Steelers: Conociendo al Staff – John Mitchell – DL

-Por Carlos Ortega

En esta serie vamos a conocer un poco sobre el staff de coacheo, su trayectoria, sus características, algunos datos curiosos e incluso algo de su vida personal.

En esta ocasión haremos la reseña de un hombre que ha trabajado con los mejores y podríamos considerarlo una leyenda: John Mitchell, coach de la línea defensiva.

SUS INICIOS

Como todos, Mitchell tenía el sueño de jugar football en alguna universidad prestigiosa. Al quedar junto con un grupo de compañeros en 3er lugar a nivel nacional de una Feria de Ciencias, a los 5 muchachos incluido Mitchell, les ofrecieron becas para estudiar en la Universidad de Auburn o en la Universidad de Alabama, pero en aquel entonces ninguna de esas dos universidades reclutaba jugadores de football negros así que decidió perseguir su sueño de jugar en División I a través de algún junior college y aceptó una beca ofrecida por Eastern Arizona Junior College, donde jugaba tanto en OL como en DL, fue uno de los más destacado y además aumentó 35 lbs a su peso.

A partir de esto recibió ofertas de mejores programas de football universitario, y se comprometió con el coach John McKay para jugar con USC. De manera casual y mientras jugaban golf, McKay le comentó al legendario Paul “Bear” Bryant, HC del Crimson Tide que había reclutado un jugador nativo de Alabama pensando que a Bryant no le interesaría porque NO tenía jugadores negros en su equipo.

El legendario Paul “Bear” Bryant

Sin embargo, Bryant hizo un movimiento agresivo y lo reclutó. Pero Mitchell estaba preocupado por el recibimiento y el tiempo que tendría en la cancha. Su familia lo impulsó a aceptar la beca y regresar a casa. Y así se convirtió (al lado de Wilbur Jackson) en el PRIMER JUGADOR DE FOOTBALL NEGRO EN LA UNIVERSIDAD DE ALABAMA. ¿Ven lo que les decía sobre ser una leyenda? Pues este señor rompió esa barrera racial, obviamente apoyado por el coach Bryant.

Pues la cosa no paró ahí. Jugó todos los 24 partidos que tuvo Alabama en esos 2 años ganando 2 campeonatos de la Southeastern Conference, en 1972 se convirtió en el primer afroamericano en ser co-capitán del equipo de football de la Universidad de Alabama, y además fue nombrado All American por la AFCA (Asociación Americana de Coaches de Football) y seleccionado al equipo ideal del SEC en sus dos temporadas.

John MItchel, University of Alabama

LA NFL

Fue seleccionado en la 7a rd del Draft de 1973 por los San Francisco 49ers quienes decidieron convertirlo en LB pues lo consideraban bajo de tamaño para jugar como DE. Debido a una lesión durante la pretemporada fue cortado antes del inicio de la temporada regular y con esto, Mitchell dio por terminada su carrera como jugador de football aún cuando tuvo ofertas para integrarse a la recientemente creada WFL.

CONVIRTIÉNDOSE EN COACH

Mitchell regresó a la Universidad de Alabama para terminar sus estudios y le pidió ayuda al Coach Bryant para conseguir un trabajo en el Campus y poder pagarlos. Pero el legendario “Bear” no lo ayudó, en lugar de eso le ofreció un trabajo de tiempo completo como coach asistente encargado de la línea defensiva. Y con esto se convirtió en el PRIMER COACH AFROAMERICANO EN TRABAJAR PARA LA UNIVERSIDAD DE ALABAMA, además de ser el coach más joven en ser contratado por la universidad. Además Bryant ocupó a Mitchell como su mano derecha a la hora de reclutar jugadores negros, siendo el Hall of Famer Ozzie Newsome uno de los más destacados.

En 1977 aceptó la oferta de los Razorbacks de Arkansas para ser coach de DL, trabajando bajo la tutela de otro coach legendario en la NCAA: Lou Holtz quien se expresó así de Mitchell:

“John Mitchell is without a doubt one of the brightest young assistant coaches in the nation. He should become a tremendous head coach one day. I even fear for my job after people realize his contribution to us winning this year” (John Mitchell es sin duda uno de los más brilantes coaches asistentes en el país. Deberá convertirse en un tremendo HC algún día. Incluso temo por mi trabajo después de que se den cuenta de su contribución a nuestro triunfo este año).

Lou Holtz, Arkansas HC

Antes de llegar a la NFL, pasó por la USFL como coach de LBs de los Birmingham Stallions, sin embargo en 1986 regresó a la NCAA tomando un trabajo en la Universidad de Temple como coach de DL, en esta ocasión trabajando bajo las órdenes de Bruce Arians, entonces HC de los Owls. En 1987 aceptó regresar al SEC como coach de OLBs en LSU, y a principios de 1990 fue promovido como DC (Coordinador Defensivo) por el Coach Mike Archer.

En 1991 fue contratado por un tal Bill Belichick (por aquel entonces HC de los Browns) como coach de DL y ahí permaneció hasta terminada la temporada de 1993.

STEELERS: CONSTRUYENDO UNA MURALLA DE ACERO

En 1994 fue contratado por Bill Cowher para ser el coach de DL y desde ese momento ha trabajado en la organización, siendo actualmente uno de los coaches con más tiempo en el mismo equipo en la NFL. Con la llegada de Mike Tomlin, fue promovido reemplazando a Russ Grimm como Asistente de Head Coach (obviamente siguiendo a cargo de la DL). Desde su llegada, siempre ha mantenido a su DL como una de las mejores contra la carrera y obviamente ha contribuido al desarrollo de grandes jugadores como Casey Hampton, Aaron Smith, Brett Keisel, Joel Steed, Ray Seals, Kimo Von Oelhoffen, Brenston Buckner, Cameron Heyward, Chris Hoke y Steve McLendon. Y ahora tiene en sus manos varias jóvenes joyas como Tuitt, Hargrave, McCullers y Walton.

Lo que ha logrado el coach Mitchell en Super Bowls al contener la carrera del rival es sobresaliente, independientemente del resultado.

En el Super Bowl XXX (derrota ante Cowboys), se limitó a la raquítica cantidad de 56 yds por tierra en 25 intentos (2.2 yds/acarreo) a Emitt Smith (2.7 yds/acarreo) y Daryl Johnston.

En el Super Bowl XL (victoria ante Seahawks), se enfrentaban al temible Shaun Alexander (1,880 yds y 28 TDs en la temporada) y lo contuvieron en 95 yardas, pero lo más importante es que no le permitieron anotar TD. Al final diría: “Lo nuestro era dejarlo fuera de la zona. NO importa si corría 300 yds, no lo dejen entrar a la zona de TD”

En el Super Bowl XLIII (victoria ante Cardinals), también se enfrentaron a una ofensiva poderosa y los dejaron en 33 yds totales por tierra (2.8 yds/acarreo) con todo y contar con Edgerrin James.

En el Super Bowl XLV (derrota ante Packers), permitieron sólo 50 yds terrestres al rival (3.8 yds/acarreo)

Y su estilo es callado, cerebral, calculador. No es un coach que se rompe la garganta o que hace aspavientos. El mismo comentó lo que aprendió: “el Coach Bryant no era gritón, y tuvo algún éxito”.

Después se describió a sí mismo:

“I care for my players. They’re not only good football players, they’re good people. With my guys I don’t have to yell. I don’t use profanity with them. They’re men, and that’s how I treat them. I respect them, they respect me” (Me preocupo por mis jugadores. Y no sólo son buenos jugadores de football, son también buenas personas. Con mis muchachos no tengo que gritar. No uso groserías con ellos. Son hombres y así los trato. Yo los respeto, ellos me respetan)

VIDA PERSONAL

Nació en Mobile, Alabama el 14 de octubre de 1951 (65 años), y es el tercero de 5 hijos de Helen y John, quien era ingeniero en la Guardia Costera. Vive con su esposa Joyce en Pittsburgh y no tienen hijos. Fuera de la cancha le gusta coleccionar arte y vinos finos. Fue electo al Salón de la Fama del deporte del estado de Alabama en 2009 y esto dijo sobre su selección: “Soy del estado de Alabama y esto es grande. El estado de Alabama me está poniendo a mi, John Mitchell, un chico negro de Mobile, en su Salon de la Fama y es lo más grande que me ha ocurrido”.

Como podemos ver, no exageraba respecto a que el coach John Mitchell puede ser considerado una verdadera leyenda. ¿De que otra forma se le puede llamar a quien ha trabajado con los mejores, ha derribado barreras y ha sido el mejor durante tantos y tantos años? Si, leyenda. 23 años con los Steelers y su unidad sigue siendo una de las mejores de la Liga.

Yo se que el coach Mitchell es la antítesis del coach emocional y gritón que le gusta al fanático, pero no por eso debemos de dejar de reconocer sus enormes capacidades y su gran carrera.

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