McDowell que deja a Houston en la yarda 41 de los Steelers.   Nuevamente por aire -ya que por tierra no pueden avanzar-, son nuevamente frenados por la defensa y sus propios castigos.   Zendejas entra nuevamente para un FG/43 7-6 aún en favor de Pittsburgh.

Brister comienza ahora su ofensiva en su yarda 22 cuando en 2da y 8 Merril Hoge rompe la línea y se escapa 56 yardas en una espectacular persecución antes de ser detenido en la yarda 27 de Houston.   Un castigo los pone en 1era y 20 que recupera con un pase a Mularkey hasta que Al Smith detiene a Hoge en la yarda 8 provocando 4ta y 1 donde Noll decide no arriesgar y Gary Anderson conecta un FG/25 que amplia momentáneamente el marcador 10-6 quedando aún 2 minutos en el reloj de la primera mitad. 

Un conato de pleito entre los jugadores comienza pero es aplacado inmediatamente.  La tensión en las bancas se puede cortar con una hoja de papel.    Moon abre nuevamente con formación Red Gun que no alcanza a detener el perímetro y por aire vuelven a mover el balón… por tierra, simplemente no pueden avanzar.  Delton Hall -en una jugada intrascendente que termina en pase incompleto-, caza sin piedad al WR Earnest Givins y le da un fuerte golpe -ya con la jugada concluida-, que vuelve a iniciar un conato de pleito que tensa aún más el ambiente que provoca el enojo de Noll y Rust.   Pittsburgh obliga a despeje de Houston desde su yarda 41 que encierra a Pittsburgh con un toque ilegal en su propia yarda 1 que prácticamente cierra la primera mitad.

Pittsburgh esta arriba en el marcador pero es la defensiva quien ha cargado con el encuentro.  Houston tiene apenas 34 yardas totales por tierra pero por aire han logrado 188 y su dominio en el tiempo de posesión es abrumador con 21:21 minutos por apenas 8:39 de Pittsburgh.  El juego aéreo de Houston debe ser detenido a toda costa y -aunque Pittsburgh ha corrido eficientemente y lleva 94 yardas-, deben mejorar la posesión tratando de evitar que Moon pase tanto tiempo en la cancha porque en cualquier momento podría volverse una amenaza en zona roja.    Noll y Moore llevan a cabo ajustes en consecuencia a la ofensiva lo mismo que Rust a la defensa y comienzan así la segunda mitad.

Rod Woodson -quien es el único Pro Bowl de Pittsburgh y líder en devolución de patadas de la liga-, devuelve un segundo intento de kickoff hasta la yarda 41 de Pittsburgh donde comienza -nuevamente- otro conato de bronca.   Bubby Brister y la ofensiva son frenados y Harry Newsome entra a despejar pero un mal centro que se abre de Dermontti Dawson lo hace perder un tiempo en la mecánica de desarrollo y cuando contacta el balón tiene encima a Bubba McDowell quien devuelve la cortesía de la primera mitad bloqueando la patada que recupera Houston en la yarda 16 de Pittsburgh.   La defensa encabezada por David Little y Dwayne Woodruff detienen en 3era y 2 a Houston en la yarda 9 y Jerry Glanville debe conformarse con un FG/26 de Zendejas que cierra el marcador 10-9 aún en favor de Pittsburgh.  

Brister consigue 2 primeros y diez antes de ser detenidos y obligados a despejar.  Newsome ejecuta y el DB ST Kevin Johnson  -en un error garrafal-, deja botar el balón midiendo mal el bote que pasa por encima de él y es recuperado por el WR en ST de Pittsburgh Dwight Stone en la yarda 27 de Houston.  

En 3era y 7 Brister protesta airadamente un castigo en contra de Pittsburgh -bien marcado por los oficiales-, en un movimiento en falso de Merril Hoge manotea al cuerpo arbitral y casi golpea al juez principal si no es por la oportuna intervención de Tunch Ilkin quien lo abraza y aleja y con un Chuck Noll que lo regaña fuertemente al llegar al side line que le pide que ya se calle y se enfríe.  No puede permitir un berrinche así en este momento con tanto en juego.      Pittsburgh encierra con la patada de Newsome a Houston en su yarda 4 siendo detenidos en la 16 donde tienen que despejar y Woodson deja a Pittsburgh en su yarda 42.   Una gran carrera de Hoge deja a los Steelers en la yarda 26 de Houston.  Un mal pase de Brister a Lipps en la zona de anotación obliga a Pittsburgh a conformarse con un FG/30 de Anderson para 13-9.

La siguiente ofensiva de Houston se ve alentada cuando Brian Hinkle y David Little comienzan por fin a poner presión sobre Warren Moon donde los ajustes de Rod Rust ya no permiten salir tan fácilmente a los WR´s y dan tiempo a los pass rushers de hacer su trabajo.  Houston despaja y Woodson deja el balón en la yarda 36 de Pittsburgh.   Brister mueve la ofensiva de forma conservadora pero sostenida y así llegan al 4to cuarto cuando se juegan una 3era y 3 desde la yarda 32 de Houston y Brister vuela ahora a Derek Hill en la zona de anotación.    Nuevamente entra Gary Anderson para otro FG/48 que amplía el marcador 16-9

Houston ajusta a la ofensiva y ataca por aire con Hill y Givens con pases al underneed ganando a los apoyadores evitando el juego terrestre.   Drew Hill quema a Carnell Lake hasta que Griffin lo detiene en la yarda 29 ya en el terreno de Pittsburgh.   Un pase pantalla a Alonzo Highsmith de Moon pone en ruta de colisión a Brian Hinkle con David Little intentando detenerlo y chocan entre ellos provocando una conmoción muy fuerte a Hinkle quien tiene que abandonar el juego y no regresara.    La siguiente jugada es un 1TDP/18 a Givins de Warren Moon que empata el marcador 16-16.   El Astrodome es un manicomio.   

Brister no puede hacer avanzar la ofensiva y en tres y fuera deben entregar nuevamente el balón con una pésima patada de Newsome de apenas 25 yardas que deja a Houston en la yarda 43 de Pittsburgh.   Con algo de trabajo, Moon consigue poner 1TDP/9 yardas nuevamente a Givins que pone por primera vez al frente a Houston en el marcador 16-23 que se piensa será definitivo.  

Comenzando en su propia yarda 18 y con 5:31 por jugarse, Brister comienza a mover el balón con Lipps, Worley y Hoge.  Una espectacular jugada reversible de Merril Hoge a Dwight Stone en el terreno corto del terreno para 21 yardas -con un gran bloqueo de Ilkin-, deja a Pittsburgh en la 31 de Houston, quienes deben sacar del juego al DT Doug Smith por calambres lo mismo que al DE William Fuller que sale por fuerte golpe a la rodilla al ser bloqueado en la jugada por un valiente Bubby Brister.  Ambos están fundidos con calambres y Glanville busca a su 3er DT Glenn Montgomery que es un novato sin experiencia en su primer año e improvisando a un DE con él TE Bob Mrosko que recibe en la línea rápidas instrucciones para jugar… la circunstancia es aprovechada por Chuck Noll que explota el juego terrestre  por el centro y pelea fuertemente con los árbitros por segundos perdidos en el reloj de juego hasta lograr 1TDRush/1 de Merril Hoge que pone el encuentro empatado 23-23 faltando 46 segundos en el reloj 

Delton Hall evita un pase profundo a Givins faltando 16 segundos en tentativa de Glanville quien busca la interferencia de pase que acerque a Zendejas…. Un fumble es provocado en la presión a Moon y Greg Lloyd recupera el balón saliendo apenas una yarda antes de poder anotar aún con tiempo en el reloj… antes de que el snap de la jugada salga, Chuck Noll se da cuenta que el LB Jarrol Williams ésta en el terreno de juego y le grita desesperado para que se salga… Moon saca la jugada y el castigo de 12 hombres en el campo se marca ante un Noll que está furioso por la desconcentración en una jugada que pudo sellar el encuentro… el reloj expira… tiempo extra.

En un partido que con la prórroga se ésta jugando ya el 1ero de enero de 1990, Woodruff como capitán llama el volado… Pittsburgh lo gana y deciden recibir el balón… con las reglas de la época, el primero que anote como sea gana el encuentro.  

Comenzando en su yarda 18 Brister arranca el drive.  Enfrentan a una DL improvisada y que está muy cansada… pero ellos también lo están…  Hoge detenido detrás de la línea… Brister presionado se deshace del balón a la banda… se marca castigo, Brister se deshace del balón… movimiento ilegal en la línea en contra de Pittsburgh… otra horrible patada de Newsome que bota en la yarda 51 y regresa botando hasta la yarda 45 de Pittsburgh donde un toque ilegal por fin la detiene.    Pittsburgh esta contra las cuerdas… todo depende de la defensiva… Zendejas ya ha fallado una patada de 51 yardas al comienzo del juego pero es un especialista… no cometerá el mismo error dos veces… calienta la pierna en side line…  

Primera jugada del drive Oiler… Formación I de Warren Moon quien opta ir por tierra con Lorenzo White quien sale en carrera resbalada por el off tackle esperando el bloqueo de Alonzo Highsmith que no puede contener a Greg Lloyd y quien persigue a White mientras Tim Johnson y Thomas Everett -en persecución-, lo llevan a un callejón sin salida contra la banda… Rod Woodson entra por él como una locomotora y sin piedad da un fuerte golpe al balón con la hombrera que provoca el fumble de White quien ya estaba siendo detenido por Tim Johnson al momento del golpe… Woodson corre con la suerte de que el balón rueda con él y está libre a la altura de sus rodillas… en una rápida reacción lo toma y se levanta para ser tacleado casi de inmediato por Alonzo Highsmith quien tiene que saltar como acróbata sobre David Little para derribar a Woodson de los tobillos y evitar la escapada… el Astrodome es una tumba… Jerry Glanville no puede creerlo… el side line de Houston mira perplejo el error… Pittsburgh acaba de recuperar el balón con excelente posición en la yarda 47 de Houston… en la banca, un desolado Warren Moon observa impávido cómo se escapa -nuevamente- la posibilidad de llegar con Houston a un SB…

Hodge aprovecha nuevamente el centro del terreno… entre improvisados y acalambrados logra el primero y 10… yarda 36 de Houston…  Worley para 3 yardas… están en la 33… Hoge detenido… 3era y 8… pase incompleto a Lipps… La distancia del intento sería de 50 yardas… aun siendo un especialista en distancias largas (49 ha sido el más largo esta temporada para Gary Anderson)… Noll duda por un instante… él quiere el 1ero y 10 y acercar más a Gary… voltea a ver a Rust y este le dice… “jefe… debes intentar patear el FG ya… es ahora o nunca… porque si no logras el 1ero y 10, no vamos a poder detenerlos otra vez…”.   Noll se decide.

Entra AndersonGlanville pide tiempo fuera para ponerlo en hielo… está profundamente concentrado…  Gary esta ya colocado como el 3er pateador más preciso de todos los tiempos en ese momento con un 76.86% de efectividad sólo por debajo de los inmortales Nick Lowery de los KC Chiefs con 77.69% y Morten Anderson de los NO Saints con 77.03%… no está nervioso… al contrario… él es un perfecto hielo y el mejor pateador de la liga… ésta listo…  Dermontti centra… Newsome controla un perfecto centro del novato de 2do año… ligeramente cargado a la izquierda, el balón cruza el campo cruzando los postes al centro… FG/51 yardas oficiales… Victoria Steeler 26-23.

Las toallas amarillas que viajaron al estadio son las únicas voces que se escuchan… y son bastantes… el estadio y todo Houston es un cementerio… Pittsburgh es una fiesta desde el vestidor hasta Pensilvania… acaban de instalarse en el juego divisional en un partido dramático a los Oilers contra todo pronóstico… y así se celebra.

Glanville sale escoltado por la policía rural del estado para “evitar cualquier incidente desagradable”… Chuck Noll ni siquiera se molesta en mirarlo… a trote sale del campo con todas sus huestes con una sonrisa de lado a lado y una felicidad que no le cabe en el pecho.

En la semana, el ánimo es el mejor… Dan Rooney está muy satisfecho con la inesperada victoria del equipo un año antes de lo ofrecido por Chuck Noll.   El mismo pide un esfuerzo extra a todos porque quiere la final de la AFC… pero para ello… deben pasar una dura aduana… el sembrado No.1 de la conferencia… Los DENVER BRONCOS del HC Dan Reeves.

Como OC tienen a Chan Gailey quien en un futuro cercano será  WRC y OC de los Pittsburgh Steelers… también cuentan con uno de los DC más prolíficos e interesantes en la historia de este deporte e hijo del más pintoresco HC de los Houston Oilers… Wade Phillips…  como DBC tienen a un viejo conocido de Dallas en los tiempos de los SB X y XIII… el ex SS Charlie Waters…  como QBC tienen a un futuro HC campeón y quien romperá la jettatura de la NFC ayudando a John ElwayMike Shanahan.

Con un récord de 11-5 (.688) el equipo esta comandado por el experimentado QB HF John Elway quien ha tenido una complicada temporada lanzando 18 TD´s por 18int y un rating de apenas 73.7%… sin embargo, cuenta con el novato de 1er año de impacto inmediato RB Bobby Humphrey y el veterano WR Vance Johnson en la mejor temporada de su carrera con 7TD´s y 1095 yardas acompañado por Ricky Nattiel, Micheal Young y Steve Sewell.  y una buena OL anclada por el C Keith Kartz y el OG Jim Juriga y el OT Gerald Perry.

Con 6 de las 14 int del equipo, el DB Tyrone Braxton es el líder de su perímetro acompañado por los veteranos Dennis Smith, Wymon Henderson y con quienes se incorpora un novato FS de primera ronda quien es una máquina golpeadora implacable pero de mucho talento… DB HF Steve Atwater.    La secundaria es muy buena y está encabezada por los LB´s Karl Mecklenburg (7.5sacks) y Simon Fletcher (12) sacks cubren a una de las mejores DL´s de la liga encabezadas por el DT Greg Kragen, los DE´s Alphonso Carraker y Ron Holmes.  

El juego en Houston fue una batalla muy intensa… pero están a punto de enfrentar al máximo candidato a disputar el SB XXIV de la AFC en su propia casa y que buscan regresar a su 3er SB en 4 años.

 La primera ofensiva es Steeler quien comienza avanzando bien con buenas carreras de Worley y Hoge que logran dos primero y diez para llegar a la 45 en territorio de Denver.  Son detenidos finalmente en la yarda 15 donde Gary Anderson con un FG/32  abre el marcador 3-0 después de un muy buen drive que comienza consumiendo 7:47 minutos del 1er cuarto y avanza 65 yardas en 12 jugadas.   Un gran inicio de la ofensiva de Pittsburgh.

Elway comienza en la yarda 31 de su propio terreno y Humphrey comienza corriendo contra la misma defensa que abrió en Houston y que recupero a tiempo a Brian Hinkle.  Después de un primero y diez, la defensa obliga a Denver a despejar con su P Mike Horan.   Pittsburgh luce bien a ambos lados del balón y comenzará ahora en su yarda 20.

Un castigo de salida en falso de Ilkin complica la ofensiva que es detenida en su yarda 24 entrando Harry Newsome al despeje que se complica por un retraso de juego ya que el ruido del público en apoyo a Denver no permite escuchar.   Denver comenzara en su yarda 29.

Luego de un castigo, Elway conecta con el WR Mark Jackson de 51 yardas que pone a los Broncos en la yarda 25 del territorio de Pittsburgh.   Un Down accidental de Elway y un derribo de Tim Johnson sacan a Denver fuera de rango para un FG y se ven obligados a despejar donde Horan deja a Pittsburgh en su yarda 8.

La primera jugada es una enorme escapada de Merril Hoge que es sacado a la banda en la yarda 48 del territorio de Denver.   El siguiente es un pase preciso al centro a Tim Worley que los deja en la yarda 14.  En 3era oportunidad, de formación escopeta Brister entrega a Hoge quien tiene 1TDrush/9 yardas por el out tackle que pone amplia la ventaja 10-0 ya en el 2do cuarto ante la incredulidad de propios y extraños.

De su yarda 25 comienza Humphrey con una buena carrera de 15 yardas.  Pase de Elway a Michael Young que los pone en la 40 y otro pase a Johnson en la 24 y otro pase escape al centro a Humphrey a la 18 de Pittsburgh.    Un castigo los pone en la 13 y en la siguiente jugada sale fuertemente golpeado el líder en sacks de los Steelers Greg Lloyd.   Otro castigo de sujetando y una carrera de Humphrey los pone en la yarda 1 y de ahí 1TDrush/1 de Melvin Bratton pone a Denver en el marcador 10-7 rompiendo una racha de 16 cuartos sin que la defensa de Pittsburgh hubiera permitido una anotación por carrera y donde Aaron Jones logra tocar el balón pero no lo suficiente para evitar el punto extra.

Brister ahora comienza en su yarda 23.   Un pase al TE Mike Mularkey los pone en su yarda 49 pero es castigado con un duro golpe por Steve Atwater que obliga a la entrada del joven FA TE Terry O´Shea a sustituirlo.   Después de una infructuosa reversible, Tim Worley vuelve a escaparse para dejar el balón en la yarda 31 de Denver.  Pase para primero y 10 a Lipps en la 22.  Hoge recibe un pase de Brister que los deja en la yarda 8 que termina con 1TDP/9 de Brister a Louis Lipps que amplía la ventaja con menos de 2 minutos por jugar 17-7.  

Pero el gusto dura poco… con 14 segundos en el reloj, la defensa esta relajada esperando que Elway haga Down y termine la primera mitad… pero sorprende a todos con un pase a Mark Jackson en el slot  y obliga a Rod Woodson a correr tras él y obligarlo a salir en la 42 de Pittsburgh con 8 segundos en el reloj.  Un último pase completo deja el balón en la yarda 26 y entra el K David Treadwell para un FG/43 que pone el juego al final de la primera mitad 17-10.

Al igual que en Houston, los Broncos no pueden correr… llevan sólo 48 yardas por 139 de Pittsburgh donde tan sólo Merril Hoge lleva 100 en la primera mitad.   Por aire el juego está muy balanceado con ambos QB´s con 112 yardas promedio y donde los Steelers han dominado con su juego terrestre el tiempo de posesión con 17:10 minutos y llevan 251 yardas totales por 161 de Denver.   Es imperante detener la primera ofensiva de Elway que de oportunidad a asentar nuevamente el juego terrestre y así comenzar a doblarlos.

La primera ofensiva de los Broncos es frenada obligando al despeje y comenzara Pittsburgh en su propia 19.  Un primer pase a Weegie Thompson los pone en su 41.  Tim Worley en el siguiente acarreo suelta el balón que recupera Braxton para Denver en la 38 de Pittsburgh y en la primera jugada Elway sorprende al perímetro para 1TDP/38 para Vance Johnson que empata el partido a 17-17 capitalizando el error.

Comenzando en su yarda 20, Brister regresa a montar una nueva ofensiva con la consigna de controlar el reloj.  En la primera jugada colapsa la bolsa de protección y Brister corre por su vida y alcanza a lanzar cayendo un pase para Merril Hoge llegando a la 38.  En el mejor juego de su carrera, Hoge logra otro acarreo que lo pone con 106 yardas al momento.    Brister intenta un bombazo a la zona de anotación y -teniendo sólo a Lipps-, lo vuela por mucho.  El OT John Jackson sale del juego por una lesión.    Un nuevo pase profundo de Brister al underneed conecta con Hill que los pone en la 20 de Denver.    Un castigo de Ilkin los pone en 1 y 25.  Hoge recupera algunas yardas y quedan en 2da y 11.  Un pase incompleto busca en el Slot a Lipps.  3era y 11 y Stone sólo consigue tres yardas que obliga a la entrada de Anderson para un FG/35 que vuelva a poner al frente a Pittsburgh 20/17.

Iniciando en su 20 Elway regresa a los controles.  Tim Johnson frena en la línea de golpeo a Humphrey.   Hardy Nickerson en 2da oportunidad alcanza a bloquear el pase de Elway que busca el centro que escapa por muy poco.   Cuando todo parece indicar que el drive será frenado, Elway escapa por tierra casi 32 yardas que mantienen con vida al drive.   Rust da instrucciones a la secundaria de rolarse en el último momento antes del snap y el garlito funciona.   El momento del juego cambia súbitamente cuando Thomas Everett intercepta a Elway buscando nuevamente el Underneed y Thomas deposita el balón en la yarda 48 de Denver.   Es el primer intercambio de balón que es forzado por la defensiva y deja a Pittsburgh en inmejorable situación.   Deben capitalizar el error.

Worley los pone en 2da en la 42.   1ero y 10 con Hodge.   Un movimiento ilegal evita otro 1ero y 10 y los pone en la 34.   El ruido del estadio es ensordecedor.   1ero y 10 con Lipps.  otro 1ero y 10 más de Hoge que lo convierte en el segundo RB en la historia de Pittsburgh en lograr juegos de más de 100 yardas en Postemporada junto con Franco Harris.  Simon Fletcher bloquea en la línea un pase de Brister.   Gary Anderson conecta comenzando el 4to cuarto su sexto FG/32 del playoff que amplia una endeble ventaja 23-17.

Comenzando en su 30 Elway avanza con muchos trabajos hasta la yarda 36 de Pittsburgh donde se juegan una 4ta y 4 donde de último momento Elway intenta una patada corta sorpresa que no sale como espera y deja a Pittsburgh en su yarda 18 en una clara demostración de lo que respetan a la ofensiva Steeler.  

Hoge comienza a avanzar nuevamente el balón.  Otro primero y diez por pase para Merril quien está dando el juego de su carrera.   La defensa de Denver se cierra y Worley no puede avanzar.  Newsome despeja y el fildeador suelta el balón pero el mismo recupera.   Quedan 7 minutos en el reloj… hay que jugar sin errores… hay que detener a Denver como sea.

Denver comienza con errores de ejecución y son castigados con 10 yardas que recuperan inmediatamente.     En un golpe maestro, Elway entrega el balón a Humphry que hace bajar a la secundaria y al perímetro y devuelve a John que lanza un pase sorpresivo a Jackson ante un perímetro fuera de posición que pone a Denver  que los pone en la yarda 23 de Pittsburgh.  La defensa de Pittsburgh luce muy cansada, y esto es aprovechado por Reeves quien pone el juego en Humphry quien avanza profundo en el territorio Steeler empujándolos hasta que logran la anotación en 3era y gol que da la voltereta al marcador 1TDrush/1 de Melvin Bratton23-24.  Quedan 2:27 en el reloj… 1 solo tiempo fuera.  Necesitan acercar a Anderson… van por todo.

Un reflexivo Chuck Noll contiene sus emociones… hay que trabajar de forma inteligente.   Touchback y saldrán de la 20.   Brister al aire… pase al underneed a Mark Stone quien se desconcentra y tira un perfecto pase de Bubby… 2da oportunidad… Pase muy bajo buscando a Lipps… 3era oportunidad… 10 por avanzar… el ruido del estadio no permite que se escuche la voz de Brister quien desesperado trata de acomodar al equipo… formación escopeta… está muy lejos de la línea y no se pueden escuchar entre ellos… Dawson centra sin escuchar la voz de Bubby y este no puede controlar el centro que le llega por sorpresa… suelta el balón que es recuperado por el LB Randy RobbinsBubby Brister estaba tan preocupado acomodando a todos que perdió de vista el balón al ser centrado… y se equivocó en la cuenta mental…  es el final… Denver mantiene la posesión y corona una cerrada victoria donde las Huestes de Chuck Noll quienes venden cara la derrota.

Denver enfrentará -por tercera ocasión en los últimos 4 años-, a los CLEVELAND BROWNS ahora dirigidos por Bud Carson a quienes derrotaran con autoridad 21-37 y disputan el SB XXIV ante un histórico equipo de SAN FRANCISCO 49´ers que ahora son dirigidos por el heredero de Bill Walsh a su retiro… HC George Siefert y que será el último campeonato de Joe Montana quien empatara a Terry Bradshaw con 4 campeonatos invicto en una histórica paliza sobre los DENVER BRONCOS   de John Elway 55-10

A pesar de la derrota en Denver, los comentarios de la prensa son muy favorables… hay quienes incluso los señalan como una nueva versión de la CORTINA DE ACERO de los 70´s en los años por venir y auguran un gran futuro para el equipo.   En eso no se equivocan… pero serán otros los caminos por los que accederán a ello.

 Chuck Noll está resuelto a pulir a esta nueva y talentosa generación.   Tiene todo para hacerlo… Dan Rooney está muy satisfecho con lo logrado y pone muy alta la estafeta para la temporada de 1990, que da un giro inesperado en el off season y que será el tema de nuestra próxima entrega.   Hasta la próxima.

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