Estudiando a los 90 jugadores del equipo: ¿Quienes son y como llegaron? (Línea defensiva, Parte 01)

En estos momentos los Pittsburgh Steelers están concluyendo la tercera etapa de los OTAs (Actividades Organizadas de Equipo, click aquí para más info sobre los OTAs), donde 90 jugadores empezarán a luchar por un espacio en el equipo, ya sea en los 53 titulares: jugadores quienes tienen oportunidad de participar en los partidos de temporada regular o en el equipo de prácticas, que es un grupo de 10 jugadores que están en reserva, desarrollando su talento y que están bajo contrato por si son requeridos en el equipo titular.

Hoy por hoy, conocemos a bastantes de los titulares indiscutibles del equipo, pero existen muchos nombres de recién llegados o miembros del equipo que no nos resultan familiares y que bien podrían formar parte del equipo titular este año.

En esta serie de posts, la intención es la de conocer un poco mejor a los 90 jugadores actuales del equipo: su universidad de origen, la vía por la que llegaron al equipo, situación contractual y experiencia.

En esta ocasión se hará una reseña de los 12 jugadores que componen la línea defensiva: Tackles y alas defensivos (DT y DE respectivamente, por sus siglas en inglés).

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Para seguir una secuencia temporal, enlistaremos primero a los jugadores novatos (vía agencia libre específicamente, dado que en el pasado Draft 2017 no hubo selección para la línea defensiva), luego a los jugadores de primer año y así sucesivamente. Comencemos.

Nelson Adams, DE, #61, es un liniero egresado de la Universidad de Mississippi State, con una altura de 6-3 pies y 287 libras de peso. Tiene 23 años y llegó al equipo como agente libre novato, al no haber sido seleccionado en el pasado Draft. Durante su carrera colegial registró 80 tackles en solitario, 02 intentos de patada bloqueados, 04 sacks y 01 intercepción. Su tamaño y peso, así como su intuición para bloquear intentos de patada, son sus principales argumentos para luchar por un lugar en el equipo con los otros dos novatos que actualmente hay en la posición, sin embargo, su limitación para cubrir la carrera, la poca presión y capturas al quarteback y la constante rotación e intermitencia que vivió en su carrera colegial, son factores que le juegan en contra.

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Francis Kallon, DE, #62, es un liniero egresado de la Universidad de Georgia Tech, con una altura de 6-5 pies y 295 libras de peso. Nacido en Inglaterra, Kallon es hijo de inmigrantes africanos (de Sierra Leona), tiene 23 años y también llegó al equipo como agente libre novato, al no haber sido seleccionado en el pasado Draft. A su llegada a Estados Unidos, su enfoque estaba en el soccer y en el basketball, pero su tamaño, peso, el golpeo y el alcance que tiene con sus brazos (sus principales fortalezas) lo decantaron finalmente hacia el football. De los tres novatos en el equipo en la posición de liniero defensivo, es quizás el que mayores posibilidades tiene de quedarse, al menos, al equipo de prácticas, como ya se dijo, por sus condiciones atléticas. No obstante deberá mejorar la contención del ataque terrestre, ya que paradójicamente, su complexión lo hace un tanto lento y por ende vulnerable ante corredores ligeros y elusivos. Tuvo 37 tackles, 02 sacks y 01 balón suelto forzado como parte de su registro colegial.

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Christian Brown, DT, #64, es un liniero egresado de la Universidad de West Virginia, con 23 años de edad, una altura de 6-3 pies y 295 libras de peso. Es el tercero de los novatos que llegaron al equipo como agentes libres este año. Sus características físicas son las que lo hicieron ser considerado para formar parte de los Steelers, sobre todo por el tipo de formación (3-4) que utilizan a la defensiva. Al igual que los anteriores, una de sus mayores debilidades es detener el ataque terrestre rival, pero en su caso cobra mayor relevancia, dada su posición natural de tackle, en la que esta asignatura es vital. Dentro de sus principales números como colegial, están sus 86 tackles y 04 capturas de quarterback.

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Johnny Maxey, DE, #95, liniero de 23 años de edad, egresado de la Universidad de Mars Hill (escuela privada de Carolina del Norte) y que llegó al equipo en 2016, como agente libre novato. Inicialmente permaneció en el equipo de prácticas de Steelers, pero ante las lesiones que se dieron la campaña pasada en la línea defensiva (con Cam Heyward y Stephon Tuitt principalmente), fue promovido a finales de año al roster activo, teniendo su primer juego como profesional en aquella gran victoria ante los Baltimore Ravens el 25 de diciembre. En el siguiente juego, el último de la campaña regular 2016, consiguió su primer tackle oficial como profesional, ante los Cleveland Browns. Sus credenciales para pelear por un puesto en Pittsburgh son, por supuesto, su experiencia con el primer equipo, además de su complexión: mide 6-5 pies y un peso de 283 libras. Este año utiliza el número 95, que dejara vacante la promesa fallida de nombre Jarvis Jones. Quizás la posibilidad real de Maxey en esta su segunda campaña en la NFL vuelva a ser el equipo de prácticas de los aurinegros.

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Javon Hargrave, DT, #79, con 24 años de edad, es sin duda una de las grandes revelaciones en la defensa de Pittsburgh en la campaña pasada. Egresado de la Universidad de South Carolina State, fue la tercera selección del Draft 2016 de los Steelers y aunque habían muchos rumores acerca de que no permanecería en el roster final de los aurinegros, en junio del año pasado firmó contrato por cuatro años con el equipo ($3.1 mdd más un bono adicional por $693,000 dls). Aún así, ante la salida de Steve McLendon a los New York Jets, su capacidad y talento fueron tales que, sumado a sus 6-2 pies de altura y 305 libras de peso, le hicieron ganar la competencia a Daniel McCullers como nose tackle titular para la campaña 2016, posición a la que se afianzó y gratamente ahora es uno de los titulares indiscutibles en la línea. Tras cuatro juegos perdidos en forma consecutiva, en la semana 11 ante los Cleveland Browns los aurinegros dieron inicio a la grandiosa racha de siete victorias en fila, que los llevó al liderato divisional y el pase a postemporada. En ese juego ante Cleveland, Hargrave logró el primer sack y el primer touchdown de su carrera profesional. Participó en 15 de los 16 juegos de temporada regular (iniciando 13 de ellos), y el único que perdió fue el de la semana 14, ante los Buffalo Bills, debido a la conmoción sufrida en el juego previo, ante los New York Giants. Sus estadísticas en su año de novato fueron un fumble recuperado, un touchdown, 27 tackles (18 de ellos en solitario), participó en los tres juegos de playoffs, logrando ahí 08 tackles (04 de ellos solo) y una captura de quarterback en el Juego de Campeonato de Conferencia. Con esa gran demostración en su año de novato, este 2017, con el regreso de Cameron Heyward (tras las lesiones que lo marginaron la campaña pasada) y la gran evolución de Stephon Tuitt, Hargrave luce sólido para continuar como el tercer liniero defensivo titular de Steelers. El día de ayer, 01 de junio, se reportó que tuvo una lesión en los entrenamientos, sin que hasta el momento se conozca el grado de la misma. Sin embargo, Arthur Moats señaló que Hargrave salió caminando sin necesidad de ayuda adicional, lo que hace pensar en que el percance no sea de consecuencias graves. Esperemos así sea.

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Lavon Hooks, DE, #65, entrará a su tercera campaña en la NFL en 2017, aunque debe mencionarse que no ha tenido actividad en ese periodo. Es egresado de la Universidad de Mississippi, en donde tuvo 03 sacks en 15 juegos en que participó. Tiene 25 años, una altura de 6-3 pies y un peso de 312 libras y fue sumado al equipo el pasado 13 de febrero de 2017. La primera ocasión que participó con Pittsburgh fue en 2015, cuando fue invitado al mini campamento de novatos de ese año, pero al no quedarse, firmó como agente libre novato con los Green Bay, sin mucha suerte, dado que no superó el primer recorte y tampoco pudo quedarse en el equipo de prácticas de los Packers. En 2016, fue incorporado a los aurinegros y participó en los 04 juegos de pretemporada, en los que consiguió 07 tackles y ninguna captura de quarterback, siendo cortado antes del arranque de la temporada, lo cual podría ocurrirle también este 2017. Veremos.

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Por lo pronto, concluye así esta breve reseña de la mitad de los jugadores de línea defensiva que actualmente conforman el roster de los Steelers. Mañana las generalidades de los seis restantes.

Nos leemos.

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