Sacks, asignatura vital aurinegra

Tras unos días ausente, volvemos a dar lata. Y con la euforia que aún tengo por la primera selección colegial de mis Steelers en 2017, esta vez escribo sobre un tema muy vinculado a ello: los sacks que produce la defensa.

Ciertamente, con el correr del tiempo, la nueva generación de atletas, la evolución tecnológica y reglamentaria, la mayor parte de las emociones las vemos en jugadas ofensivas. Pero lo que hacen las defensivas, en este caso los sacks, tienen un aura especial. Por ello, comentaré brevemente sobre ello y su importancia con Steelers.

Lamentablemente, como sabemos, las estadísticas de este rubro fueron oficiales hasta 1982, por lo cual, las hazañas de Jack Ham, Mean Joe” Greene o L.C. Greenwood no se contabilizan. Lástima.

Volviendo a mis aurinegros, la presión al quarterback rival ha sido básica en su esquema defensivo desde antes de 1982. Basta recordar los primeros puntos en aquel Super Bowl IX ante los Minnesota Vikings: balón suelto, derribo y safety incluido a Fran Tarkenton. Vaya recuerdo.

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La presión al quarterback rival es un gran sello de Steelers, aunque tristemente, hay que reconocerlo, gris en años recientes (aunque con la selección de T.J. Watt ayer, va a repuntar, no tengo duda).

Para explicarme mejor, demos un vistazo a la historia de los sacks en Pittsburgh a partir de 1982, permitiéndome utilizar unas abreviaturas: NT, refiriéndome al nose tackle; DE, para defensive ends; ILB, para inside linebackers; y OLB para outside linebackers. Comencemos.

En 1982 (año en que también, ya sin Greene y Greenwood, Pittsburgh cambió su formación defensiva 4-3 a la 3-4), los aurinegros registraron 34 capturas. El liderato ese año lo compartieron Gary Dunn (NT) y Tom Beasley (DE), con 6 cada uno. Y para 1983, el número subió a 50 sacks, siendo Keith Willis (DE) el líder con 14.

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En 1984 (la última campaña que tuvo un juego de Campeonato de Conferencia para Chuck Noll), el equipo terminó con 46 capturas, siendo Mike Merriweather (OLB) el líder, con 15.

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1985 y 1986 fueron años en las que el equipo registró 34 y 42 derribos de quarterback. Keith Willis volvió a ser líder, con 5.5 y 12 sacks respectivamente.

La campaña de 1987 tuvo un pobre registro de 24 sacks defensivos y Merriweather fue por segunda ocasión el líder, con apenas 5.5.

1988 es para el olvido. Una de las peores campañas del equipo con Noll se vio reflejada con el raquítico número de 19 capturas totales, con Tim Johnson (DE) generando la mayor parte de éstas, con apenas 4.

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Para 1989 emerge por primera ocasión la figura de Greg Lloyd (OLB) como líder del equipo en capturas, registrando 7 de las 31 que tuvo Pittsburgh esa campaña.

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1990 fue la segunda (y hasta ahora última) campaña en que un NT encabeza al equipo en sacks, con Gerald Williams logrando 6 de las 34 conseguidas.

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En la última temporada de Noll, 1991, la defensa aurinegra consiguió 38 capturas, siendo el líder Jerrol Williams (OLB), con 9.

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En 1992 comienza la era de Bill Cowher y en esa campaña la defensa logró 36 sacks, siendo por segunda ocasión Greg Lloyd quien encabezara al equipo con 6.5. Y a partir del siguiente año, inicia un gran periodo en ese rubro para Pittsburgh, ligando seis campañas seguidas con más de 40 derribos, emergiendo la temible defensa conocida como Blitzburgh, que llegó a tres Campeonatos de Conferencia y un viaje al Super Bowl (la tristemente recordada edición XXX ante los Dallas Cowboys).

En el primer año de ese sexenio (1993), Pittsburgh consiguió 42 sacks y su líder fue, en su primer temporada como Steeler, Kevin Greene (OLB), con 12.5 capturas.

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En 1994 y 1995, el Blitzburgh logró 55 y 42 capturas, siendo parte fundamental de dos viajes consecutivos al Campeonato de Conferencia y al referido Super Bowl XXX. En ese periodo, Kevin Greene repitió como líder cazador de cabezas, con 14 y 9 derribos respectivamente.

Tras la partida de Greene en 1996, el líder en sacks del equipo fue Chad Brown (OLB/ILB), quien logró 13 de los 50 derribos de la defensa esa campaña.

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1997 fue una temporada curiosa, pues aunque el equipo volvió a la final de Conferencia (perdida ante los Denver Broncos) y consiguió 48 sacks, el líder no fue un liniero o linebacker, sino un elemento del perímetro, Carnell Lake, con 6 derribos.

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1998 fue la última campaña de ese gran sexenio de capturas para la defensa aurinegra (aunque el equipo tuvo marca perdedora). Se consiguieron 41 sacks, sobresaliendo Jason Gildon (OLB) como líder con 11 de ellos. Esta campaña es también la primera de cinco consecutivas (la mayor racha en la franquicia) que Gildon encabezó como cazador de cabezas.

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Para 1999 y 2000, el equipo bajó nuevamente de las cuatro decenas de sacks, logrando 39 y 38 respectivamente. Gildon, por su parte, tuvo 8.5 y 13.5.

En 2001 y 2002, el equipo repuntó, consiguiendo 55 y 50 sacks. Gildon encabezó con 12 sacks en el primero de esos años y en el segundo compartió el liderato con Joey Porter (OLB) con 9.

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Las temporadas de 2003 y 2004 volvieron a ser de menos de cuatro decenas de sacks, con 35 y 39. Kimo von Oelhoffen y el gran Aaron Smith, ambos DE´s, encabezaron al equipo respectivamente, con 8 derribos.

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2005, la campaña del quinto Trofeo Lombardi a las vitrinas aurinegras, tuvo en la defensa 47 sacks. Porter encabezó por segunda ocasión, con 10.5.

En 2006, la última campaña de Cowher, la defensa logró 37 sacks. Porter, también en su última campaña como jugador de Pittsburgh, encabezó el departamento con 7 derribos.

Llegaba 2007 y arrancaba la era de Mike Tomlin. Y al menos en cuanto a sacks, la defensa logró el mismo número que con la llegada de Cowher: 36, siendo líder, con 8.5, un señor llamado James Harrison (OLB).

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La campaña de 2008 fue de ensueño. Pittsburgh conseguiría el sexto Campeonato de Super Bowl, con una defensa que fue la mejor de la Liga y el número de sacks lo demuestra: 51, de los cuales 16 fueron nuevamente de James Harrison (quien con esa cifra se convirtió en el mejor cazador de cabezas en una temporada para Pittsburgh y, como cereza de pastel, MVP del equipo y Jugador Defensivo de la NFL).

Para 2009 el equipo consiguió 46 derribos, siendo LaMarr Woodley (OLB) el líder con 13.5.

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En 2010 se esfumó la ilusión del séptimo Lombardi para mis Steelers, cayendo ante los Green Bay Packers en el Super Bowl XLV. No obstante, la defensa consiguió 48 sacks, siendo nuevamente Harrison el líder, con 10.5.

Las cuatro campañas siguientes, fueron pobres estadísticamente en cuanto a sacks (nuevamente con menos de cuatro docenas). 35 en 2011; 37 en 2012; en 2013 disminuyó a 34; y en 2014 un pobre registro de 33.

Fue también el comienzo de una etapa gris (prevalecida hasta la campaña anterior) en la que los líderes no obtuvieron doble dígito: en 2011, Harrison y Woodley tuvieron 9 sacks; en 2012, Harrison y Lawrence Timmons (ILB) apenas 6; en 2013 Jason Worilds (OLB) registró 8; y en 2014 Worilds junto a Cam Heyward (DE) tuvieron 7.5 derribos. Una etapa sombría, sin duda.

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La campaña de 2015, la defensa repuntó con 47 sacks, y el líder, Cam Heyward, aportó 7.

Y para la campaña 2016, la defensa aurinegra logró apenas 38 derribos, siendo el eterno James Harrison líder con apenas 5. Para destacar que esta fue la sexta ocasión que Harrison es líder del equipo en sacks, una marca de la franquicia.

Así las cosas, va mi reflexión sobre el tema.

Desde 2010, la campaña de la última visita al Super Bowl, Pittsburgh solamente ha tenido una arriba de las 40 capturas de quarterback. Y en ninguna de ellas el líder ha tenido doble dígito.

Y ojo: en el periodo reseñado (desde 1982), en las cuatro ocasiones que Pittsburgh ha llegado al Super Bowl, la defensa ha estado por encima de los 40 sacks. Algunos dirán que son coincidencias; yo las llamaría tendencias. Tendencias del balance que la defensa otorga y en las que la presión y derribo de los quarterback´s rivales incide mucho.

Por eso, aunque respeto toda opinión, la de quien escribe es un argumento más a porqué la necesidad de fortalecer la defensa. Y eso no significa que me desagrade el otro lado del espejo. Claro que me encantan las jugadas explosivas de Antonio Brown, los pases largos de Ben Roethlisberger o las carreras de Le´Veon Bell. Pero también me encanta ver un equilibrio en el equipo. Un equilibrio que lleve al séptimo trofeo Lombardi.

Y con la llegada de T.J. Watt a mis Steelers (tercer OLB seleccionado en primera ronda bajo el mando de Mike Tomlin. Jarvis Jones y Bud Dupree son los otros), creo que ese equilibrio a que me refiero no era una percepción tan errada (aunque muchos clamaban por un quarterback), más si tomamos en cuenta que la posición predominante como líder en sacks en Pittsburgh desde 1982 ha sido, precisamente, la de linebacker externo (25 ocasiones en 35 temporadas).

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Nos leemos.

El Dato Renegado: Tras esta cápsula de historia, desde ese 1982, sólo en una ocasión un jugador de Pittsburgh ha encabezado a la Liga en sacks. Por lo leído, pudiéramos pensar que es el gran James Harrison por la brutal campaña de 2008 o Jason Gildon con sus cinco años consecutivos liderando al equipo. Pero no. El único jugador aurinegro que tiene aquella distinción es Kevin Greene, con sus 14 derribos de 1994.

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Dato Renegado 2.0: Ante el eventual y cercano retiro del gran James Harrison y descontando el triste paso de Jarvis Jones en el equipo (quien en cuatro años no se pudo afianzar como titular), no hay duda que en breve (quizás un año) veamos a Bud Dupree y T.J. Watt como linebackers externos titulares. Y cuando ello ocurra, será la primer ocasión en la historia aurinegra en que los dos OLB´s titulares en una misma campaña, sean selecciones de primera ronda del equipo.

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