Hombres de Acero: El otro Jack

-Por Carlos Ortega

Amigos de Steelers 360 cuando hablamos de la Cortina de Acero y de las glorias de los 70s lo primero que nos viene a la mente son Mean Joe Greene, Jack Lambert y Mel Blount. Cuando hablamos de linebackers de los Steelers el primer nombre que nos viene a la mente seguramente es nuevamente Lambert.

Sin embargo, al lado de Lambert jugó un tipo llamado a ser uno de los linebackers más completos de todos los tiempos: Jack Ham, el otro Jack.

Evidentemente el reflector de la posición lo acaparaba Lambert por su violencia, por el miedo que generaba, por su manera directa de hablar, su liderazgo y obviamente su rendimiento y su carácter extrovertido. Pero Ham no desmerecía en absoluto estar en la misma fórmula que el Conde.

Nativo de Pennsylvania y egresado de Penn State, Jack Raphael Ham Jr. se convirtió en titular desde su año de novato. Desde sus años colegiales con los Nittany Lions ya mostraba su enorme calidad. En sus 3 años como titular en Penn State el récord del equipo fue de 29 ganados y sólo 3 perdidos (en sus dos primeras temporadas como titular su equipo finalizó con marca de 11-0 en ambos casos). Tuvo 251 tackleadas como colegial y bloqueó 3 despejes en 1968, lo que fue un récord que sólo ha podido ser empatado (mas no superado) hasta 1989

Jack Ham #33

Tan grande fue la carrera colegial de Ham que mereció su entrada al College Hall of Fame en 1990. En 2014 BTN (The Big Ten Network, canal dedicado a cubrir los eventos de la Conferencia Big Ten) incluyó (vía votación del público) a Jack Ham en “El Monte Rushmore del football de Penn State” compartiendo honores con John Cappelletti, LaVar Arrington y Shane Conlan.

Pero lo mejor estaba por venir.

Fue tomado por los Steelers en el Draft de 1971 (2a rd, pick 34), como mencioné líneas arriba desde novato se ganó el puesto como titular y comenzó a forjar su propia leyenda. Estaba dotado de una gran velocidad. Incluso en palabras de Chuck Noll y de su compañero Andy Rusell, “Dobre Shunka” (el apodo de Ham en polaco) “era el más rápido del equipo en las primeras 10 yardas, incluyendo a WRs y RBs”.

Además era uno de los pocos OLBs en aquellos años que podía jugar defensiva de pase como si fuera un safety. A pesar de se un golpeador feroz, a Jack Ham lo que lo distinguía realmente era su inteligencia para jugar. Realmente era muy difícil engañarlo o tomarlo fuera de posición.

Sus números como profesional fueron fabulosos, pero desgraciadamente la estadística de sacks empezó a contabilizarse al final de su carrera por lo que oficialmente sólo logró 3 sacks, aunque se calcula que fueron 25. Sin embargo lo que destaca y que lo encumbró fue su capacidad para hacer jugadas grandes gracias a sus enormes instintos: 21 fumbles recuperados y 32 INTs dan cuenta de ello. 

Pasó toda su carrera con los Steelers y obviamente fue parte del equipo ganador de 4 Super Bowls en los 70s. Entre sus honores se encuentran 6 veces consecutivas siendo All Pro de primer equipo (1974-79) más dos veces siendo All Pro de segundo equipo (1973 y 1980), 8 viajes consecutivos al Pro Bowl (1973-80), Jugador Defensivo del Año de la NFL (1975) y miembro del equipo del 75o aniversario de la NFL.

Finalmente en 1988 llegó el momento de ser inmortalizado al convertirse en miembro del Pro Football Hall of Fame en 1988, además de que fue el encargado de presentar a su HC Chuck Noll para su inducción en Canton en 1993.

Tras el retiro se dedicó a ser comentarista en diversos medios. Actualmente se ha convertido en un activista en favor de permitir el uso de la marihuana con fines medicinales en jugadores de football.

Amigos, como podemos ver Jack Ham, el otro Jack es un auténtico Hombre de Acero

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