FRÍOS NÚMEROS: El laberinto de mármol (Capítulo 6)

-Por Roberto Zúñiga T.

1985…DÉDALO Y EL MINOTAURO

Amigos de Steelers 360 y Steeler Nation México… en palabras del gran escritor español Noel Clarasó “… La vida es un naufragio en el que, -a última hora-, sólo se salva el barco…”

“… y en la tenue luz del ósculo de la gran cámara contemplaron por primera vez horrorizados a la bestia… abrazó Dédalo a su joven y asustado hijo, cuando la sórdida abominación devoraba las entrañas de su mancebo sacrificio ante los ojos aterrados de Icaro…”  Así es como Homero describe el comienzo de la prisión de Dédalo y su hijo al ser hechos prisioneros por órdenes del rey Minos para que nadie sepa jamás como escapar de la magnífica obra y -así mismo-, recibir en tributo a las 9 doncellas y 9 mancebos de Atenas con que satisfacer cada 9 años a la terrible abominación que vive en sus entrañas.  

Chuck Noll comienza el año siendo inusualmente más duro en su autocrítica, sabiendo que no fueron los muchachos, -si no su estrategia-, la responsable de la derrota en Miami y tomara durante el off season algunas decisiones que toman por sorpresa a muchos miembros del Staff y a sus jugadores

A su regreso a Pittsburgh, existe en el aire un dejo de profundo silencio y frustración en el vestidor tras la derrota… Chuck Noll pasa las siguientes semanas sumido en sus pensamientos y el equipo sale de descanso con molestia y deseos de revancha deportiva que no pueden ocultar… estuvieron tan cerca… y al mismo tiempo tan lejos… por si fuera poco, hubo fuertes reclamos entre ellos sobre su desempeño que el Staff y la hermandad apagan rápido no sin antes dejarles ver lo peligroso de una situación así… Los ánimos se calman… momentáneamente.  

Una facción dura de la afición -por otro lado-, señalo también fuertemente el desempeño de varios jugadores más por la frustración del amplio marcador que por un frío análisis de lo sucedido – entre ellos al DB Sam Washington y al DL John Goodman y los veteranos Tom Beasley y Gary Dunn al no poder contener a Marino, lo que genero un fuerte sentir de desaprobación entre el joven Roster que -como jamás había sucedido antes-, fue reclamado por algunos de los jugadores más jóvenes a ese sector crítico e inflexible de la afición  vía la prensa escrita y televisiva señalando que habían enfrentado a un gran equipo y no había deshonra en la derrota… declaran que no hay más que seguir trabajando, intentando -sin éxito-, dar muestra a la afición y los medios de que él equipo estaba comprometido para consolidar y brindarles -nuevamente-, una gran temporada.

Chuck Noll no pasa por alto estás declaraciones y en privado, llama fuertemente la atención al plantel… La última vez que salieron a la luz pública problemas internos o reacciones contra la liga o la prensa, derivaron en la terrible campaña del 77… ahora -menos que nunca-, pueden permitirse irse contra su principal aliado… la afición.  Noll prohíbe tajantemente cualquier tipo de declaración que señale, apoye, valide o descalifique a nadie.   Van a trabajar concentrados y punto.  

Para su sorpresa, esto no cae muy bien en el ánimo de algunos como Mike Merriweather, Brian Hinkle y Ricky Woods que no entienden porque no pueden manifestarse abiertamente para defenderse ante los medios y el público que los ataca sin conocimiento de causa.  La respuesta de Noll -sin más explicación-, es un rotundo “… son nuestra afición… NO SE PERMITE Y PUNTO.”

El DB Sam Washington de apenas 25 años será de los primeros que sucumba a la presión mediática dado su fuerte temperamento.  Es transferido a los CINCINNATI BENGALS donde 1985 será su última campaña como jugador profesional.

Por su parte, Mark Malone ha tenido tiempo para reflexionar mucho el último año que ha tenido, y siente que ha ganado el derecho a mantenerse como QB titular.   Sin embargo, Chuck Noll comienza nuevamente con dudas al respecto y le informa junto a David Woodley que la carrera por la titularidad aún continua, lo que desmotiva al joven Malone y da respiro a un aliviado Woodley que ya se sentía desplazado por las actuaciones de su joven compañero.   Al mismo tiempo, el accidente de Rivera deja nuevamente sin profundidad de DT al equipo con sólo el veterano Gary Dunn, quien jugara -solo-, hasta 1987 la posición.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

El off season -como cada año-, trae movimientos de renovación y cambio siendo en particular 1985 uno de profundas y sentidas partidas.

Siendo una exitosa primera selección en el draft del 78 con dos anillos, el DB/SS Ron Johnson anuncia su retiro de las canchas apenas a los 28 años dejando un profundo hueco a llenar en el perímetro Steeler.  Con dos campeonatos en su haber, Johnson siempre fue un versátil jugador y un confiable comodín defensivo para Noll del quien siempre Ron habló con gran admiración y respeto.  Lamentablemente, -por motivos que jamás fueron revelados por su familia-, murió el 10 de julio del 2018  a la edad de 62 años.

Ya en el retiro preguntaron a Chuck Noll que, si pudiera elegir a uno de los jugadores con los que gano sus 4 campeonatos -aún no inducido-, para ingresar al salón de la fama… ¿A quién seleccionaría?… “Eso es fácil… Larry Brown…” fue su inmediata respuesta.  

En un equipo plagado de estrellas que marcaron una época, existió un extraordinario gigante que -siempre silente y discreto-, coadyuvo al éxito de esta gran dinastía y cuya aura siempre fue de bajo perfil no así su enorme legado inmortal.    Las carreras de Franco Harris, Rocky Bleier, Terry Bradshaw, John Fuqua, Walter Abercrombie, Frank Pollard o el mismo campeonato del 74 no hubieran sido posibles sin que -como TE-, hubiera atrapado el TD del triunfo en él SB IX o como OT hubiera abierto huecos para todos ellos -o bien-, protegido con su vida a sus QB´s.  Él TE/OT PHF Larry Brown es una referencia obligada al hablar de la gran OL de la dinastía de los 70´s al lado de Ray Mansfield, Mike Webster, Gerry “Moon” Mullings, Jon Kolb y Ray Pinney.  

PITTSBURGH, PA – OCTOBER 7: Offensive lineman Larry Brown #79 of the Pittsburgh Steelers looks on from the line of scrimmage during a game against the Miami Dolphins at Three Rivers Stadium on October 7, 1984 in Pittsburgh, Pennsylvania. Miami defeated Pittsburgh 31-7. (Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Larry Brown siempre se ha expresado sólo con palabras de cariño y respeto para Chuck Noll sembrando en mí un profundo sentido de admiración y respeto por este deporte, por Larry Brown, por  Chuck Noll y por toda esta legendaria dinastía.   Ese nivel de afecto y devoción a un HC amig@s no se debe… se gana.   Miembro original de la OL de la Dinastía Steeler, espero pronto verlo ocupar su lugar de honor al lado de su gran amigo y coequipero Mike Webster en Canton, Ohio.

Siendo uno de esos diamantes que raramente aparecen en una generación brillando intensamente desde su primera temporada, el ILB HF John Harold “Jack” Lambert es -sin discusión alguna-, uno de los iconos más representativos en la historia de los Pittsburgh Steelers a quienes llevo desde su primera temporada a alcanzar lo más alto en 1974.  4 anillos, 9 Pro Bowls (75-83), 6 All Pro (76, 79-83), 2nd All Pro (75, 78), RDPY (74), DPY (76), miembro del All Time Team Steeler, miembro de los equipos del 75 y 100 NFL All Time Team, así como de los equipos ideales de la década de los 70´s y 80´s,

“El Conde” siempre se distinguió con su entrega y fiereza características en una defensiva que se agiganto con él induciéndolo al salón de la fama merecidamente en 1990.  Para muchos expertos y aficionados, es el rostro de identidad más icónico de una dinastía que estuvo profundamente marcada por su personalidad y los maravillosos momentos que este inigualable apoyador brindo -no sólo como líder y capitán-, sino como formador, modelo e inspiración para las nuevas generaciones que llegaron a la defensiva de este extraordinario equipo.   Ya en el retiro, dejo labradas dos de las frases más profundas y honradas por la hermandad y la afición… “Si pudiera reiniciar mi vida otra vez, sería un jugador de Football profesional… y más les vale creer que sería un Pittsburgh Steeler…”   la última es una frase que quedará marcada para siempre en el colectivo popular Steeler…“Por supuesto que se lo que es ser derrotado… pero jamás he sabido absolutamente nada sobre rendirme…”

Ha sido subdirector voluntario de vida silvestre durante mucho tiempo enfocado en entrenar al equipo de béisbol y baloncesto juvenil local, cuidar su tierra y mantener los campos de juego de su ciudad, donde también jugó en el equipo de hockey sobre hielo en la cercana Harmarville, Pennsylvania cerca de donde reside.  Durante toda su carrera profesional permaneció soltero y se casó con su novia una vez que se retiró.

El draft de 1985 marca la llegada de jugadores interesantes aunque vivirán una breve estadía por el equipo.  En la 1era ronda con el pick No.20 el DE dé Wisconsin Darryl Sims.   En la 4ta ronda con el pick No.101 un jugador que tendrá una gitana pero buena carrera fuera de Pittsburgh con quien apenas juega 4 partidos en dos años… el C de Wisconsin Dan Turk.   En la 6ta ronda con el pick No.160 el LB de Pittsburgh… “The Doctor” MD Gregg Carr y en la 8va ronda con el pick No.214 el P de Wake Forrest Harry Newsome quien ostentará orgulloso el récord del despeje más largo en Three Rivers Stadium (84 yardas) así como empatará él ignominioso récord de más patadas de despeje bloqueadas en una temporada (6).

Chuck Noll siente que esta generación requiere de un ejemplo de liderazgo diferente en ambas unidades, y ante los retiros de Brown y Lambert aprovecha que en el mercado de primavera  está disponible el OG Ray Pinney y en la semana 3 retorna el LB Dennis “Dirty” Winston a quienes recibe nuevamente esperando que su presencia en vestidor brinde estabilidad a su joven y animoso grupo en un esfuerzo por traer experiencia y liderazgo a sus unidades en un sistema de trabajo que ya conocen y que requiere ser apuntalado para guiar a una joven generación que es -en su opinión-, muy talentosa al tiempo que rebelde e irreverente con las figuras de autoridad.

(Photo by Sporting News via Getty Images via Getty Images)

La pretemporada de 1985 es una que deja profundas dudas en la afición y los medios dadas las exhibiciones, Victoria 42-27 sobre TAMPA BAY BUCHANEERS, derrota en casa ante los MINNESOTA VIKINGS 41-34, derrota nuevamente ante los St LOUIS CARDINALS 14-6 y nuevamente derrota ante los NY GIANTS 24-14.

El partido inaugural es en Three Rivers Stadium donde reciben a los INDIANAPOLIS COLTS del QB Art Schlichter y el joven mexicano K Raúl Alegre en su tercer año.  Mark Malone es designado QB titular y abre la temporada con uno de los mejores juegos de su carrera… 70% pases completos, 287 yardas, 9.6YPA, 5TDP y 1TDrush por 1int y un rating de pasador de 126.0, lo que despeja inmediatamente todas las dudas de Chuck Noll sobre él.  El tándem de RB´s es nuevamente encabezado por Frank Pollard con 74 yardas y los receptores tienen un día maravilloso encabezados por Louis Lipps con 154 yardas y 3TD´s, John Stallworth 65 1TDP y el RB Rich Erenberg con 15 yardas y TDP.   La CORTINA DE ACERO comienza con sus jóvenes lideres Mike Merriweather y el juez Dwayne Woodruff con 1int cada uno así como con Gary Dunn y Keith Willis con 1 sack.    El estadio esta fascinado con la demostración y viene una feliz reconciliación después de todo lo escrito y dicho durante el off season.  El juego termina con una contundente victoria Steeler 45-3.

Sin embargo, comenzará un difícil andar para la franquicia a partir de la semana 2 cuando visitan la Perrera Municipal de CLEVELAND a los BROWNS del QB Gary Danielson y el ex Redskin RB Earnest Byner que dan una gran exhibición a costa de Pittsburgh 7-17 donde Malone sufre 2int, 2sacks y tiene 1TDP a Stallworth.   Chuck Noll fue un HC cuya sola mirada era más que suficiente para que sus jugadores supieran que desaprobaba su desempeño y mejoraran sus formas… sin embargo, es inusualmente severo en el vestidor con el equipo al término del encuentro… no quiere más distracciones.

El equipo recibe a los HOUSTON OILERS del QB HF Warren Moon y donde Mark Malone vuelve a tener un buen juego con 2TD por 0int y 126 yardas y donde Louis Lipps se destaca nuevamente con 96 yardas y 2TD´s.  La CORTINA DE ACERO cierra la puerta al RB Larry Moriarty que sólo obtiene 26 yardas y a Moon lo intercepta Donnie Shell y donde Mark Catano, Brian Hinkle y -el nuevo líder y referente de la defensa Mike Merriweather-, logran 1sack cada uno.  Victoria contundente 0-20.

Reciben a los CINCINNATI BENGALS que ahora son lidereados por su QB de 2do año que ésta dando un gran inicio de temporada… Norman Julius “Boomer” Esiason, los RB´s James Brooks y Charles Alexander y donde Mark Malone lanza 44/26 59.06%, 374 yardas, 3TD´s por 2int para un rating de 90.5 al que se ve obligado cuando los Bengals frenan el juego terrestre de Pittsburgh y donde John Stallworth, Louis Lipps y el RB Rich Erenberg reciben cada uno un TDP.  A la defensiva Eric Williams tiene una 1int así como Merriweather 2sacks y Keith Willis 1sack en un juego muy parejo hasta el tercer cuarto donde finalmente los Bengals anotan 16 puntos sin respuesta al final ganando 37-24 que es la primera de una serie de desafortunadas derrotas.  

En una reedición de la pasada final de la AFC, pierden con Miami 24-20 en un juego muy complicado para Malone a pesar de que el juego terrestre encabezado por Abercrombie detona por fin con 1TD y la defensa intercepta 3 veces a Marino entre Robin Cole, Eric Williams y Dwayne Woodruff que termina por ser insuficiente.  Chuck Noll ésta nuevamente muy molesto con la actuación del equipo y es muy duro en sus observaciones y críticas al desempeño ofensivo que Mark Malone resiente.

(Photo by Ronald C. Modra/Getty Images)

David Woodley es titular abridor en el partido que disputan en Texas Stadium ante los DALLAS COWBOYS del QB Danny White donde se nota totalmente fuera de forma y ritmo siendo interceptado en tres ocasiones donde la tercera es un pick six de Eugene Lockhart lapidario que pone el partido en el tercer cuarto 3-20 terminando con un rating de pasador de 15.4% obligando a la entrada de Malone que -aunque no tiene un mal desempeño-, no puede revertir el marcador que termina en una lamentable derrota 13-27.  Noll regaña ahora a su joven Staff.

Mark Malone regresa a los controles ante los ST. LOUIS CARDINALS en casa donde administra correctamente la ventaja de 11 puntos y juega de forma conservadora con una anotación de Frank Pollard y un TDP de Louis Lipps que ésta ya afianzado como WR2 detrás de John Stallworth que ésta teniendo -a pesar de lo difícil de la temporada-, un buen año.  Cabe señalar que la CORTINA DE ACERO se destapa con 1int nuevamente de Eric Williams y con 6 sacks entre Dunn, Goodman, Hinkle, Little, Willis y Woods vapuleando al peligroso QB Neil Lomax batallando mucho para contener a los RB´s Ottis Anderson y Stump Mitchel.  Pittsburgh gana el juego 23-10.

A pesar de la victoria, en la visita a Riverfront Stadium ante los CINCINNATI BENGALS abre para sorpresa de todos nuevamente David Woodley que vuelve a tener una salida difícil lanzando 1TDP para Louis Lipps por 3int y un pobre rating de 47.0.   Un exacerbado Noll lo regaña muy fuertemente en la banca al sentarlo y volver a colocar a Mark Malone quien administra correctamente desde inicios del 4to cuarto y Louis Lipps logra un espectacular regreso de despeje de 62 yardas para TD en una tardía reacción que se complementa con 1TD de Walter Abercrombie dejando finalmente el marcador 21-26 en favor de los BENGALS.   Sin embargo, Mark Malone sufre -para su mala fortuna-, un esguince en el píe derecho que lo dejará fuera por tiempo indefinido

(Photo by Focus on Sport/Getty Images)

David Woodley vuelve a ser titular en un juego defensivo sumamente cerrado en casa recibiendo a unos CLEVELAND BROWNS que están dando una fuerte carrera parejera con los Bengals y Steelers de la mano de su brillante primera selección del draft del 85 y que es el nuevo hijo favorito de Cleveland, Ohio… el QB Bernie Kosar.  El juego es sumamente cerrado y el marcador lo abre Cleveland hasta inicios del 2do cuarto con un FG/34 de un viejo conocido ex Steeler… el K Matt Bahr.   Se irán sin anotaciones al medio tiempo con otro FG/45 de Bahr.  6-0.   La única anotación del tercer cuarto es una gran escapada de Walter Abercrombie de 32 yardas que pone a Pittsburgh en la pizarra 6-7 con una voltereta de Cleveland con un FG/30 de  en el 4to cuarto hasta que finalmente Woodley consigue acercar a Gary Anderson para el FG/25 yardas faltando escasos 9 segundos para decretar la victoria Steeler 9-10 donde David saca a relucir toda su experiencia y la gran estrella del juego es la CORTINA DE ACERO que contienen a Bernie Kosar y al peligroso RB Earnest Byner.  

David Woodley nuevamente es titular de visita en Arrowhead Stadium al enfrentar a los KANSAS CITY CHIEFS del QB Bill Kenney, el RB Herman Heard y el WR Ethan Horton donde David lanza para 258 yardas, 1TDP y 1int por 1sack con un rating de 85.1 donde después de un complicado primer cuarto, el segundo es de 17 puntos por 7 de Pittsburgh y tres goles de campo de Gary Anderson en el tercer y cuarto cuartos mantienen distancia a pesar de recibir 14 puntos en el último periodo.  Stallworth vuelve a tener un gran partido con 126 yardas por 1TDP así como Abercrombie corre para 67 yardas con 1TD.   Donnie Shell logra interceptar a Kenney en el momento más oportuno cuando los Chiefs se acercan peligrosamente decretándose la victoria Steeler 36-28.   Mark Malone luce cabizbajo en la banca pero es un excelente apoyo de Woodley a quien respeta y apoya subordinado a Noll esperando nuevamente su total recuperación y oportunidad.  A pesar de la victoria, Chuck Noll vuelve a ser duro con todos exigiendo concentración durante el encuentro.

En la semana 11 visitan en el Astrodome a su siempre peligroso rival divisional… los HOUSTON OILERS del QB Warren Moon quien sale conmocionado por el DE novato Darryl Sims en el primer cuarto dejando en los controles al QB de tercer año Oliver Luck que es interceptado por Eric Williams y sacudido dos veces por John Goodman, lo que facilita la tarea a pesar de que Houston presenta una férrea defensa que sacude en una ocasión a Woodley fuertemente y Gary Anderson tiene una maravillosa tarde con 3 FG/52/31/34.  Woodley logra un TD de 1 yarda y Walter Abercrombie sella el partido 7-30.  A pesar de todo, Chuck Noll exige más de sus jugadores y en el vestidor es nuevamente muy duro en las observaciones que hace tanto al Staff como a los jugadores.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Desafortunadamente, David Woodley sufre durante la semana una muy severa infección estomacal y el cuerpo médico Steeler ordena su reposo en observación.  Con sus dos QB´s experimentados fuera de circulación, Chuck Noll no tiene más remedio que abrir un crucial juego en casa con el novato de 2do año Scott Campbell quien ha venido desempeñándose bien en el escuadrón de prácticas.   El equipo -para la semana 11-, lleva un récord de 6-5 (.590) y no puede permitirse el rezagarse en la carrera por el liderato de la división… Chuck Noll confía en él y el equipo lo cobija cundo reciben al líder de la división este de la NFC… los WASHINGTON REDSKINS.

Chuck Noll y Joe Gibbs sienten un profundo respeto mutuo y esta será la primera vez que se enfrentaran en juego oficial.   Gibbs intentará aprovechar la novatez de Campbell cargándole la caja sin sospechar que el joven QB le dará una inesperada batalla.  Por su parte, Chuck Noll hará lo mismo con el novato de 2do año de Gibbs, –Jay Shroeder-, quien ésta por abrir también su primer partido oficial ya que acaban de perder por el resto de la temporada -apenas la semana anterior-, a su QB franquicia Joe Thiesman a manos del implacable Lawrence Taylor que sentencia su retiro profesional.

El circunstancial e insospechado duelo de novatos comienza con el WR/PR de Washington Ken Jenkins devolviendo 95 yardas la profunda patada de kickoff de Anderson siendo detenido en la yarda 3 de Pittsburgh poniéndose al frente con un TD por tierra del veterano RB George Rogers a menos de 2 minutos de iniciado el juego.  7-0.   La experimentada defensa de los REDSKINS bautiza rápidamente a Scott Campbell con el DE Charles Mann golpeándolo fuertemente en su primera jugada.  El muchacho se sobrepone rápidamente y acerca a Gary Anderson quien consigue un FG/22.  7-3.    Él TE Clint Didier recibe un pase de TD de 18 yardas de Shroeder que pone el marcador 14-3 ante un fuerte abucheo de la afición en el Three Rivers Stadium.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Nuevamente Shroeder -sin ser tocado-, acerca al veterano K Mark Moseley quien amplia la ventaja con un FG/20 17-3 ante una inoperante defensa Steeler que no logra descifrar al joven novato a quien le están cargando la caja sin poderlo frenar.  

Scott Campbell se sacude rápido la bienvenida y pone en jaque por aire en dos drives a la defensa de Washington conectando primero un TDP a Louis Lipps de 5 yardas. 17-10. La defensa de Pittsburgh finalmente consigue detener los avances enemigos castigando fuertemente a los receptores y Campbell los vuelve a vacunar ahora con un TDP a Rich Erenberg de 9 yardas empatando el juego 17-17 ante la sorpresa de propios y extraños prendiendo él estadio que agita fuertemente las toallas amarillas ante la inesperada demostración del joven QB relevo Steeler.

La CORTINA DE ACERO se cierra nuevamente pero Campbell es interceptado en los minutos finales de la primera mitad lo que da oportunidad a Jay Shroeder de conducir un eficiente drive terrestre donde los “Cerdos” doblan a la CORTINA DE ACERO antes de poder frenarlos permitiendo un FG/39 de Moseley que cierra la primera mitad 20-17 en favor de Washington.

Para el tercer cuarto, ambos genios ajustan y se enfrascan en un duelo defensivo de antología que termina dominando Gibbs al cerrarle la llave del juego terrestre a Noll, quien a su vez, pone en hielo el juego por aire de su QB castigando fuertemente a los “Pitufos” que ya no sienten lo duro sino lo tupido.    Sin embargo, el RB HF John Riggins logra en -un cerrado drive-, anotar un TD de 1 yarda que será a la postre la diferencia del juego.  27-17.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

El juego sigue nuevamente cerrado y -lamentablemente-, Campbell es interceptado en 2 ocasiones más por el perímetro REDSKIN aunque la CORTINA DE ACERO se cierra también… ambos jóvenes QB´s logran acercar a sus pateadores donde Gary Anderson conectará dos FG/37/27 por uno de Mark Moseley FG/42 que sella la victoria de Washington 30-23

Los números de Campbell al frío análisis resultan muy circunstanciales… 42.85% de pases completos, 2TDP por 3int así como 3sacks lo dejan con un rating de 47.8… sin embargo, muestra cosas muy interesantes y Noll cree que estará listo para futuras pruebas abriendo la competencia con Woodley y Malone.

Chuck Noll desea romper la inercia de la temporada apostando por experiencia, y un aparentemente recuperado David Woodley regresa a los controles para la semana 13 donde reciben a los DENVER BRONCOS del QB HF John Elway en un duelo que inicia muy cerrado hasta el medio tiempo con ventaja de 10-6 para los Broncos y un cerrado tercer cuarto donde Gary Anderson tiene la única anotación de puntos con un FG/24. 10-9.   El 4to cuarto es uno de locura donde las ofensivas se destapan primero con una carrera del RB Steve Sewell para Denver 17-9, Woodley conecta con Louis Lipps un TDP/31 17-16, Mike Merriweather intercepta a Elway un pick six/35 poniendo al frente a Pittsburgh 17-23Woodley es interceptado y nuevamente Steve Sewell retoma la ventaja 24-23… en los minutos finales -y cuando el último drive Steeler parece que será un regreso de antología-, Woodley es interceptado por el DB Mike Harden quien devuelve un pick six/42 que sella la victoria de Denver 31-23.   Woodley tiene un complicado partido donde lanza para 283 yardas, 1TDP, 4int, 6sacks y un rating de apenas 39.9 poniendo a Pittsburgh con un récord de 6-7 (.462) en el peor momento de la temporada.

Mandatory Credit: MPS-USA TODAY Sports

Con la imperiosa necesidad de la victoria, visitan ahora el legendario Jack Murphy Stadium para medirse a los SAN DIEGO CHARGERS de Don Coryell y Dan Fouts en el que termina siendo un auténtico duelo de pistoleros entre Fouts y Woodley quien termina con una sustantiva mejora en su desempeño lanzando 287 yardas, 3TDP, 2int, 2sacks y un rating de 98.2 que resultan insuficientes ante la actuación de Fouts quien lanza para 372 yardas, 3TDP, 3int donde la última sufrida por Woodley termina siendo el pick six definitivo que sella la derrota Steeler 44-54 agudizando la crisis.  Chuck Noll tiene una larga conversación con el Staff a su regreso a Pittsburgh.

A pesar de todo, la carrera por el título divisional esta aún abierta ya que tanto los Bengals como los Browns han batallado también durante la temporada y cualquiera de los tres puede ser el campeón divisional.  La afición aún mantiene esperanzas y espera que Woodley cierre la temporada con todo para lograr calificar… sin embargo, David nuevamente recae en su infección estomacal y Mark Malone parece aparentemente recuperado de su lesión… Chuck Noll decide abrir con él e informa a Scott Campbell que debe estar listo para el relevo de ser necesario.

(Photo by George Gojkovich/Getty Images)

Reciben en casa a los BUFFALO BILLS del HC HF Marv Levy, el QB Bruce Mathison, el RB Greg Bell y el WR HF Andre Reed en su primer año, a su también novato estrella DE HF Bruce Smith  y -en su regreso a la liga después de su aventura en la USFL-, al tristemente célebre K Scott Norwood.   Mark Malone comienza el juego pero ésta totalmente fuera de ritmo y comienza a resentirse nuevamente de dolencias en el píe… Chuck Noll no se puede permitir un descalabro en este momento por lo que ingresa en el mismo primer cuarto Scott Campbell quien tiene un juego muy complicado pero que administra correctamente a pesar de ser sacudido 4 veces y sufrir una dolorosa intercepción.  LA CORTINA DE ACERO termina sacando el juego con intercepciones de Shell y Woodruff así como con sacks de Keith Gary y otra del equipo defensivo que logran la primera victoria de Scott Campbell 30-24 sobre Buffalo.

El escenario para la última fecha tiene completamente abierto el panorama para cualquiera -con excepción de Houston-, para ganar la división a pesar de sus pobres récords siendo los Browns quienes están al frente con 8-7.   Tan malo es el desempeño de todos, que sólo  CLEVELAND tiene el destino en sus manos y cabe la posibilidad de que -quien resulte campeón de la división-, lo haga con un no muy agradable récord de 8-8 (.500) garantizando ser el campeón divisional más débil de la AFC. 

PITTSBURGH y CINCINNATI llegan a la última jornada con 7-8 en su récord y -seguramente-, el criterio de desempate de juegos divisionales será definitivo siendo Pittsburgh el menos favorecido, por lo que necesitaran -además de la victoria-, la combinación de resultados de sus rivales divisionales… Cincinnati visita al 2do lugar del este de la AFC NEW ENGLAND PATRIOTS, los Browns visitan al tercer lugar de la misma división los NEW YORK JETS (ambos empatados con 11-4) y los Pittsburgh Steelers visitaran al 2do de la división este de la NFC… LOS NEW YORK GIANTS (12-3) en un juego programado en sábado por la tarde que pone en desventaja a los Steelers ya que sus rivales jugaran en domingo -y ambos-, sabrán el resultado de Pittsburgh cuando comiencen sus juegos. Tanto Rooney como Noll elevan sus protestas sin que puedan  hacer nada, ya que ambos equipos de Nueva York juegan en el mismo estadio.  Los tres equipos enfrentan rivales muy complicados.  Dos equipos están peleando por ser el segundo sembrado de la AFC así como el otro ser el 3er sembrado de la NFC.

Los NY GIANTS del HC HF Bill Parcells lucen una defensiva poderosa y dominante encabezada por sus LB´s HF Harry Carson y el impresionante Lawrence Taylor quienes están teniendo una temporada de ensueño.  El QB es el experimentado y confiable Phil Simms y tienen a un muy buen RB en Joe Morris que es de los lideres corredores y anotadores de la liga. 

Abre el juego Mark Malone quien se resiente nuevamente de su lesión del píe saliendo otra vez en el 1er cuarto donde los GIANTS se ponen al frente en el marcador 0-7.   Con Scott Campbell en los controles, la defensa de los Giants le complican todo el partido y recibe dos sacks del DE Casey Merrill y uno más cortesía del DL Leonard Marshall por 1int del LB Andy Headen.  La CORTINA DE ACERO tiene una terrible primera mitad y se recompone para la parte complementaria con 1int de David Little así como 3sacks repartidos entre Gregg Carr, Mike Catano y Robin Cole sin que puedan hacer nada más después de terminar la primera mitad 3-28 ya que la ofensiva solo consigue vulnerar en una ocasión a la defensa de los Giants en toda la segunda mitad.   El marcador final de la derrota y eliminación Steeler se decreta por 10-28

Sus rivales divisionales también pierden sus partidos… Los Bengals 34-23 y quien queda como campeón divisional -Los CLEVELAND BROWNS de forma ignominiosa 37-10 quienes son muy afortunados con la combinación de resultados perdiendo el juego divisional ante los Miami Dolphins 21-24 ofreciendo una digna batalla a las huestes de Shula -y todo-, en el marco de un playoff qué atestiguara uno de los SB´s más disparejos de toda la historia con victoria para los CHICAGO BEARS de Mike Ditka sobre los NEW ENGLAND PATRIOTS 42-10 coronando una impresionante temporada 15-1 y con dos blanqueadas (GIANTS Y RAMS) en postemporada para los Monstruos del Midway.

En el balance final, Mark Malone termina con los mejores números entre los 3 QB´s pero con el peor récord, David Woodley termina con números muy por debajo de Malone pero con mejor récord y Scott Campbell termina -a pesar de 2 derrotas-, como una muy agradable sorpresa.  Por tierra, Frank Pollard termina como líder en yardas con 991 y 3TD´s y Walter Abercrombie con 851 yardas y 7TD´s.   El líder de los WR´s vuelve a ser Louis Lipps con otra fantástica temporada de 1134 yardas por 12TD´s seguido del eterno John Stallworth con 937 y 5TD´s.  Gary Anderson termina nuevamente como líder en puntos con 139 seguido de Lipps con 90 y Walter Abercrombie con 54.   La ofensiva termina como la No.13 en yardas promedio con 334.4, yardas totales 5350, yardas por aire 3133; 9ena en puntos totales con 379 y puntos promedio por partido 23.7 lo que la deja como la ofensiva No.11 total de la liga.

La CORTINA DE ACERO termina con 27int por 36 sacks en el que -no ha sido su mejor año desde que se implementó la defensiva 34-, pero que mejora mucho en su desempeño colectivo.  El líder en Sacks será Keith Willis con 5.5 seguido por Brian Hinkle con 5 y Mike Merriweather con 4.   Terminan como la 6ta en yardas promedio permitidas 291.2, yardas totales permitidas 4659, 12va contra la carrera y 2da contra el pase invirtiéndose los roles de liderazgo de temporadas anteriores terminando como la No.9 de la liga.

(Photo by Focus on Sport/Getty Images)

Chuck Noll ha batallado mucho con las lesiones durante el año con su joven equipo y tiene una inesperada temporada perdedora que es la primera desde 1971, que da al traste con muchas de las expectativas que se tiene sobre él equipo.  Por otro lado, ha batallado mucho en el vestidor con varios jugadores jóvenes y sabe que el principal problema ha sido la alternancia en la posición de QB, que presenta -para él-, el punto medular del derrotero de la campaña de 1985 y que -aun así-, fue disputada fieramente hasta el último encuentro con posibilidades matemáticas reales. 

 

Buena parte de la afición ésta sumamente molesta por las formas y critica fuertemente el desempeño del equipo así como la alternancia que Chuck Noll ha dado nuevamente a la posición de QB sin siquiera intentar comprender o justificar sus necesidades.   Fiel a su costumbre, no entra en polémicas con nadie y se limita a señalar que la temporada fue accidentada y circunstancial… trabajarán como siempre fuertemente el off season y volverán más fortalecidos.

Sin embargo, 1986 será un año marcado por lesiones y ausencias de peso que pondrán una fuerte losa mediática sobre la nueva generación que deberá enfrentar -por primera vez desde 1980-, una temporada sin la gran mayoría de las estrellas de los 70´s cargando con la total responsabilidad de una difícil y muy complicada temporada.   Será el tema de nuestra próxima entrega.   Un gusto como siempre saludarlos.  Hasta la próxima.

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