FRÍOS NÚMEROS: El laberinto de mármol (Capítulo 9)

-Por Roberto Zúñiga T.

1988…FUEGO EN EL LABERINTO

Amig@s de Steelers 360 y Steelers Nation México… En palabras del novelista francés Alejandro Dumas  “… El infortunio es necesario también para descubrir ciertas minas misteriosas ocultas en la inteligencia humana…”

En la antigua mitología griega, el Laberinto de Creta fue la más extraordinaria obra de Dédalo  y -al mismo tiempo-, su más infortunado y trágico legado.  Su fama como el Arquitecto del impresionante jardín de baile para Ariadne, palideció ante la magnífica e intrínseca prisión que construyo inspirado por Afrodita y en la que ahora se encuentra preso después de 22 años temeroso de salir por miedo a la abominación que cela su encierro en un pequeño espacio donde ha educado y enseñado a su hijo a ser paciente y donde la bestia no puede entrar… pero de donde ellos tampoco pueden salir. 

Chuck Noll es también prisionero con su joven equipo atrapado en el legado de su gran obra que es celada por una afición circunstancial y una prensa mediática cada vez más exigente y dura con su trabajo exigiendo resultados y un nuevo campeonato a pesar de los esfuerzos y el talento que han puesto para salir adelante sin comprender que están en una nueva y necesaria reconstrucción.

Las severas críticas a su Staff y a sus jugadores simplemente no las comprende.   Las considera tergiversadas, oportunistas, amarillistas… de circunstancia… con la salvedad del 77 y el 86, nunca le ha gustado ser “mediático”… para él, es momento de que sus jóvenes lideres den un paso al frente como lo hicieran en 76 sus dinásticas huestes.  Para su infortunio, este nuevo vestidor -sobre todo con lo ocurrido y derivado de la huelga del 87-, ésta más dividido que nunca y verá partir a uno de los jugadores angulares en los que Noll había cifrado la esperanza de que  -llegado el momento-, se mantuviera firme al frente para hacerlo… será la primera gran desilusión que sufrirá en la campaña.

Mike Merriweather ésta sumamente a disgusto con lo sucedido con la familia Rooney y las formas con que manejaron el tema de la huelga.  Para él, fue una manipulación mezquina y sabe que no ésta en condiciones de reclamarlo abiertamente.  Decide como estrategia exigir un superlativo aumento de contrato para seguir con los Steelers sabedor de antemano que no se lo van a conceder.   Tony Dungy y Joe Greene tratan de persuadirlo, pero es inútil.   La única forma que tiene de “luchar” por mejores derechos es sólo y por su cuenta… y consigue lo que quiere.   Como aún tiene aún un año de contrato -y este no se puede anular-, lleva a cabo un hangout durante toda la temporada de 1988 para forzar a Dan Rooney a transferirlo a otro equipo (los Minnesota Vikings), a cambio de una 1era selección de draft.   Con los Vikings tendrá buenas campañas terminando su carrera en 1993 donde será enviado a los New York Jets jugando 1 sólo partido para los Green Bay Packers habiendo sido su etapa con los Pittsburgh Steelers la más brillante de toda su carrera.  3 veces Pro Bowl (84-86) y 3 All Pro (84, 85 y 87), es considerado uno de los mejores apoyadores en la historia de la franquicia y la gran referencia de una defensiva en tiempos obscuros.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Mark Malone es fuertemente señalado como una gran decepción por parte de un fuerte sector de la afición y también lo es para casi todos sus coequiperos,  pero principalmente para Dan Rooney.   Chuck Noll intenta convencer a Rooney de que Bubby aún no ésta listo y que Mark debe quedarse -por lo menos-, un año más pero Dan Rooney ésta convencido de lo contrario… “sugiere” a Noll que lo mejor será intercambiarlo a San Diego de donde tiene ofertas por él y Mark es el primer agradecido con la noticia.   Ésta cansado de la presión de vestidor así como de la presión mediática de Pittsburgh y cree también que un cambio de aires será lo mejor para su carrera.  Jugará en 1988 su última temporada completa como titular terminando en 1989 jugando 1 sólo encuentro para los New York Jets.   Mark Malone tuvo la gran oportunidad de convertirse en el relevo que los Pittsburgh Steelers necesitaban al retiro de Bradshaw… las lesiones no se lo permitieron y -aunque fue uno de los más talentosos QB´s de los Steelers en esta era-, no fue suficiente para poder dar estabilidad a una ofensiva donde constantemente era relevado por Noll y donde -al final-, perdió también el rumbo y el respeto de sus compañeros pero sobre todo, el de la afición.    Su salida iniciara una de las épocas más complicadas del equipo… la era de Bubby Brister.

Otras piezas clave que saldrán del equipo – por cuestiones de “limpia” de vestidor-, son el RB Walter Abercrombie quien es envido a los PHILADELPHIA EAGLES donde terminará su carrera en 1989 donde también sus mejores años habrán sido con los Pittsburgh Steelers.   El DB Dave Edwards, el DE Ed Nelson y el WR Calvin Sweeney, todos movimientos predecibles dada su postura beligerante durante la huelga del 87 salen también de la organización.

Sin embargo, 1988 fue un año de profundas partidas cuando vimos dar un paso de lado al último de los grupos miembros de la gran dinastía de los 70´s.

Con 34 años dirá adiós el impresionante y longevo heredero de Mean Joe Greene y quien mantuvo la estafeta en alto dando soporte a la base defensiva 34… el inmortal y legendario DT Gary Dunn.   Con dos anillos de campeonato y 2nd All Pro en 1984, su disciplina, entrega y compromiso con la institución lo convirtieron en un referente de la transición y apoyo de una nueva generación en tiempos difíciles siendo un comprometido capitán y el 12vo en sacks de la franquicia teniendo entre sus “clientes” favoritos a los QB´s HF Joe Namath, Bob Griese y Jim Kelly.

Habiendo llegado en 1977 para remplazar al gran Andy Russell, la carrera del LB Robin Cole brillo con luz propia haciendo mancuerna titular con verdaderas leyendas como Lambert y Ham donde no desmereció la confianza brindada ni por un instante llegando incluso a sustituir a Jack Ham de forma brillante y llegando a ser considerado para ser el MVP del SB XIV por su gran actuación frente a los Rams.   2 anillos, Pro Bowl y All Pro en 1984.   Su salida está marcada por el descontento que vivió la temporada anterior y como un arreglo gerencial para mantener sus prestaciones de liga que lo llevan a jugar una última temporada con los New York Jets en 1988.   Se convirtió en un hábil negociador y coach de grupos corporativos, equipos de ventas, equipos deportivos, iglesias, escuelas y prisiones donde su ejemplo sirve de inspiración para mucha gente dada su turbulenta infancia y juventud.

Habiendo llegado como undrafted a un equipo plagado de estrellas en 1974, fue miembro de una generación dorada que brillo brindando -semana a semana-, extraordinarias y memorables actuaciones… uno de los inmortales y selectos miembros del grupo de los “22”… el DB/SS PHF y HF… el “Torpedo”… Donnie Shell.   Siendo uno de los SS más dominantes de todos los tiempos, Shell deja un legado y un hueco impresionante tras su retiro… 4 anillos, 5 Pro Bowls (78-82), 3 First All Pros (79,80 y 82), 2nd All Pro (81)… con 51 intercepciones es miembro del CFHF de la NCAA y -aunque la espera fue muy larga-, finalmente será inducido al HF de Canton, Ohio con la generación especial senior 2020 como un merecido reconocimiento a un hombre sencillo y profundo que dejo escuela en el equipo más grande de todos los tiempos.

Considerado uno de los mejores WR´s de su época -y para muchos expertos entre los 10 mejores de todos los tiempos-, la carrera del PHF HF Johnny Lee “John” Stallworth fue sencillamente impresionante.   Mientras Lynn Swann realizaba las atrapadas “espectaculares”… “vistosas”… John Stallworth siempre hacía las difíciles… las imposibles… siempre -y durante toda su carrera-, fue el WR1 de los Pittsburgh Steelers siendo en todos y cada uno de los SB que disputo una pieza clave para la consecución de los campeonatos, siendo su recepción final en el SB X, su espectacular anotación en él SB XIII y sus dos impresionantes recepciones en el SB XIV las más recordadas.   Cuatro anillos, 3 Pro Bowl (79, 82 y 84), First Team All Pro en 1979, 2nd All Pro en 1984, NFL Come Back of the Year 1984, miembro del All Time Steeler Team de todos los tiempos, PHF… HF en 2002… sin lugar a duda, el mejor WR que se haya jamás enfundado en el jersey Steeler de todos los tiempos hasta nuestros días… así de sencillo.       Se retiró siendo el líder en yardas y anotaciones para un WR en la historia de la franquicia hasta la llegada de Hines Ward.  Funda su compañía corporativa de Consultoría Especializada en Ingeniería  e información tecnológica sirviendo tanto al gobierno como a la iniciativa privada creando más de 650 empleos y generando millonarias ganancias con las que apoya a su fundación.   El 23 de marzo del 2009 -como parte de la reestructuración de la propiedad familiar de los Pittsburgh Steelers-, John Stallworth se convirtió en copropietario minoritario del equipo.

1988 será también un año que marcará una de las más profundas y sentidas pérdidas que haya sufrido el equipo en toda su historia.      En pleno off season -durante la segunda semana de juegos de postemporada-, el 25 de agosto fallece a los 87 años -por complicaciones de un derrame cerebral-, el hombre que dio vida a esta franquicia y que vivió lo suficiente para verla transformarse en el triunfo supremo de su obra… el jefe… Arthur Joseph “Art” Rooney Sr.

Comenzando paulatinamente su retiro después del campeonato de 1974 -y cediendo poco a poco la dirección a su hijo Dan-, siempre fue el jefe quien tenía la última palabra, la última decisión sobre los asuntos importantes del equipo.  Siendo miembro del HF de Canton, Ohio desde 1964, en su memoria el equipo usara en el uniforme -durante toda la campaña-, las iniciales AJR en el hombro izquierdo y en todos los estadios se guarda un minuto de silencio. 

A la pena que embargó a la familia Rooney, se unieron todos los equipos de la NFL, La MLB, La NHL, el presidente Ronald Reagan, los expresidentes Jimmy Carter, Richard Nixon y Gerald Ford…  -pero principalmente-, una agradecida y amorosa ciudad de Pittsburgh quien vio en Art Rooney, no sólo a un mecenas, vio a un hombre que hizo mucho más por todos y cada uno de ellos que cualquier alcalde, político o celebridad mediática en sus momentos más obscuros y lo hizo durante toda su vida. 

Arthur Joseph Rooney siempre encontró tiempo para todos y cada uno de sus jugadores… para el staff… para sus empleados… los conocía a todos.    Siempre hizo sentir a todos en la organización que era su amigo y que se ocupaba de ellos.    ¿Sabían ustedes que -aun estando presente en el estadio-,  se perdió de ver la inmaculada recepción?… Lo hizo… cuando sucedió, iba camino al vestidor dispuesto a consolar al Staff y a sus jugadores en la que pensó sería otra dolorosa derrota del equipo.  Celebro la victoria como si hubiera sido el campeonato mismo, pero siempre lamento el haber precipitado su salida del palco tras la anotación de Kenny Stabler.  

Durante las huelgas del 82 y 87 fue enemigo acérrimo del proyecto de la Agencia Libre, sin embargo, Chuck Noll descubrió con el tiempo que -lo que el jefe le dijo en esa terrible reunión-, era cierto… realmente actuó así por proteger a los jugadores y al sindicato de una represalia mayor de la liga y los otros dueños… y dio órdenes a su hijo de proteger y cuidar a los de casa en las mejores condiciones… Así era Art Rooney.

Con su partida, el jefe dejo un vació enorme para su descendencia, pero abrió camino para una nueva generación administrativa que comenzará a dar de que hablar desde la misma campaña de 1988.   La silla de cabecera del consejo administrativo -en señal de respeto-, quedará vacía durante toda la temporada.   Comienza así la era de Daniel Milton Rooney quien se ha venido desempeñando como presidente desde 1975 y quien ahora -a sus 56 años-, estará totalmente a cargo de las decisiones ejecutivas del equipo.  

photo posted on post-gazette.com

La muerte de Art Rooney es un golpe emocional muy fuerte para Chuck Noll.   Aunque llegaron a tener diferencias, las anchas espaldas del jefe siempre protegieron a Noll en los momentos más complicados.    Su relación siempre fue de un trato cordial y respetuoso y siempre bajo un claro umbral profesional.   La relación de Noll con Dan Rooney -por otro lado-, siempre había sido hasta ese momento cordial y respetuosa pero diferían en varios puntos de vista.   Dan Rooney tiene sus propias ideas y tiene algunos planes que no habían podido prosperar bajo la tutela y negativa del jefe y que ahora se abrirán de par en par.    Aunque respetara profundamente mucho del legado y las políticas de su padre, será el rostro y protagonista de una nueva era de transformación para los Pittsburgh Steelers.

El draft de 1988 es una clase que se va a distinguir por muchos movimientos intrascendentes en búsqueda de talento.   Sin embargo, marca también la llegada de algunos elementos destinados a escribir una década gloriosa con los Pittsburgh Steelers.

En la 1era ronda con el pick No.18 seleccionan al DE de Eastern Kentucky Aaron Jones quien dejara un buen sabor de boca con el equipo.  En la 3era ronda con el pick No.70 al C de Notre Dame Chuck Lanza, en la 5ta ronda con el pick No.128 al DE de Kentucky Jerry Reese, en 6ta ronda con el pick No.156 un jugador interesante pero que tardo en asentarse… el RB de Miami Warren Williams, 8va ronda pick No.211 al TE de Miami Mike Hinnant y en la 10ma ronda con el pick No.252 un sólido puntal en la OL de los Pittsburgh Steelers que marcara una década… el OT de Eastern Kentucky John Jackson.

Pero quien dará excelencia a esta clase, será un joven de 23 años que llegará a levantar la histórica estafeta de liderazgo de una de las OL más completas y dominantes que hayan tenido jamás los Pittsburgh Steelers y no desmerecerá el legado dejado por los inmortales Ray Mansfield y su tutor Mike Webster… en la 2da ronda con el pick No.44 el C de Kentucky… PHF y HF Dermontti Dawson.

Para reforzar la defensiva, llegan también vía FA el DE de 3er año proveniente de los GREEN BAY PACKERS Ben Thomas y el DB de 2do año de los DALLAS COWBOYS Cornell Gowdy,

Con la partida de Mark Malone a San Diego, Chuck Noll considera que Bubby Brister aún no tiene la experiencia suficiente para iniciar los partidos, por lo que -al igual que en 1984-, decide traer nuevamente a un QB con experiencia y llega al equipo el egresado de Penn State y que viene de tener poca participación con los KANSAS CITY CHIEFS durante la campaña del 87… el hijo de su OLC Ron… Todd Blackledge.   Noll comienza así -sin sospecharlo siquiera-, la más dura y tortuosa etapa en la búsqueda de la pieza correcta que pueda administrar su sistema ofensivo de toda su era en Pittsburgh.

El trabajo en Saint Vincent College ésta plagado de rostros nuevos, y las prácticas resultan muy interesantes, sobre todo a la defensiva con la rápida adaptación que ésta teniendo la secundaria con el perímetro.   Sin embargo, en las oficinas centrales, Chuck Noll ha sido llamado por Dan Rooney para discutir algunas “preocupaciones e inquietudes” que tiene el nuevo jefe sobre las políticas de seguimiento y evaluación al desempeño del equipo.  

Dan Rooney sabe que están nuevamente en reconstrucción y así fue aceptado por todos en su momento en 1985.   Es un nuevo proyecto.   Pero en su opinión, el equipo debería ya estar compitiendo en playoff y se han perdido tres consecutivos en los últimos años al no poder dar  el salto cualitativo y demanda que este año lo alcancen.    Para Dan Rooney, han invertido mucho desde 1980 en dos reconstrucciones y esta campaña debería poner al equipo en playoff -y como mínimo-, ya en el juego de campeonato de la AFC.   Chuck Noll no se compromete a nada, y trata de hacerlo entender que hay muchos cambios y en la posición de QB, habrá que esperar el desarrollo de Brister.    Rooney -sin cortapisas-, le dice… “Por supuesto que son de esperarse ajustes… pero Chuck… ¿no te parece que hemos esperado demasiado…?“… el problema por supuesto que no eres tú…todos lo sabemos… pero tus asistentes mmmm… no lo sé… tal vez podrían ser la causa por la que no hemos dado ese pequeño pasito…”   Chuck Noll sale muy molesto y al mismo tiempo consternado de la oficina de Dan Rooney… acaba de recibir un claro ultimátum del “nuevo jefe”.   

Chuck Noll -como el gran estratega y estadista que es-, toma una difícil decisión al calor de las circunstancias… NO va a mencionar a su Staff lo que acaba de suceder… deben trabajar tranquilos y sin presiones… va a asumir solo el peso de toda la presión para que su equipo pueda desarrollar… confía en que lo harán… por su bien deben hacerlo aunque no lo sepan.

La única que sabe -como siempre-, es su abnegada y amorosa esposa Marianne… quien le advierte del riesgo tan alto que va a correr su nombre, su carrera, su legado y sus principios… ésta muy preocupada por él… Dan Rooney acaba de dejar muy en claro que NO es su papá.

En el campo de entrenamiento, al dar órdenes esta tenso… demanda total concentración y comienza el año observándole varios detalles a todos sus asistentes… nadie entiende porque esta así.   Todos menos dos personas… dos personas que lo conocen perfectamente…  Tony Dungy y Mean Joe Greene.

El ritmo de trabajo es duro y se nota en los juegos de pretemporada.  Victoria sobre los WASHINGTON REDSKINS 44-31, sobre los PHILADELPHIA EAGLES 21-16.   Derrota ante los NEW YORK GIANTS que marca el último juego que presencia en vida el jefe 28-17… cerrando con victoria sobre NEW ORLEANS SAINTS 28-31.

Pittsburgh presenta un nuevo rostro… después de mucho meditarlo, Noll no quiere volver a cometer el mismo error con Bubby como el que cometió con Mark… decide poner al joven Brister al mando desde el comienzo y este demostrara cosas interesantes en su debut como abridor oficial.   La OL es anclada nuevamente con el C Mike Webster y los OG´s Craig Wolfley y Brian Blankenship y como sus respectivos relevos juegan Terry Long, Dermontti Dawson y Chuck Lanza… quienes deben aprender de “Iron” Mike…  los OT’s son Tunch Ilkin y el novato John Jackson quien se gana a pulso la titularidad desde el training camp.   Esta es la primera campaña del joven veterano Louis Lipps como WR1 seguido de Weegie Thompson y Charles Lockett.   Los RB´s Earnest Jackson y el veterano Frank Pollard encabezan el juego terrestre apoyados para abrir espacios por el FB Merril Hoge.   

Getty Images

A la defensiva el equipo también es muy joven y tienen por delante una gran responsabilidad.  La DL será anclada por el joven DT Tim Johnson haciendo equipo con los DE´s Gerald Williams y el novato Aaron Jones.   La secundaria representa la joven experiencia y son encabezados ahora por los experimentados LB´s Brian Hinkle y David Little, incorporándose de lleno el joven Hardy Nickerson y Greg Carr, siendo rotados con Greg Lloyd, Tyronne Stowe y Anthony Henton.    El perímetro juega por primera vez sin la experiencia de Donnie Shell quien los ordenaba… ahora la responsabilidad es de Dwayne Woodruff quien comanda y ordena a la pareja de Rod Woodson y Delton Hall que saldrá por lesión en la campaña tomando su lugar Thomas Everett.   En equipos especiales cuentan con su líder anotador Gary Anderson y Harry Newsome.  

Con el retiro de Donnie Shell, se ha cerrado el último capítulo de la CORTINA DE ACERO.   Una nueva generación deberá comenzar a escribir su legado y continuará -aún para muchos aficionados y medios-, siendo su nombre oficial de batalla… sin embargo, pronto llegará una nueva versión que escribirá su propio legado y será bautizada con su propio nombre a la luz de sus méritos.

Este es el equipo que Dan Rooney espera llegue a la final de Conferencia de la AFC y en el que Chuck Noll espera brinden su mejor esfuerzo para que pueda tener argumentos con que sostener su proyecto y a su personal.

(Photo by Focus on Sport/Getty Images)

El primer juego de la campaña es en el Three Rivers Stadium visitando a un viejo rival que -al igual que ellos-, también tienen a un histórico HC HF bastante presionado por su Gerente y sus aficionados dados sus resultados en las últimas campañas y que presentan un rostro nuevo en plena reconstrucción…  Los DALLAS COWBOYS del HC HF Tom Landry que ahora son dirigidos desde 1986 por el QB Steve Pelluer y cuentan con un poderoso RB que juega para ellos -también desde el 86-, traído de la desaparecida USFL… Herschel Walker.    También, este es el año de debut de una de sus estrellas más icónicas y futuro HF… el WR Michael Irving.   

El juego comienza con Dallas tomando la delantera con 1TDrush/3 del RB Timmy Newsome que pone el marcador 7-0.   En un largo primer drive, Earnest Jackson empata con 1TDrush/15 7.7.   Thomas Everett intercepta a Pelluer y esto da pie a Bubby Brister para acercar a Gary Anderson para un FG/32 7-10 para terminar el primer cuarto.  Para el segundo cuarto, ambos genios HC se conocen tan bien, que se anulan respectivamente sin anotación para cerrar la primera mitad.

El equipo ésta batallando mucho en sus ajustes ofensivos y era de esperarse.   La defensa aprovecha que la línea ofensiva de Dallas es sumamente porosa pero están batallando para detener a Herschel Walker que es un tanque que arrastra hasta dos o tres defensivos con él antes de ser derribado.   Brian Hinkle promete en el vestidor hacerse cargo de él.

(Photo by Focus on Sport/Getty Images)

La primera ofensiva de Pittsburgh del 3er cuarto comienza con 1TDrush/1 de Bubby Brister que pone 7-17 en ventaja a los Steelers, cuya defensa vuelve a contener los embates de Dallas hasta que Michael Irving recibe 1TDP/35 de Pelluer que los acerca en el marcador 14-17.  Cuando más peligroso resulta Herschel Walker, Brian Hinkle lo recibe de frente con un duro golpe que lo detiene en seco y no vuelve a ser factor en el partido.   Para el 4to cuarto, Earnest Jackson anota 1TDrush/29 en un movimiento de trampa brillantemente ejecutado por la línea ofensiva que amplía la ventaja 14-24 y que Dallas recorta ya sin oportunidad de remontar con 1TDP/8 de Pelluer a su RB Ray Alexander.   Victoria Steeler 21-24.

Brister lanza 48.14% de sus pases completos, 214 yardas, 0TD, 0int por 1sack con un rating bajo pero aceptable de 75.2.   Earnest Jackson corre para 76 yardas y 2TD´s seguido de Dwight Stone con 31.  El WR Weegie Thompson es el líder en yardas con 78 seguido de Lockett con 59 por 50 de Lipps.   Es un buen inicio de la joven ofensiva.

A la defensiva, Thomas Everett y David Little logran cada uno 1int y el novato Aaron Jones se estrena junto con Hardy Nickerson con 1 ½ sacks por otro ½ del refuerzo Ben Thomas.  

Chuck Noll considera que hay mucho que ajustar… pero si el equipo se mantiene sin lesiones… puede ser un gran año… es su gran expectativa… necesita creer que así será.

Mandatory Credit: Mike Powel

Visitan en la semana 2 en el Robert F. Kennedy Stadium al flamante campeón defensor… Los WASHINGTON REDSKINS del HC HF Joe Gibbs y que son comandados por el QB MVP SB XXII Doug Williams, por el joven RB sensación de la liga Tim Smith y los WR´s HF Art Monk y Ricky Sanders y que reforzaron desde la campaña anterior a su defensa con el formidable ex Bear LB Wilbur Marshall.

Chuck Noll y Joe Gibbs están por dar uno de los mejores partidos de la temporada en el que ambos genios juegan una verdadera partida de ajedrez sobre el terreno de juego.

Las primeras ofensivas de ambas escuadras son nulificadas por las defensas.   Pittsburgh abre el marcador con un FG/33 de Gary Anderson 3-0.   Washington se pone al frente con 1TDP/55 de Doug Williams a Ricky Sanders 3-7.   En el 2do cuarto, Anderson acerca a los Steelers en el marcador 6-7 y el K Chip Lohmiller vuelve a poner adelante a los Redskins 6-10.     Louis Lipps contesta con una espectacular recepción TDP/80 de Bubby Brister que da la voltereta al marcador 13-10. 

 El 3er cuarto comienza con Brister anotando 1TDrush/6 donde el punto extra es bloqueado por los ST de Washington 19-10.        Washington se acerca con 1TDrush/1 del RB Jamie Morris 19-17.

El 4to cuarto es una genial batalla sin cuartel.   Chip Lohmiller anota FG/46 19-20.   Dwight Stone anota un espectacular TDP/72 de Brister 26-20.       Anderson amplia la ventaja FG/43 29-20 quedando aún 10 minutos por jugarse.   El WR Kelvin Bryant recibe 1TDP/7 de Doug Williams quien acerca peligrosamente a los Redskins 29-27 y Brister sufre un doloroso fumble que recupera Wilbur Marshall y que Williams aprovechara para acercar a Lohmiller con escasos 12 segundos en el reloj para el FG/19 que sella la derrota 29-30.

Ambos HC´s se felicitan ampliamente por la batalla brindada así como los dos equipos son aplaudidos al concluir el encuentro.

Brister termina con buenos números pero su error cuesta el encuentro… 42.89% pases completos, 258 yardas, 2TD, 0int con rating 100%., Earnest Jackson corre solo para 43 yardas y Dwight Stone lo hace apenas para 12 batallando todos contra la DL de Washington.   Louis Lipps tiene un gran encuentro con 98 yardas y 1TDP así como Dwight Stone logra 75 yardas y 1TDP que contrasta con su actuación por tierra.  

A la defensiva Lupe Sánchez logra 1int y Gerald Williams logra 1sack sobre Doug Williams.   La derrota es dolorosa ante el campeón defensor, pero todos en el vestidor están seguros será una gran temporada.   Nadie lo desea más que un tenso y ansioso Chuck Noll.

Sin embargo, -en el peor de los momentos-, una fuerte crisis de resultados acaba de comenzar en la semana 2, y nadie ésta listo para ella.

De vuelta en casa, reciben a los CINCINNATI BENGALS que vienen de dos brillantes victorias sobre PHOENIX y PHILADELPHIA luciendo como un equipo compacto al que su HC Sam Wyche parece haberle ya encontrado las piezas correctas al Boomer Esiason… Los RB´s James Brooks, Eddie Brown y Stanford Jennings, los WR´s Rodney Holman y Tim McGee con una muy respetable defensiva con los DB´s Lewis Billups y Eric Thomas encabezados por el LB Leon White

 El juego comienza con un balón suelto de Esiason que recupera el OG Max Montoya quien es capturado por David Little en la zona de anotación provocando un Safety que pone adelante a Pittsburgh 0-2.   Ambas ofensivas serán anuladas hasta que en el 2do cuarto Boomer Esiason conecta con el WR Stanley Wilson 1TDP/13 que pone adelante a Cincinnati 7-2.

Getty Images

En el tercer cuarto Bubby Brister conecta con Louis Lipps 1TDP/9 adelantando 7-9 y faltando poco más de 4 minutos en el tercer cuarto el K Jim Breech conecta un FG/32 10-9.    La siguiente ofensiva de Pittsburgh concluye iniciando el 4to cuarto con un 1FG/19 de Gary Anderson 10-12 y nuevamente ambas ofensivas son neutralizadas hasta que Earnest Jackson suelta el balón por un golpe que recupera Cincinnati que capitaliza con un TDP/65 de Esiason a Eddie Brown que sorprende al perímetro Steeler poniendo el marcador definitivo 17-12 en favor de los Bengals donde -al final-, Brister sufre una intercepción cuando están ya en la 20 de Cincinnati decretándose así la derrota.

Brister tiene el 50% de pases completos, 235 yardas 1TDP, 2int y sufre 5sacks con un rating de 59.7.   La defensiva de Cincinnati contiene el juego terrestre de Pittsburgh donde sólo Dwight Stone corre para 50 yardas por 40 del propio Brister por apenas 31 de Jackson.   Nuevamente, compensando su pobre actuación por tierra, Stone logra 76 yardas por aire y Louis Lipps tiene 59 y 1TDP.  

Getty Images

 

Rod Woodson logra 1int/29 a Esiason y Hardy Nickerson logra 2sacks en un juego complicado ante una muy buena OL de Cincinnati.

Al final del encuentro, Joe Greene nota que su jefe ésta inusualmente molesto y contenido al mismo tiempo… pregunta si todo ésta bien a lo que Noll dice cortésmente que si… pero es tan transparente cuando ésta enojado que Greene se da cuenta de que algo pasa… sin embargo, sabe que debe darle espacio, pero estará muy al pendiente de él.

Una difícil visita a Rich Stadium a los BUFFALO BILLS de Marv Levy, Jim Kelly, Andre Reed, Bruce Smith y quien tienen en su novato de 2nda ronda a una sorprendente revelación de impacto inmediato… el RB Thurman Thomas.   El juego no será nada sencillo.

Scott Norwood abre el marcador con FG/38 0-3 y en su siguiente ofensiva Jim Kelly conecta 1TDP/26 con Chris Burkett 0-10.   Comenzando el 2do cuarto Bubby Brister anota 1TDrush/1 7-10.   Norwood vuelve a poner al frente a los Bills 7-13.   Brister conecta 1TDP/5 con Warren Williams 14-3, y con unos segundos nada más, Norwood conecta FG/39 14-16.   Ambas defensivas están batallando mucho.

Getty Images

El 3er cuarto es totalmente de Buffalo, 1TDrush/1 del FB Robb Riddick y una patada bloqueada a Newsome que recupera el mismo Riddick amplían la ventaja de los Bills 14-30.   En el 4to cuarto Brister es interceptado y Scott Norwood conecta FG/48 14-33.   La defensiva de Pittsburgh frena pero ahora Warren Williams suelta el balón y nuevamente capitaliza Norwood FG/49 14-36.   Violenta reacción de Brister que anota 1TDrush/1 y faltando menos de 2 y medio minutos, Brister conecta con Weegie Thompson TDP/42… Buffalo consume el reloj… derrota dolorosa 28-36.  Pittsburgh esta ahora 1-3 (.250).   El vestidor luce abatido… Noll vuelve a ser muy severo con todos… comenzando por el Staff… y debe reportarse en las oficinas de Three Rivers Stadium el lunes por la mañana.

Rooney le da un voto de confianza, pero le deja en claro que el observa al equipo pasar  lapsos del juego fuera de concentración y esa es responsabilidad del Staff.   Noll le asegura que estarán bien… ya se han repuesto antes de comienzos así… Dan Rooney asiente y le agradece que este tan confiado.   Noll sale nuevamente muy presionado de la oficina.

Tuvieron un juego complicado ante los Bills y deben recomponer pronto las formas.   La semana es de intensas prácticas ya que recibirán a un odiado rival que comienza la temporada dando una de cal por dos de arena… Los CLEVELAND BROWNS de Marty Schottenheimer, el QB Bernie Kosar, los RB´s Earnest Byner y Kevin Mack, el WR Clarence Weathers, el formidable “Mago de Oz” TE Ozzie Newsome, el DT Bob Golic, los DE Sam Clancy y Darryl Sims y un respetable cuerpo de DB encabezados por Hanford Dixon, Frank Minnifield y Will Hill… entrenados por un joven DBC que ésta mostrando cosas muy interesantes a pesar de lo temperamental que es…  Bill Cowher.

Getty Images

A pesar de su récord, salen como ligeros favoritos por -2.5 puntos en la línea da apuestas y el juego comienza siendo muy duro para las ofensivas que son neutralizadas en el 1er cuarto y sólo Gary Anderson pone puntos en la pizarra con FG´s/49/35 0-6.   En la segunda mitad, Bubby Brister sale por un fuerte golpe que le disloca un dedo de la mano derecha y debe abandonar el juego siendo sustituido por Steve Bono.  El FB Tim Manoa anota TDrush/1 que pone el juego 7-6 y con 13 segundos para terminar la primera mitad, Anderson vuelve a poner al frente a los Steelers 7-9.

La segunda mitad es totalmente de Cleveland que logran en el juego 6 intercambios de balón producto de recuperar 2 fumbles y 2int a Steve Bono por otras 2int que lograron de Brister.  El viejo Matt Bahr se da como siempre gusto anotándole a sus excompañeros 3FG´s/22/21/40 y donde la única anotación de la segunda mitad es 1int/75 para pick six decretando la dolorosísima derrota en casa 23-9.  1-4 (.250).  

Por supuesto que la afición deja sentir nuevamente todo su peso en un monumental abucheo así como la prensa comienza a cuestionar seriamente al equipo.   En conferencia de prensa en las instalaciones del lunes… Chuck Noll comienza -nuevamente y en el peor momento-, a zanjar una peligrosa línea con la prensa -pero sobre todo-, con sus jugadores… muy molesto declara… “El pésimo juego brindado refleja la necesidad de seleccionar mejor talento en el próximo draft de 1989… seguramente a eso llegaremos…”  ante la lesión de Bubby Brister los reporteros le preguntan cuál de sus QB´s de profundidad esta en mejores condiciones de hacerse cargo de la ofensiva… Un Chuck Noll furioso señala… “Si tenemos que entrar con ustedes a la controversia entre los QB2 y QB3 entonces si tenemos un gran problema…”  estas inesperadas declaraciones calaron muy fuerte en el ánimo de la prensa que se sintió ofendida con sus palabras y en el vestidor causo un fuerte sentido de animadversión por sus duras palabras.

Getty Images

Deben viajar ahora al desierto de Arizona al Sun Devil Stadium nueva casa de los PHOENIX CARDINALS que aún están desempacando sus cosas después de dejar la ciudad de St Louis con el HC Gene Stallings, con el siempre peligroso QB Neil Lomax, el RB Stump Mitchell y los WR´s Jay Novacek y Roy Green.   Por cierto, los Red Birds acaban de contratar esta temporada como suplente de Lomax a un viejo conocido… Cliff Stoudt.

El juego es un rotundo desastre.   Brister aún se ésta recuperando de la dislocación de falange sufrida ante Cleveland y Noll decide apostar por experiencia abriendo con Todd Blackledge que tiene un difícil encuentro ende además que ésta totalmente fuera de ritmo.  El juego ésta 7-7 con un espectacular regreso de TDPR/92 de Rod Woodson que bien vale por si sólo el boleto de entrada.   En el 2do cuarto comienza la debacle.   Phoenix anota 17 puntos sin respuesta y en la segunda mitad otros 7 puntos ante una tardía reacción de Pittsburgh cuando Blackledge es sustituido por Bono tras un fuerte golpe sin consecuencias pero que requiere revisión.  Steve Bono pone un poco más decoroso el marcador con derrota Steeler 14-31.  Han entregado nuevamente el balón en los momentos más inoportunos y cuestan caro…  1-5 (.200).

Al término del juego en la conferencia de prensa, Noll vuelve a tener una fuerte confrontación con los medios al ser cuestionado en las similitudes de esta temporada con la de 1969 a la que responde… “¿Realmente quieren entrar en esa comparación?… ¿Realmente quieren profundizar y aferrarse a eso?… ¡¡¡deben estar bromeando!!!”.   La prensa es sumamente dura en sus editoriales y columnas de opinión sobre su desempeño y el del equipo durante toda la semana.

Mandatory Credit: Tim de Frisco /Allsport

La crisis se agudiza y Chuck Noll esta tan presionado que su trato se ha vuelto sumamente irritable… en el peor momento -y con toda la presión de la oficina central-, el equipo vuelve a tener un inicio de temporada para el olvido.  Debe hacer algo inmediatamente pero -al tener que volver a responder los cuestionamientos de la prensa-, sus declaraciones vuelven a ser muy desafortunadas, lo que molesta a varios jugadores.   Rooney se lo hace notar y Noll le responde “Sabes bien que hemos pasado por esto antes y lo superaremos… te aseguro que lo haremos…”.    Greene habla con Tony Dungy y con Jon Kolb… definitivamente, algo no anda bien con Noll.

Semana 8 y reciben al payaso de rodeo favorito de todos… pero que marchan 2dos en la división con 5-1 y están dando una inesperada y agradable temporada… Los HOUSTON OILERS de Jerry Glanville a quien la última amenaza de Noll parece ya haber olvidado y vuelve a calentar el partido.  

Todd Blackledge abre nuevamente el encuentro y -a pesar de que batalla mucho-, logra el 50% de sus pases por 1TDP, 2int, 0sacks para un rating de 56.7 pero insuficientes junto al 1TDrush de Merril Hoge  y el TDP/9 de Charles Lockett y las 109 yardas de Louis Lipps.  La defensa tiene una tarde complicada permitiendo a Warren Moon 2TDP – y aunque le cierra los caminos a los RB´s Allen Pinkett y Lorenzo White dejándolos en 27/20 yardas respectivamente-,  termina todo en una dolorosa derrota 14-34 que los pone nuevamente contra las cuerdas 1-6 (.143).   Los cuestionamientos no se hacen esperar y Noll nuevamente se precipita a contestar de forma soberbia señalando que “este equipo es tan malo, que le recuerda al que tenía en 1969…”.  

Está declaración es terriblemente tomada por la afición, la administración, el staff -pero principalmente-, por los jugadores que se sienten muy molestos con sus palabras aunque nadie se atreve a cuestionarlo.   Greene nuevamente habla con Dungy… conocen a Noll… jamás dirá o se quejará por nada.   Deciden tomar cartas en el asunto… contactaran a Marianne Noll en cuanto sea prudente y posible.

Getty Images

En un segundo juego en casa reciben a unos DENVER BRONCOS que acaban de minimizar sus probabilidades de temporada al perder por lesión a su estrella QB John Elway teniendo que jugar con Gary Kubiak y que tienen -en su temporada de retiro-, a un triste pero siempre profesional Tony Dorsett que dejo al equipo de sus amores dolido y con muchos resentimientos.   Ante una inoperante defensiva de Denver, Todd Blackledge logra 1TDrush/1, 1TDP/10 con Rodney Carter quien también tiene una espectacular escapada TDrush/64 por 2FG/30/32 de Gary Anderson que dejan un marcador cómodo de 0-27 terminando la primera mitad.      En el 3er cuarto Kubiak conecta con Clarence Kay TDP/17 por 1FG/21 de Anderson 7-33.   En el 4to cuarto, Gary Kubiak vuelve a conectar TDP/14 nuevamente con Kay pero sale conmocionado por un golpe propinado por David Little, entrando en su lugar Ken Karcher que lanza 1TDP/74 al WR Ricky Nattiel pero 3FG/37/22/30 de Gary Anderson sellan la victoria para los Steelers 21-39 que no alivia mucho la tensión que existe en el vestidor aun sumamente resentidos por las declaraciones de Noll.

Visitan en Giants Stadium a los NEW YORK JETS del QB Ken O´Brien que marchan 5-3-1 y pelean aún por calificación.   El partido es sumamente parejo y ya ésta en los controles de regreso Bubby Brister.   El juego ésta empatado terminando la primera mitad 10-10 pero 14 puntos recibidos por sólo 10 de Pittsburgh sellan una nueva derrota que los pone en una posición imposible al término de la semana 9… pierden 20-24 y están 2-7 (.222).   Dan Rooney le pide atentamente no hable con la prensa siendo Tony Dungy quien lo haga esta semana y es citado a primera hora en las oficinas.

Es un hecho que la temporada ha sido un total desastre y sólo ganando los últimos 7 juegos podrían revertir la situación pero es un escenario muy improbable.   Para Rooney, el problema es el Staff y el hecho de que Noll lo defienda a capa y espada lo complica todo.   Noll le hace ver que varios partidos se han definido nuevamente por circunstancias propias del juego con marcadores muy cerrados, pero han competido y el equipo es muy joven.   Dan Rooney le deja muy en claro que si desea continuar con su proyecto, deberá aceptar recomendaciones de apoyo y estudiar nuevas posibilidades… algunos cambios de personal.  Para Chuck Noll -que ha sido siempre un hombre pragmático pero de lealtades firmes-, la noticia es devastadora y le asegura que no será necesario ya que el equipo levantará en la temporada.

Mean Joe Greene -a través de su esposa Agnes-, contacta a Marianne Noll quien no da grandes explicaciones pero suplica a su amiga que Joe o Tony hablen con su esposo que ésta pasando una situación emocional muy difícil y teme por su salud.   Mean Joe Greene al enterarse, habla con Dungy y ambos deciden hablar con Noll quien los ataja diciendo que “cuando tenga necesidad de hablar con alguien, lo haré con mi esposa o con el presbítero…todo ésta bien y lo que deben de hacer es ponerse a trabajar en lo realmente importante…”   Es muy duro durante las prácticas de esa semana y los jugadores lo obedecen, pero aún están muy sentidos con él.  

Dwayne Woodruff -quien es uno de los dos últimos jugadores lideres con experiencia de campeonato que quedan en el equipo, también es un hombre sumamente inteligente y comprometido con su familia y con el equipo.    Sabe que el juego no lo será todo en su vida y tiene un brillante futuro como abogado cuando es seleccionado por los Pittsburgh Steelers en 1979 teniendo que dejar pausada su carrera en la Universidad de Louisville.   En 1985 solicita permiso a Chuck Noll para poder terminar sus estudios de leyes y poder presentar el examen de la barra de abogados de Pensilvania.   Chuck Noll no sólo acepta apoyarlo, intercede por él con Art Rooney quien también lo apoya con el trámite de revalidación de estudios al cambio de Universidad y Noll lo ha alentado todo este tiempo para que pueda terminar de estudiar asistiendo a los entrenamientos matutinos y vespertinos mientras va a clases en la noche a la Pittsburgh University.   

“El juez”, llega el martes con su HC a darle una maravillosa noticia… acaba de aprobar el examen de la barra y ya es Abogado de especialidad y puede comenzar a prepararse ya para ser Juez de circuito en el condado de Allegheny, PA.    Chuck Noll ésta feliz y orgulloso de él y le pide ahora a cambio un gran esfuerzo para ayudarlo a sacar al equipo de la mala racha que están pasando… Dwayne por supuesto que hará todo por hacerlo y promete su mejor desempeño.  

Getty Images

Y es en medio de todo este escenario que se da uno de los momentos más obscuros en la era de Chuck Noll.

Visitando al líder de la división CINCINNATI BENGALS en Riverfront Stadium,  el partido se caracteriza por una cascada de errores a ambos lados del balón sobre todo a la defensiva. 

El juego comienza con drives anotadores por ambas escuadras comenzando por un TDP/86 de Boomer Esiason al WR Eddie Brown en un error garrafal de cobertura de Dwayne Woodruff pero al que Bubby Brister con 1TDrush/9 empata inmediatamente 7-7.  Antes de finalizar el 1er cuarto Esiason conecta ahora con el WR Tim McGee 1TDP/5 que adelanta a los Bengals 7-14.

El segundo cuarto se cierra defensivamente por ambas escuadras pero un nuevo error de Woodruff da pie a una ofensiva que culmina con 1TDrush/3 del RB James Brooks… 7-21 para la primera mitad.

Noll ésta furioso, y llama fuertemente la atención a todos pero especialmente a Dwayne que -no sólo ésta muy desconcentrado-, ésta teniendo el peor juego de toda su carrera.  Aunque Dungy trata de tranquilizarlo y meterlo al juego, aún falta lo peor.

Getty Images

En el 3er cuarto, un nuevo error del perímetro permite a los Bengals tocar nuevamente la puerta -a pesar de cerrarse ambas defensivas-, y James Brooks logra 1TDrush/2 que amplía la desventaja 7-28 y un nuevo error de concentración de Woodruff y Cornell Gowdy abren nuevamente la puerta para que James Brooks anote 1TDrush/2.  Eddie Brown logra 1TDP/6 de Esiason pone una pesada lápida 7-35 que se verá incrementada en el 4to cuarto por 1TDrush/9 nuevamente de James Brooks que sella una de las peores derrotas Steelers para un juego divisional en la era de Chuck Noll 7-42.

Al final del encuentro, el vestidor es silencioso y no habla con nadie.    Dwayne Woodruff sabe que fue un muy mal partido y ofrece una disculpa a todos sus compañeros quienes entienden perfectamente que fue un accidente y un mal juego.  Sin embargo, nuevamente en la conferencia de prensa, Chuck Noll declara… “Fue tan malo el partido que mejor deberíamos irnos todos a estudiar para aplicar el examen de la barra de abogados…”   Su declaración es lapidaria para Dwayne, pero el daño será aún más grave y profundo.

La prensa -en su gran mayoría-, lapida a Noll, de quien consideran ha perdido completamente el piso con semejante declaración exhibiendo el trabajo de sus jugadores -los méritos personales de Woodruff-, cuando él es el total responsable de la debacle de la campaña.   Así mismo, es seria y abiertamente cuestionada su capacidad estratégica que parece estar fuera de lugar con los avances tácticos de la liga. 

El vestidor se torna un polvorín.   Y no es precisamente Woodruff quien le reclama, Dwayne le ofrece una sincera disculpa por el mal partido que brindo aunque si le señala que sus palabras han sido muy injustas.   Tony Dungy y Joe Greene lo confrontan a solas el martes por la mañana señalándole que sus declaraciones tienen al equipo al borde de un motín, no se diga así mismo las presiones que provienen de presidencia por los malos resultados.   Noll intenta evadirlos pero ninguno de los dos se lo permite… es momento de hablar claro o ambos renuncian… Noll se limita a decirles… “Si renuncian en este momento es lo de menos… igual no voy a poder salvar ni sus traseros ni el mío al término de la temporada…”.   Finalmente, Chuck Noll explica a ambos lo sucedido en el off season con Dan Rooney y ambos comprenden inmediatamente lo que sucede.    Al sentirse por primera vez rebasado por la situación, son sus leales generales quienes darán un paso adelante… así como él muchas veces lo ha dado por ellos.

Getty Images

El entrenamiento de la semana es ríspido y el sentir de la gran mayoría de los jugadores es hosco y renuente a atender las indicaciones de Noll.   Tony Dungy, Jon Kolb y Mean Joe Greene son ahora quienes imparten dura disciplina.     Dwayne Woodruff señalo… “El Staff aprovecho la salida de las instalaciones del Coach y nos cerró la puerta… hablaron muy fuerte con todos nosotros haciéndonos entender lo terrible que había sido la temporada y que Chuck no se merecía un esfuerzo así de nuestra parte… sus palabras y argumentos acallaron de golpe las fuertes voces de enojo…”.  Ninguno de los tres habló sobre la presión que existía por parte de la gerencia sobre ellos y menos la que pesaba sobre Chuck Noll.    Las palabras del Staff se verán reflejadas en las próximas semanas aún a pesar de que el vestidor esta aún sentido con el maestro.

La entrada para la semana 11 en Three Rivers Stadium es pobre en protesta de la terrible temporada del equipo que llega con 2-8 (.200) a enfrentar a un equipo de PHILADELPHIA EAGLES lidereados por el QB Randall Cunningham a quien la defensiva le hace juego con 2int y 2sacks pero donde el mismo les corre para 48 yardas y les anota 2TDrush/7/12 y donde Bubby Brister lanza para 226 yardas, 44% pases completos, 1TDP, 1int y 4sacks donde Merril Hoge tiene una buena exhibición con 102 yardas y 1TDP/19 así como Louis Lipps tiene 171 yardas también con 1TDP.  Thomas Everett y Dwayne Woodruff tienen cada uno 1int y Tim Johnson 1sack por ½ sack de Aaron Jones y ½ de Nickerson.   El juego es una durísima y apretada derrota 27-26 en una clara demostración de pundonor del equipo que es más el resultado de su enojo que una manifestación de apoyo a su HC, quien esta semana -aún molesto y enojado con la prensa-, se niega a dar declaración alguna.

Visitan la Perrera Municipal donde son víctimas de un equipo de CLEVELAND BROWNS que no desaprovecharán su buen momento y que superan a un equipo de Pittsburgh que tiene 7 entregas de balón de las cuales 17 puntos van al marcador sin respuesta.  Pittsburgh es derrotado 7-27.

Chuck Noll -al reportarse con Rooney-, no tiene ya argumentos para justificar el 2-10 (.166) que no veía el equipo desde 1969 cuando iniciaron 1-12.   Rooney es claro con él… el vestidor ésta roto, la prensa es un circo mediático y la afición ésta muy molesta con la actuación del equipo y todos lo cuestionan a él fuertemente.   Chuck Noll ofrece su renuncia.   Rooney se reserva el derecho de aceptarla y esperara al término de la temporada.   Noll se siente muy frustrado por no poder dar el salto cualitativo que de su proyecto se esperaba y así lo comenta con la única persona de su total confianza… Marianne Noll.

Marianne sabe que su esposo es un hombre sumamente orgulloso que no aceptará ni pedirá ayuda de nadie.   Habla por teléfono a casa de los Greene cuando Noll no esta y comenta todo con su amiga Agnes.   Esta a su vez habla con Mean Joe quien sabe que debe proteger -no sólo a su jefe-, debe velar y cuidar a su amigo.

Mean Joe Greene es un hombre sumamente combativo y resuelto.  Fue un líder ejemplar y -ahora como DLC ha sido un modelo e inspiración para todos dado su nombre y su legado.  Habla con Dungy y ambos después con el equipo en una reunión privada a solas como en los viejos tiempos de la hermandad.   Le exponen al equipo que vendrán cambios importantes y señalan a todos que Noll presentó su renuncia.   Se genera un silencio sepulcral que comienza poco a poco a sacudir la consciencia de todos los presentes… No lo sabían… no sabían que su HC había hipotecado su prestigio y su carrera por todo por ellos… por el Staff… No lo pueden permitir… no pueden aceptar el hecho de que -si esta fuera su última temporada-, su legado termine así.   El equipo debe alzar la mano y aceptar las consecuencias de una mala campaña.   Es momento de dar un paso adelante por quien los ha cuidado, enseñado y protegido durante tantos años.

Durante los días subsecuentes, no existen disculpas… no se necesitan… hay trabajo que hacer y levantar la cara.   Hay que jugar correctamente este deporte y no dejar de luchar.

Ante una muy pobre entrada en el Three Rivers Stadium, reciben a los KANSAS CITY CHIEFS de Steve DeBerg donde el equipo logra una cerrada batalla defensiva y donde el héroe es Gary Anderson con FG´s/23/20/22 y 1TDrush/10 de Merril Hoge para una cerrada victoria Steeler 10-16.

Getty Images

Visitan el Astrodome donde salen como seguras víctimas de los HOUSTON OILERS que llevan un récord de 9-4 donde Bubby Brister lanza para 311 yardas, 3TD y 0int por 269, por 3int a Warren Moon en un abierto duelo ofensivo que se decide en una dulce e inesperada victoria Steeler 37-34 que rompe todas las quíñelas.    Glanville y Noll ni siquiera se saludan y sólo se dan la mano al final sin cruzar palabra sólo porque el protocolo de Fair Play así lo obliga.   Sin embargo, Noll sale del campo -a pesar de todas sus presiones-, con una enorme sonrisa.

Visitan la siguiente semana el Jack Murphy Stadium a los alicaídos SAN DIEGO CHARGERS que van 4-10 y quienes tienen en los controles a un viejo conocido con quienes todos están muy resentidos… Mark Malone.   Sin embargo, esté lanza contra su exequipo para 148 yardas por 1TDrush/7 y Brister lanza para 206, 1TDP/25 y 1int.   En un cerrado duelo, pierden 20-14 en una dulce victoria para Mark.

La temporada cierra recibiendo en casa a la némesis de Chuck Noll… los MIAMI DOLPHINS de Don Shula y Dan Marino.   El equipo sabe perfectamente lo que para su HC representa este juego, -y si va a ser el último de su carrera en Pittsburgh-, no será con una derrota y menos contra Shula cuyas huestes también han tenido una muy complicada temporada y llegan con récord de 6-9.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

El primero en levantar la mano por su HC es el mismo “juez” Dwayne Woodruff que tiene una espectacular 1int/78 para pick six que abre el marcador con menos de 3 minutos de iniciado el partido.   El RB de Miami Lorenzo Hampton empata con 1TDrush/4 y el K Fuad Reveiz anota un FG/20 para poner adelante a la visita 10-7.

Louis Lipps anota en una espectacular jugada reversible 1TDrush/39 y Lorenzo Hampton 1TDrush/1…  Gary Anderson anota 2FG´s/34/43 para poner al frente a Pittsburgh 17-20.

En el vestidor… Noll agradece a todos el esfuerzo… todo el grupo se cierra en derredor de él y lo abraza… Chuck Noll ésta sorprendido… pero conmovido y agradecido… no hay tiempo para ponerse sentimentales… hay un partido que ganar.

El RB Rodney Carter tiene 1TDrush que es la única anotación del 3er cuarto que amplía la ventaja Steeler 17-27 y comenzando el 4to cuarto, Shula saca del juego a su estrella que ya ha sufrido 2int y que -por primera vez-, no tiene 1TDP en contra de la defensiva Steeler entrando en su lugar el veterano QB Ron Jaworski.   

El 4to cuarto es ampliamente dominado por los Steelers con 2FG´s/34/22 de Anderson por 1int/28 pick six a Jaworski por parte del novato DB Darin Jordan que decretan finalmente la victoria Steeler 24-40.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

En el vestidor se siente un ambiente de victoria y al mismo tiempo de tristeza… acaban de firmar una tarjeta de 5-11 en la peor temporada del equipo desde 1971.   Todo el grupo pide a Noll y al Staff mantenerse firmes… aceptarán las consecuencias que la temporada arroje.   Noll lo agradece profundamente.

Terminando como el último lugar de la División Central, agrava la crisis en los medios y la afición el hecho de que sus 3 rivales divisionales entran a Playoff teniendo a Cincinnati como Campeón Divisional y primer sembrado de la AFC, dejando a los Browns y a los Oilers enfrentados en el juego de comodines donde Houston saca una cerrada victoria 24-23 sólo para caer en el juego divisional ante los Buffalo Bills 10-17CINCINNATI BENGALS vence a los Seattle Seahawks (que aún juegan en la AFC), por 13-21 y derrotan en casa a los Bills 10-21 en la final de la AFC.   El SB XXIII será testigo de uno de los juegos más cerrados de la historia donde los Bengals caerán con la cara al sol frente a un histórico equipo de SAN FRANCISCO 49´ers quien tiene en Joe Montana a su MVP luego de lograr un último drive de antología con sangre fría logrando el campeonato de forma espectacular 16-20 que es -en sí misma-, una sorpresa cuando todos esperaban una apabullante victoria de San Francisco.

(Photo by Focus on Sport/Getty Images)

De regreso en Pittsburgh, Chuck Noll tiene su reunión de final de temporada con Dan Rooney quien -sumamente molesto-, no le acepta pero le condicionara la renuncia… considera que es tiempo de hacer cambios en el personal de Staff quienes -en su opinión-, son los verdaderos responsables de la debacle de la temporada.    Chuck Noll entabla a partir de entonces una serie de discusiones, negociaciones y acuerdos con Rooney en aras de salvar a la mayor cantidad de su personal, donde -para algunos-, su historia en los Pittsburgh Steelers habrá llegado a su fin.    Rooney deja muy en claro el ultimátum a Noll…  o acepta estas condiciones para iniciar una nueva reconstrucción o aceptará su renuncia.   Chuck Noll se sume en un gran dilema profesional y debe analizar muy bien lo que va a hacer de cara a la campaña de 1989.

La historia y la afición han sido muy duros empeñados en señalar a Chuck Noll como el villano de este obscuro capítulo en la Historia de los Steelers… como pueden ver amig@s… El fue el primero en querer salvarla así como también fue el principal responsable de su debacle personal.   La temporada de 1989 comenzará con una difícil decisión para Chuck Noll.   Hasta la próxima.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión /  Cambiar )

Google photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google. Cerrar sesión /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión /  Cambiar )

Conectando a %s

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios .