Steelers: Las batallas del Training Camp – OL

-Por Carlos Ortega

Cada año, durante el Campamento de Entrenamiento que celebra el equipo en las instalaciones del St. Vincent College en Latrobe, no sólo sirven para ir amoldando al equipo y tomando ritmo de juego, o para que los jugadores más jóvenes vayan mostrando sus progresos.

No, también sirve para escenificar las batallas por cada una de las posiciones del equipo, el punto fundamental y la razón del Training Camp es que cada uno de los 90 elementos que lleguen demuestren que tienen las condiciones físicas, técnicas y mentales para formar parte del roster final de 53 jugadores.

Y en estas batallas, mientras los coaches tienen que ver por el equipo, los jugadores tienen que ver única y exclusivamente por ellos. Al final, aparte de las condiciones mencionadas en el anterior párrafo, quienes prevalecerán serán aquellos que demuestren excelencia en su posición, conocimiento del playbook, o bien valor agregado en otras áreas del equipo como los Equipos Especiales para aquellos que no alcanzan la excelencia de ocupar una plaza como titular.

En esta ocasión veremos a los hombres que de manera callada hacen el trabajo sucio al ataque: la OL (Línea Ofensiva) quienes son los encargados de mantener intocable a Ben y abrir los caminos a los RBs

La OL es una unidad compuesta básicamente por un C, dos OG y dos OT, cuya labor es el bloqueo en ofensiva para buscar abrir huecos que permitan que fluya el juego terrestre, pero también son los encargados de dar protección al QB deteniendo a los linieros defensivos y linebackers. Es decir son los encargados de proporcionar tiempo y espacio a los jugadores hábiles para lograr ganar yardas. Como lo mencioné anteriormente por lo general se compone de 5 jugadores, aunque en ciertas situaciones de carrera (generalmente en zona de goal) entra uno o hasta dos OLs adicionales.

Actualmente hay en el roster 15 jugadores que van a pelear por 8 o máximo 9 lugares en el roster final. De estos 15, sólo 4 fueron tomados en el Draft y los otros 9 llegaron como UDFA. Además estamos hablando de una línea muy joven pues sólo uno de los elementos rebasa la línea de los 30 años (Ramon Foster), seis tienen más de 25 años y los otros ocho jugadores tienen 25 años o menos, siendo el más joven Ethan Cooper (22 años, Indiana PA).

Como hice con las anteriores posiciones, en este caso también los “sembraremos” del 1 al 15 en el orden que desde mi punto de vista sean sus posibilidades de lograr un lugar en el roster final. Les recuerdo que este orden lo voy a ir modificando conforme avance la pretemporada y que no es un listado oficial ni nada parecido, sino mi opinión personal:

  1. Maukrice Pouncey (8vo año en la Liga) – Indiscutiblemente uno de los mejores C en la Liga actualmente y yo me atrevería a decir que el #3 en la historia de un equipo que ha tenido enormes leyendas en esta posición. La única manera en que quede fuera es si se lesiona

  2. David DeCastro (6o año en la Liga) – Pro Bowler en los dos últimos años, All Pro en 2015 ¿Quemas se puede decir?. Sin duda tiene seguro su lugar en el roster y al igual que Pouncey sólo podría quedar fuera por lesión. Deberá mejorar mucho su técnica pues en 2016 fue el juhador que más castigo cometió en el equipo

  3. Marcus Gilbert (7o año en la Liga) – Según PFF es el 13vo mejor OT en la Liga en 2016. También es “lock” tanto en el roster como en su calidad de titular. Es un jugador constante, que comete pocos errores y que concedió pocos sacks en la reciente temporada

  4. Ramon Foster (9o año en la Liga) – Otro “lock”. Es el veterano de esta línea. Siendo UDFA puede servir de inspiración y ejemplo de los que están detrás de el y que llegaron de la misma manera. Para PFF es el #6 entre los OGs y el #4 en protección de pase durante 2016 en que sólo concedió 1 sack.

  5. Alejandro Villanueva (3er año en la Liga) – Villanueva no está tan amarrado en el roster debido a su situación contractual, pero en cuanto a su calidad y su mejoría no hay dudas que es “lock” y titular indiscutible. Estoy seguro que su contrato se resolverá antes del inicio de temporada. Empezó flojo el 2016, pero a partir de la semana 11 y hasta el AFC Championship Game fue el mejor OT de la Liga en ese periodo de tiempo.

  6. Jerald Hawkins (2o año en la Liga) – Perdió su año de novato por una lesión de hombro. Sin embargo tiene calidad y no dudo que estará en el roster final mientras se mantenga sano. Puede jugar como OT por ambos lados de la línea, aunque el equipo lo vislumbra como el LT del futuro. Su valor y su importancia crecerán por la situación no resuelta de Villanueva

  7. B. J. Finney (2o año en la Liga) – El egresado de Kansas State estuvo inactivo durante 2015 pero logró quedarse en el roster para la temporada 2016. Hizo su debut como titular en un partido contra Chiefs en la semana 4. Puede jugar como C o como OG. Vio acción por encima de Hubbard y eso es positivo en sus aspiraciones.

  8. Chris Hubbard (4o año en la Liga) – Ha estado alineado en las 5 posiciones pero en ninguna ha mostrado la calidad que exige la NFL. En las dos últimas temporadas el equipo lo alinea como 3er TE en jugadas en zona de goal. Esta versatilidad le da ventajas, pero también es lo que lo tiene desde mi punto de vista en la “tablita”. Comete muchos errores y castigos.

  9. Brian Mihalik (2o año en la Liga) – Es Alejandro Villanueva 2.0, solo que el si fue tomado en Draft. Llegó a la Liga como pick de 7a rd para los Eagles pero en la posición de DE. Después de ser liberado en el último corte de 2015, firmó contrato con los Steelers en enero de 2016 y Munchak decidió convertirlo en OT y ponerlo en el PS. Entró al roster activo tras las lesiones de Ryan Harris y Gilbert en 2016 pero no tuvo una sola jugada ofensiva en los partidos en que estuvo activo. Va a pelear un lugar directamente con Chris Hubbard, y le veo buenas posibilidades

  10. Ethan Cooper (Novato) – Fue firmado en abril como UDFA y peleará en este training camp por un lugar, ya sea en el roster activo o en el PS. Es el más joven de la línea por lo que tiene buenas posibilidades por lo menos de quedarse en el equipo de práctica

  11. Matt Feiler (1er año en la Liga) – Llegó al equipo en 2015 y para esa temporada formó parte del PS. Continuó en PS para 2016, pero fue promovido al roster activo cuando Ryan Harris entró a la lista de lesionados. Tendrá alguna opción pero mínima durante el training camp.

  12. Mike Matthews (1er año en la Liga) – Hijo del miembro del Salón de la Fama y amigo de Mike Munchak, Bruce Matthews. Fue C titular en Texas A&M y la temporada pasada estuvo con los Browns. Llegó en enero con un contrato a futuro. Puede también jugar como OG. Estará compitiendo con Cooper, Hubbard y Friend por un lugar

  13. Kyle Friend (1er año en la Liga) – Egresado de Temple, llegó en febrero a los Steelers después de pasar el 2016 con el equipo de práctica de los NY Jets. Sus posibilidades son muy escasas

  14. Jake Rodgers (1er año en la Liga) -Fue un pick de 7a rd de los Falcons en 2015. Pasó por el PS de Falcons, Panthers y Giants entre 2015 y 2016. Apenas en mayo fue firmado con un contrato a futuro con los Steelers. Sus posibilidades son muy bajas

  15. Keavon Milton (2o año en la Liga) – A mi me sorprende que un jugador de 27 años apenas vaya a vivir su 2a temporada. Por su edad y su bajo nivel, no tiene opciones de quedar en el roster. Perteneció al equipo de prácticas de 5 equipos antes de llegar en febrero pasado a los Steelers

Todos estamos muy claros en quienes son los 5 titulares, y es posible que tengamos también muy claro quienes son los primeros 8 pues estuvieron en el equipo el año pasado. Pero por desgracia esta es una de las posiciones que más lesiones sufre y sabemos que particularmente nuestro C es de cristal. Y excepto Villanueva y De Castro, todos los titulares han perdido partidos por lesión en las últimas dos temporadas.

Hoy, el único nombre que no tengo claro es Hubbard. Otro que tiene mucha calidad pero viene de una lesión seria es Hawkins, sin embargo sus condiciones no me generan duda. Pero será interesante ver a todos estos nombres pelear por sólo un lugar o bien estar esperando que alguien caiga. Los nombres más interesantes de los que tienen menos oportunidades son Mihalik, Cooper y Mathews.

Esta es una línea de altísima calidad, entrenados por un hombre como Mike Munchak quien antes que ser un gran coach tuvo una larga y prolífica carrera como OL e incluso es parte del Salón de la Fama. Esto da muchas ventajas a los jugadores, quienes sin importar que tan jóvenes son o si no fueron tomados en el Draft se sienten cómodos.

A finales de agosto sabremos quienes son los elegidos para integrar esta unidad que tiene alta calidad y está muy bien entrenada, tan es así que actualmente es la #2 en el ranking por su historial en las dos temporadas anteriores en que fueron la OL que menos sacks y menos golpes al QB permitió. Sin embargo no es la #1 por la poca cantidad de jugadas de +20 yds que consiguieron los RBs.

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