FRÍOS NÚMEROS: 1933-1974 DE LAS SOMBRAS A LA LUZ (1era parte)

-Por Roberto Zuñiga

Amig@s de Steelers 360 y Steelers Nation México… Dijo Aristóteles “…Somos lo que hacemos día a día… de modo que la excelencia no es un acto sino un hábito…” En la historia del deporte profesional de cualquier época, las historias de éxito están plagadas de héroes que cambiaron sus estrellas en el momento oportuno… pero pocos pueden hablar de legados, pocos pueden hablar de haber andado el camino de la excelencia y regir sus vidas bajo nobles y firmes convicciones. Al igual que de los pinceles de los grandes maestros, las plumas inspiradas de los grandes pensadores, de las iluminadas decisiones de los grandes estadistas, las dinastías deportivas tuvieron su momento de nacimiento, oscuridad, revelación y gloria. La de los PITTSBURGH STEELERS es una historia marcada en dos épocas completamente diametrales. Una primera época de oscurantismo y mediana constante luchando por encontrar una identidad y la segunda que cambio la fisonomía de la NFL de forma radical y permanente marcando a muchos de nosotros. El 27 de enero de 1969, Art Rooney tomo una decisión histórica que cambiaria el rostro del deporte mundial y lo haría bajo la tutela de uno de los más grandes arquitectos y genios que haya visto este deporte. Con esa fecha, llego el genio defensivo HC HF Charles Henry Noll… mejor conocido por todos como CHUCK NOLL.

36 años… se dice fácil… pero para una franquicia que desde sus orígenes vivió altibajos tan abruptos por malas decisiones administrativas al buscar o retener talentos significaba mucho. Naciendo como los PITTSBURGH PIRATES en 1933 un segundo lugar divisional había sido su logro más importante. En la ciudad industrial y proletaria que los
vio nacer, el primer gran acierto de la administración de su fundador fue crear una identidad con la comunidad, por lo que -previo a la temporada de 1940-, pasaron a convertirse en los PITTSBURGH STEELERS. Por el equipo desfilaron grandes estrellas de la NFL que lamentablemente no pudieron echar raíces como Bobby Lane quien llegó al final de su carrera, Lenny Dawson y Johnny Unitas del cual, el coach Walt Kiesling desecho sin darle siquiera oportunidad de probarse señalándolo como “un jugador que no era inteligente para ser quarterback en un equipo de la NFL” decisión que con el paso de los años lamentaría toda su vida. Nunca, durante toda esta obscura época lograron un juego de playoff, siendo simples comparsas de las dinastías de su época como lo eran los GREEN BAY PACKERS, LOS CHICAGO BEARS y su más anquilosado rival regional: LOS CLEVELAND BROWNS.

Bobby Layne (22)

Oriundo de Ohio y jugador de CLEVELAND, Chuck Noll había sido un buen corredor, linebacker y guardia ofensivo bajo la dirección de una leyenda y de quien aprendió filosofía y metodología: Paul Brown. Brown inculco en él (y en todos sus jugadores) la importancia de entender su carrera deportiva como una etapa perenne de sus vidas y que
siempre debían prepararse para retos nuevos, pero de Brown aprendió algo aún más importante… ser un maestro para sus dirigidos. Posterior a su retiro como jugador, Noll comienza su carrera de entrenador primero como asistente de coordinador defensivo a las órdenes del HC HF Sid Gillman de los LA CHARGERS de la joven AFL en 1959 donde pone en práctica lo aprendido a Paul Brown. Luego de 6 años, en 1965 pasa como DC de los BALTIMORE COLTS a las órdenes del HC HF Don Shula, donde construye una dominante defensiva mostrando su talento y llegando al SB III donde pierden con los NY JETS de Joe Namath.

En 1969 con 37 años -y asumiendo un reto titánico-, toma el mando por primera vez como HC de una franquicia y lo hace para los PITTSBURGH STEELERS. Siempre alejado de la polémica y los reflectores, Chuck Noll establece prioridades y señala que será un proceso lento y doloroso cambiar la mentalidad perdedora del equipo y sólo conserva a algunos jugadores que selecciona del roster con quienes comienza su aventura, entre ellos el FB Rocky Blaier, el LB Andy Russell y el C Ray Mansfield. Noll planea reconstruir al equipo basado en su experticia como entrenador de corte defensivo sin renunciar jamás al balance del equipo. En el draft de 69 adquiere a los primeros
jugadores con los que iniciará la reconstrucción tomando con el pick No. 4 de primera ronda al DT de North Texas Joe Green (quien será designado novato defensivo al término de la temporada), en la segunda ronda con el pick No. 30 al QB de Notre Dame Terry Hanratty, en la 3era ronda con el pick No. 56 el OT de Oklahoma State Jon Kolb y
con el pick No. 238 en la 10ma ronda al DE de Arkansas-Pine Bluff L.C. Greenwood. Su primera temporada termina con un saldo de 1-13 (.071) pero sabedor de que es el principio de la reconstrucción, comienza a trabajar con los fundamentos básicos de formación y técnica ante la sorpresa y aceptación de sus jugadores, que descubrieron en
su HC a un hombre sumamente disciplinado pero distante emocionalmente, desapego donde cimento el secreto de su éxito.

Con la fusión de la liga en 1970 y el nacimiento de la era moderna de la NFL, Los PITTSBURGH STEELERS y los CLEVELAND BROWNS dejan la división East Century de la vieja NFL y pasan a formar parte de la nueva división central de la AFC donde comenzarán una nueva rivalidad con los HOUSTON OILERS. En el draft de 1970 -y después de los infames números del 69-, tienen el primer pick de 1era ronda global donde Pittsburgh selecciona al QB de Lousiana Tech Terry Bradshaw y en la 3era ronda con el pick No. 53 al DB de Southern Mel Blount. Proveniente de los NY Giants llega el RB John Fuqua. Noll continúa trabajando fiel a su metodología y plan de construcción terminando la temporada con notorias mejorías a pesar de un récord de 5-9 (.357) principalmente en la defensa pero batallando con un año de novato de Bradshaw con un porcentaje de pases completos de apenas 38.1%, 6 TD y 24 int.

La de 1971 es una temporada de franca mejoría del equipo que termina como el segundo lugar de la división detrás de Cleveland nuevamente gracias a la unidad defensiva. Este año, el olfato de Noll trae al equipo nuevo talento del Draft y llega en la 2da ronda con el pick No. 34 el LB de Penn State Jack Ham, en la 4ta ronda con el pick No. 104 el DE de Texas A&M Dwight White, en la 8va ronda con el pick No .203 el DT de Texas Southern Ernie Holmes y en la 11va ronda con el pick No. 268 el DB de Western Illinois Mike Wagner. Proveniente de los Houston Oilers llegará el pateador Roy Gerela. El equipo termina con un récord 6-8 (.429) y -aunque batalla aún mucho con su temperamento-, Bradshaw mejora sus números a un 54.4% de pases completos, 13 TD pero es constantemente interceptado (22). Cabe señalar que Noll no permite a Bradshaw lanzar mucho basando su juego ofensivo por la vía terrestre, lo que es -en gran medida-, la base de los conflictos que mantiene con Noll quien le pide hacer lecturas de formación que constantemente Terry ignora.

La temporada de 1972 es el parteaguas de la era de Chuck Noll. Será la primera vez en su historia que los PITTSBURGH STEELERS califiquen como líder divisional al playoff con un récord de 11-3 (.786). Mean Joe Green será designado jugador defensivo del año y Jack Ham será 3ero en intercepciones de la liga con 7. La defensiva se muestra como un sólido bastión donde se cimenta el éxito siendo la DL el rostro e identidad del equipo
con la afición naciendo oficialmente la CORTINA DE ACERO. En el draft del 72 Noll selecciona en la primera ronda con el pick No. 13 al RB de Penn State Franco Harris y en la 4ta ronda con el pick No. 88 al LB de Wake Forrest Ed Bradley. El tándem de juego terrestre se redimensiona con la llegada de Harris que es complementado en bloqueo del FB Rocky Blair para una temporada de 1055 yds y 10TD para él ganando la designación de Novato Ofensivo del año. Aunque la efectividad de Bradshaw en pases completos disminuye con respecto al 71 (47.7%) tiene 12 TD por 12 int y en algunos juegos es alternado con el novato QB Joe Gilliam como resultado de sus constantes choques con Noll. Sin embargo, Bradshaw comienza a demostrar que este hecho para los partidos importantes – y ya Instalados en el juego divisional de la AFC-, es titular cuando reciben a los OAKLAND RAIDERS de John Madden y Kenny Stabler donde logran su primera gran victoria de postemporada por 7-13 en el Three Rivers Stadium al amparo de la Inmaculada recepción de Franco Harris que define el encuentro. En el juego de campeonato de la AFC, enfrentan a los MIAMI DOLPHINS de Don Shula, Earl Morrall y Larry Csonka cayendo 21-17 pero firmando una temporada histórica para la franquicia. Cabe señalar que Noll queda segundo en la designación de HC del año tras la temporada perfecta de Don Shula.

1973 es la temporada de consolidación del proyecto de Noll y es considerado “el amanecer del equipo”. Mantienen su línea ascendente y la disciplina de Noll rinde frutos llevando al equipo como segundo sembrado de la división empatado en récord 10-4 (.714) con Cleveland. Roy Gerela será el segundo anotador de puntos de la liga con 123 y Mike Wagner terminará empatado como líder en intercepciones con 8. Lo más destacado del Draft del 72 serán en 1era ronda con el pick No.24 el DB de Florida State T.J. Thomas y en la 8va ronda con el pick No.192 el LB de California Loren Toews. Bradshaw tendrá una mediana temporada con 49.4% de pases completos, 10 TD y 15 int siendo alternado con Hanratty y Gilliam. Nuevamente en Playoff -y en total comunión con sus aficionados-, pierden el juego divisional con los OAKLAND RAIDERS por 14-33. Sin embargo, el equipo ya es considerado por los expertos de la época como un serio contendiente sobre todo, por la asfixiante defensa que juegan. El periodo razonable de maduración de un proyecto para un equipo de la NFL es señalado por los expertos de entre 4 y 5 años para que brinde frutos.

La temporada de 1974 es especial por muchos motivos. Comenzará con una de las mejores generaciones de Draft de la historia comenzando en la 1era ronda con el pick No. 21 del WR de Southern California Lynn Swann, en la segunda ronda con el pick No. 46 el LB de Kent University Jack Lambert, en la 4ta ronda con el pick No .86 el WR de Alabama A&M John Stallworth y en la 5ta ronda con el pick No. 125 el C de Wisconsin Mike Webster. Llegará también como undrafted el SS de South Carolina State Donnie Shell. Todos y cada uno de ellos futuros miembros del salón de la fama en Canton, Ohio. Con un récord de 10-3 (0.769) (hubo huelga de jugadores ese año), Pittsburgh termina como líder de división y gana el juego divisional a los BUFFALO BILLS de O.J. Simpson por 14-32. Ganan la final de conferencia ante los campeones defensores OAKLAND RAIDERS 24-13 y llegan por primera vez al gran juego como underdogs ante el campeón de la NFC: Los MINESOTA VIKINGS. Chuck Noll plantea el juego en función de su explosivo juego terrestre y su poderosa defensiva. El juego es sumamente cerrado y de pocos puntos, incluido un safety provocado por Dwight White a Tarkenton, un TD por carrera de Franco Harris y un pase de 4 yds de Bradshaw a Larry Brown que sella la victoria en el SB IX siendo Harris designado el MVP del partido. Esta victoria tiene un inmenso significado -no sólo para el equipo-, sino para una afición acostumbrada a eras obscuras… pero para Chuck Noll, significará la primera gran recompensa de las muchas pruebas a las que se someterá su proyecto -y su paciencia y virtud será probada en muchas ocasiones-, a la luz de la reconstrucción y cambio de mentalidad que infundo en su equipo y en toda una Ciudad.

Pero sólo fue el comienzo… la Liga y el mundo no estaban listos para lo que vendría… hablaremos de la dinastía y su consolidación más adelante…

Es un gusto como siempre saludarlos.

3 replies »

  1. Gran post Roberto. Recordar es vivir como dicen. El único SB que no vi fue contra los vikingos guiados por Frank Tarkenton. Quien después salió en el programa ” aunque usted no lo crea”. Espero la continuación.

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    • Te agradezco mucho tus palabras Xavi…. Tampoco tuve la suerte de ver el SB IX… aunque Frank Tarkenton era co-conductor de “Lo Increible”… Jack Palance era el de “Aunque usted no lo crea…” eran programas geniales… tampoco me los perdía… te mando como siempre un muy fuerte abrazo… Saludos.

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  2. Buenas tardes, he leído y releído, de las sombras a la luz y el laberinto del mármol, y quiero preguntar: se hará algún libro sobre esos temas? pues me encantaría tenerlo.

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