Estudiando a los 90 jugadores del equipo: ¿Quienes son y como llegaron? (Línea defensiva, Parte 02)

En estos momentos los Pittsburgh Steelers están concluyendo la tercera etapa de los OTAs (Actividades Organizadas de Equipo, click aquí para más info sobre los OTAs), donde 90 jugadores empezarán a luchar por un espacio en el equipo, ya sea en los 53 titulares: jugadores quienes tienen oportunidad de participar en los partidos de temporada regular o en el equipo de prácticas, que es un grupo de 10 jugadores que están en reserva, desarrollando su talento y que están bajo contrato por si son requeridos en el equipo titular.

Hoy por hoy, conocemos a bastantes de los titulares indiscutibles del equipo, pero existen muchos nombres de recién llegados o miembros del equipo que no nos resultan familiares y que bien podrían formar parte del equipo titular este año.

En esta serie de posts, la intención es la de conocer un poco mejor a los 90 jugadores actuales del equipo: su universidad de origen, la vía por la que llegaron al equipo, situación contractual y experiencia.

En esta segunda parte, se darán la generalidades de seis elementos que conforman el actual roster de los Steelers en cuanto a su línea defensiva: tackles y alas defensivas (DT y DE, por sus siglas en inglés). Si desean leer la primera parte con la reseña de los otros seis jugadores, les dejo este enlace. Prosigamos.

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Leterrius Deon L.T.Walton, DE, #96, es un liniero de 25 años de edad, egresado de la Universidad Central Michigan, con 6-5 pies de altura y 305 libras de peso, que entrará a su tercer campaña profesional, tras ser seleccionado como sexta ronda del Draft del año 2015 de los Steelers. Tiene un contrato de cuatro años con el equipo, mismo que firmó por $2.3 mdd en mayo de 2015 y ha sido parte del roster de los 53 jugadores del primer equipo desde su activación en agosto de ese mismo 2015. En su año de novato, luchó por hacerse de un lugar en la línea defensiva (comandada por Cam Heyward y Stephon Tuitt), circunstancia que no fue nada sencilla, dado que delante de él estaban Dan McCullers, Cam Thomas, Clifton Geathers, y en menor medida Ethan Hemer, Matt Conrath, Niko Davis y Joe Kruger. Sin embargo, como ya se mencionó, fue activado como parte del primer equipo en 2015, y participó en seis juegos esa campaña (ninguno como titular). La campaña anterior, Walton fue el cuarto defensive end en el roster (detrás de Heyward, Tuitt y Ricardo Matthews), logrando su primer inicio como profesional en la semana 14, en la victoria ante los Buffalo Bills. Sus estadísticas finales el año pasado fueron de 10 juegos (iniciando 04 de ellos), con 08 tackles (dos de ellos en solitario) y ninguna captura de quarterback.

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Roy Philon, DT, #69, es un liniero que entrará a su cuarta campaña en la NFL. Tiene 26 años y una altura de 6-3 pies y un peso de 291 libras. Egresó de la Universidad de Louisville en 2014 y estuvo con Pittsburgh ese año como agente libre novato, participando en los campamentos y en los cuatro juegos de pretemporada, pero no sobrevivió al último recorte antes de arrancar la temporada regular. Tras un breve paso en la NFC North (con los Chicago Bears y con los Detroit Lions), Philon volvió a los aurinegros en la offseason de 2016, sin embargo, una lesión en el tobillo después del primer juego de pretemporada lo dejó fuera del equipo. Durante su estancia colegial de cuatro temporadas con los Cardinals de Louisville, tuvo un registro de 117 tackles (24.5 de ellos para pérdida de yardas) y 08 sacks, estadísticas que, junto a su complexión, serán los argumentos que presenta para luchar por un lugar en el equipo, aunque tiene un panorama muy complicado.

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Daniel McCullers, DT, #93, es un jugador de 24 años, egresado de la Universidad de Tennessee, quien entrará a su cuarta campaña como profesional en la NFL. Con una altura de 6-7 pies y un peso de 352 libras, este enorme liniero fue selección de Pittsburgh en la sexta ronda del Draft 2014. Su gran tamaño generó altas expectativas para ocupar la posición de nose tackle en el equipo, por lo que fue firmado con un contrato de cuatro años con Pittsburgh, por $2.3 mdd y un bono de $78,680 dls. Sin embargo, ha habido mucha intermitencia en sus actuaciones, al grado que la titularidad en esa posición (vital en la formación 3-4 utilizada por los aurinegros) ha sido merecidamente ganada por Javon Hargrave. No obstante, para el staff y para sus compañeros, McCullers aún tiene mucho potencial que demostrar y el por qué fue llamado como el segundo mejor prospecto para la posición de nose tackle que haya seleccionado por Pittsburgh desde que modificaron en 1982 su esquema defensivo a 3-4, detrás del gran Casey Hampton (quien en su periodo en activo, registraba 10 centímetros y casi 14 kilos menos que McCullers, lo que resalta el físico imponente de éste último). Durante su campaña de novato, Big Dan vio poca actividad, solamente nueve juegos, uno de ellos como titular. Las lesiones lo mantuvieron intermitente en la campaña 2015 y para 2016, ante la salida de Steve McLendon, todo apuntaba a la gran oportunidad de McCullers para asumir la titularidad en la línea defensiva, pero como ya se apuntó, fue el novato Hargrave quien consiguió merecidamente el lugar. Dan McCullers entrará en el último año de su contrato y deberá mostrar crecimiento y su valía en el equipo, si es que aspira a continuar en la organización para la temporada 2018, en la que se convierte en agente libre. Sus números con Pittsburgh desde 2014 son 37 juegos en los que ha participado (dos de ellos como titular), 28 tackles (15 en solitario) y 1.5 sacks. Para quien escribe, es un jugador del que espero un repunte favorable, ya que sería formidable verlo en plenitud compartiendo snaps con Hargrave en la línea defensiva, acompañando a Tuitt y a Heyward. Ojalá.

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Stephon Tuitt, DE, #91, es uno de los dos alas defensivos referentes y titulares actualmente en la línea aurinegra. Egresado de Notre Dame en 2014, el jugador de 24 años fue la segunda selección de Steelers en el Draft de ese año, y desde ese momento, estuvo señalado como una gran promesa para los Steelers, quienes requerían de jugadores de impacto inmediato que fortalecieran una veterana línea defensiva, lo cual quedó reflejado en junio de ese año 2014, cuando Tuitt firmó con el equipo un contrato por cuatro años, por un monto de $4.6 mdd con un bono de $1.67 mdd. En su campaña de novato, Tuitt compitió por un lugar como defensive end con Cam Heyward, Brett Keisel y Cam Thomas, y como ya sabemos, esa campaña fue designado el sustituto inmediato de Heyward, finalizando la campaña con 19 tackles, un sack, un fumble forzado y uno recuperado, todo lo anterior participando en los 16 juegos de la temporada, cuatro de ellos como titular. Su mejor campaña hasta el momento fue la del año 2015, en la que tras el retiro de DaBeard Keisel, logró hacerse de la titularidad como uno de los defensive end en la línea, por delante de Cam Thomas, Walton, Geathers, Caushaud Lyons y Kruger. Esa campaña, en la que participó en 14 juegos de temporada regular, siendo titular en cada uno de ellos, Tuitt logró 54 tackles, 6.5 sacks y una intercepción, pero lo más relevante fue que esas 6.5 capturas fueron la segunda mejor cifra en el equipo en 2015, sólo por detrás de las siete conseguidas por Heyward, y que ayudaron a que los Steelers terminaran como la tercera mejor de la NFL en ese rubro (con 48) y también a que los aurinegros mejoraran en la presión a las líneas ofensivas rivales, provocando 30 entregas de balón (nueve más que las logradas por el equipo en 2014). En la campaña anterior, Tuitt fue nuevamente titular indiscutible en la línea defensiva y participó en 14 juegos como titular, perdiéndose los dos últimos de la campaña regular (ante los Baltimore Ravens y ante los Cleveland Browns) debido a la lesión en el tobillo que sufrió en la semana 15 ante los Cincinnati Bengals, terminando el año con 37 tackles (28 de ellos en solitario), cuatro sacks, dos fumbles forzados y tres pases desviados. Sin duda, Tuitt es hoy por hoy uno de los referentes en la defensiva de Pittsburgh, y en este 2017, con el regreso de Cam Heyward, esperamos vuelvan a tener una gran campaña como la de 2015 y confirmen el por qué muchos seguidores del equipo, incluyendo a quien escribe, los vemos con el calibre de conformar otra de las grandes parejas de alas defensivas aurinegras de los últimos años, como recientemente lo fueron Aaron Smith y Brett Keisel.

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Cameron Heyward, DE, #97, es el alma en años recientes en la línea defensiva de los Steelers. Es el otro defensive end titular y uno de los elementos veteranos del equipo. Con 28 años, el hijo de aquel fullback de los años 80 y 90, Craig “Ironhead” Heyward, entrará en 2017 a su séptima campaña como profesional, luego de haber sido seleccionado como primera ronda del Draft aurinegro en 2011, año en el cual firmó contrato con la organización por cuatro años, por un monto de $6.7 mdd. En su año de novato, la competencia por un lugar en la defensiva titular la tuvo ante dos monstruos icónicos en Pittsburgh: Brett Keisel y Aaron Smith, sumados al entonces activo Evander “Ziggy” Hood, logrando ser el suplente inmediato de Keisel. Pese a ello, Heyward estuvo en los 16 juegos de la campaña regular, aunque ninguno de ellos como titular, logrando 11 tackles (10 de ellos solo), un sack, un balón suelto forzado, un pase desviado y un intento de gol de campo bloqueado. En 2012 volvió a ocupar un lugar como suplente en el roster, esta vez de Hood, aunque conforme avanzó la temporada, fue utilizado en rotación, terminando así con 20 tackles (17 de ellos en solitario) y 1.5 sacks. El siguiente año puede decirse que fue el despegue de su carrera, justo cuando comenzaban muchas críticas negativas en torno a que no justificaba haber sido tomado como selección de primera ronda. En la semana seis de la campaña regular 2013, tuvo su segundo inicio como profesional ante los New York Jets (el primero había sido en la semana tres, ante los Chicago Bears), y a partir de ese momento, se afianzó en la titularidad, misma que prevalece a la fecha. Terminó esa campaña con 59 tackles (35 de ellos sólo), cinco sacks, un fumble recuperado y siete pases desviados. Así las cosas, en la offseason del año 2014 (el último de su contrato de novato), los Steelers y Heyward acordaron ejercer la opción de quinto año, por casi $7 mdd para la campaña siguiente. Con esa motivación, Cam terminó la temporada 2014 con 53 tackles (33 en solitario), 7.5 sacks (su mayor cifra personal registrada) y cuatro pases desviados. Llegado el año 2015, franquicia y jugador se dieron cuenta de la importancia recíproca entre ellos y reestructuraron el contrato de opción de quinto año, convirtiéndolo en un acuerdo de extensión por seis temporadas a cambio de $59.2 mdd (15 de ellos garantizados), con lo que Heyward vestirá los colores oro y negro hasta la campaña 2020. Cam concluyó esa campaña con 54 tackles (39 sólo), siete sacks, dos pases desviados y un fumble forzado. 2016 lamentablemente fue un año complicado para Heyward, dado que presentó tres lesiones que limitaron su actividad: la primera de ellas, en los últimos juegos de pretemporada, cuando sufrió un esguince en el tobillo; la segunda en la semana seis, con un desgarre en los tendones del muslo (con lo cual se rompió su racha personal de 85 juegos consecutivos participando con el equipo y 49 inicios como titular); y la tercera en la semana diez, sufriendo un desgarre en el músculo pectoral, con lo cual se perdió el resto de la temporada. Su registro la campaña anterior terminó con 21 tackles (17 en solitario), tres sacks, un fumble recuperado y cuatro pases desviados. Este año, viene por la revancha y, junto a Tuitt y Hargrave, estoy seguro formarán una temible unidad defensiva, con miras al séptimo trofeo Lombardi.

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Tyson Alualu, DE, #94, es el último de los linieros que se reseñan y que llegó al equipo a través de la agencia libre, en marzo de 2017, proveniente de los Jacksonville Jaguars. Es el jugador de mayor edad (30 años) de entre los que conforman la línea defensiva y entrará a su octava campaña como profesional, tras siete con el equipo de Florida, que lo seleccionó en su primera ronda del Draft 2010 procedente de la Universidad de California. Alualu inició su carrera profesional como defensive tackle, pero en 2013, lo movieron a la posición que actualmente desempeña: defensive end. En sus últimas campañas las lesiones se hicieron presentes, lo cual, sumado al cambio de entrenador en Jacksonville para la campaña 2017 y al hecho de que el jugador se convertía en agente libre, no resultaba sorpresivo que Alualu ya no entrara en los planes de los Jaguars. Sin embargo, dado el potencial que se le vislumbró como primera selección de Draft y ante la necesidad de darle profundidad a la posición en la línea defensiva, en marzo de este año los Steelers lo contrataron por dos años, por un monto de $6 mdd, que incluye un bono de $1.2 mdd por firmar. En su última campaña con los Jaguars, registró 36 tackles (28 de ellos en solitario), 2.5 sacks y 1 fumble forzado. El oriundo de Honolulu, Hawai, tiene 6-3 pies de altura y un peso de 304 libras, lo cual, sumado a su experiencia, son elementos que lucen interesantes para las opciones de rotación de Keith Butler en la defensa aurinegra. Se reportó en días pasados que había sufrido una lesión en la pantorrilla en los entrenamientos con el equipo, sin embargo, no parece nada grave, dado que también se reportó que estará listo para el campamento número 52 en Saint Vincent College, en Latrobe, Pennsylvania.

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Y así, concluimos con este breve repaso de los 12 jugadores que conforman la actual línea defensiva de Pittsburgh, quienes competirán, algunos con mayores posibilidades que otros obviamente, por un lugar en el roster final de los aurinegros, con miras a regresar a lo que ha sido un sello de Steelers por años: una gran unidad defensiva, de esas que ganan los campeonatos. Una que proporcionen el equilibrio necesario para conseguir el ansiado Séptimo anillo de Super Bowl.

Nos leemos.

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Categorías:Uncategorized

4 replies »

    • Muchas gracias por leernos, Guillermo. Son más bien datos sobre nuestro roster, con miras al definitivo. Pero que bueno fue de tu agrado. Puedes checar más en el blog, con el resto del equipo que traen mucha información interesante. Te va a gustar. Muchas gracias nuevamente, saludos.

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  1. El éxito del equipo, estará en la profundidad que tenga el equipo, para cubrir las lesiones, esperemos un año de mayor dominió del centro de la linea defensiva

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