Andy Russell – Steelers Lifers

 

Russell lockeroom

Esta serie está dedicada a aquellos jugadores que únicamente vistieron los colores de los Pittsburgh Steelers durante su carrera en la NFL y que cumplen con los siguientes requisitos:

1.- Sólo haber jugado para Pittsburgh en la NFL (si jugaron en la CFL u otras ligas no será impedimento).

2.- Haber concretado una carrera extensa con el equipo, no consideraré jugadores que sólo hayan agotado su contrato de novatos y se hayan retirado.

3.- Que su contribución al equipo haya sido notoria, relevante o destacada (sea en equipos campeones, contendientes, con récords o cifras distinguidas).

Por supuesto que no pretendo hacer menos a aquellos que no pueden ser considerados “lifers”. Existen grandísimas y queridísimas estrellas en el firmamento Steeler que jugaron para otros equipos, por ejemplo: Alan Faneca (Jets), Jerome Bettis (Rams), Franco Harris (Seahawks), Craig Wolfley, (Vikings), Tunch Ilkin (Green Bay), entre otros.

La idea es contar la historia de aquellos afortunados que pudieron vestirse de “Black and Gold” y nunca tener que vestir otro uniforme. Esta es su historia.

Andy Russell (1963-1976)

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Sus inicios

Charles Andrew “Andy” Russell nació en Detroit, Michigan el 29 de octubre de 1941. Siendo muy joven su familia se mudó al Estado de Nueva York y posteriormente se mudaron nuevamente, en esta ocasión a San Luis, Missouri, donde ingresó a la Preparatoria de Ladue Horton Watkins.

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Logo del equipo de los Carneros de la Preparatoria Ladue, Missouri.

En su segundo año de preparatoria los entrenadores de los “Carneros de Ladue” detectaron su habilidad atlética y lo invitaron a formar parte del equipo de football como Defensive End. Andy nunca había jugado football y se convirtió  en titular desde el primer día. Al graduarse obtuvo una calificación de dos estrellas como prospecto para colegial, como corredor y como linebacker.

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Logo de los Tigres de la Universidad de Missouri

En 1960 comenzó su carrera colegial jugando para los Tigres de la Universidad de Missouri (MU), programa sinónimo de cantidad y calidad en los linebackers que ha producido para la NFL. Durante su estancia en MU el récord del equipo fue de 25 ganados, tres perdidos y tres empates. En 1961 su equipo ganó el Orange Bowl venciendo a Navy. Como corredor, ese año Andy fue el líder de MU en yardas por tierra del equipo y como linebacker tuvo un pick six de 47 yardas. En su último año (1962) fue el líder de MU con seis intercepciones. Se graduó como licenciado en Economía. Russell es miembro del Salón de la Fama de la Universidad de Missouri.

Etapa Profesional

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En el Draft 1963 fue seleccionado en la decimosexta ronda (selección 220) por los Steelers. Andy debutó de inmediato bajo la tutela del coach Buddy Parker, jugó los 14 partidos y fue elegido como miembro del “Equipo ideal de Novatos” de la Liga de ese año. De repente, su carrera tomaría un rumbo curioso: como se estilaba en aquel entonces, Russell formaba parte de las Reservas de Ejército, por lo que al final de la temporada de inmediato tuvo que dejar al equipo y cumplir con su deber como soldado. En 1964 fue destacado en Alemania donde permanecería como asistente de un General durante dos años. En Alemania continuó jugando americano y en su primer año ganó el premio como el “Jugador más destacado del Ejército Estadounidense en Europa”. Durante su destacamento en Alemania Andy alcanzó el grado de Teniente Segundo.

Regresó a Estados Unidos a a tiempo para reincorporarse al equipo para la temporada de 1966. Ese año y, hasta 1968, jugó bajo la dirección del coach Bill Austin. Disputó todos los partidos en ese último año donde los Steelers perdieron once juegos, ganaron dos y empataron uno. Todas sus temporadas con el equipo habían sido invariablemente perdedoras.

La era de Chuck Noll

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El 1969 llegó un nuevo Head Coach al equipo. Un ex jugador de los Browns, ex asistente en Chargers y ex Coordinador Defensivo en los Baltimore Colts: Chuck Noll.

Según cuenta Andy, durante la primera junta en el campo de entrenamiento de la temporada 1969, las primeras palabras de Noll al equipo fueron (parafraseadas):

“He estado viendo film de sus juegos desde que acepté este empleo  y puedo decirles por qué no han estado ganando partidos. La razón es que son muy malos. Me tengo que deshacer de la mayoría de ustedes”.

Noll fue contundente y de los más de cincuenta jugadores en ese cuarto en 1969, sólo cinco llegaron a ganar el SB IX en 1974, entre ellos Andy Russell y Rocky Bleier.

Las cosas no fueron sencillas en la transición al esquema de Noll, fue hasta 1972 cuando el equipo obtuvo una temporada ganadora y disputó playoffs. Repitió en 1973 y finalmente tocó la gloria en el Super Bowl IX.

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Bajo el mando de Chuck Noll, Andy se consolidó como un pilar en su complicada defensa, mencionaba que la jugada podría cambiar hasta tres o cuatro veces antes del snap ofensivo. Chuck era exigente y milimétrico. Russell nunca desentonó y ello lo llevó a ser seleccionado a seis Pro Bowls consecutivos en el período 1971-1976. Russell fue una piedra angular en la legendaria defensa de los Steelers de los 70s.

En 1971  Noll seleccionó al estelar Jack Ham y al legendario Jack Lambert en 1974. Andy fungió como mentor para ambos y ese trío letal de linebackers se combinó para obtener la impresionante cifra de 24 Pro Bowls en conjunto.

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Ham, Russell y Lambert

Las victorias en los Super Bowls IX y X, en el 74´ y 75´ respectivamente, marcaron el cúlmen en la carrera de Andy, un Steeler que vivió lo más obscuro del equipo y que lo acompañó hasta lo más alto.

El retiro y su vida post NFL

Andy Russell se retiró en 1976. Jugó 14 temporadas con el equipo, campeón de los SB IX y X; fue capitán durante 10 años, disputó 168 juegos, registró 18 intercepciones y anotó un touchdown. Fue electo para 7 Pro Bowls (seis consecutivos y único LB en la historia en lograrlo), fue All Pro en 1975, MVP defensivo en 1968 y 1970 y MVP del equipo en 1971. En el 2007 fue nombrado dentro del equipo ideal de todos los tiempos de Steelers. Obtuvo el reconocimiento como unos de los 300 Mejores Jugadores de la NFL. Es miembro del Salón de la fama de Pennsilvania, Salón de la Fama del Estado de Missouri, Salón de la Fama de la Universidad de Missouri y el Salón de la Fama de Pittsburgh.

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Foto: Bob Donaldson/Post-Gazette. 

 

Fuera del americano, se ha dedicado a apoyar una enormidad de eventos y fundaciones para múltiples beneficiarios. En 1999 inició la Fundación de Caridad de Andy Russell, que apoya a multitud de fundaciones dirigidas a la juventud de Pennsilvania. Ha escrito tres libros: “A Steeler Odyssey”, “An Odd Steelers Journey” y “Beyond the Goalpost”.

Continúa viviendo en Pittsburgh, está casado, tiene dos hijos y siete nietos.

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Andy Russell (izq) y otras enormes leyendas del equipo durante la ceremonia de retiro del jersey de “Mean” Joe Greene.

Este es el “Lifer” Andy Russell. Un Steeler de dos épocas, un puente entre un pasado de dolor y frustración y uno de éxito y orgullo de nuestros Acereros.

 

Gracias por leernos, hasta pronto. #HereWeGo.

 

Créditos para:

NFL.com, www.footballdb.com, Pro-Football Reference, http://www.andyruseell.org, http://www.tasteofthenfl.com, www.mutigers.com.

 

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