Steelers y la filosofía de bajo perfil en agencia libre

-Por Carlos Ortega

Primero tenemos que saber ¿que es la Agencia Libre? La Agencia Libre son aquellos jugadores que han terminado su contrato con sus respectivos equipos y que entran al “mercado” quedando libres para firmar con cualquier equipo que deseen. Los agentes libres existen en la NFL desde 1947, pero tenían ciertas restricciones. Durante muchos años, la NFL ejercía derechos similares a los que había en el fútbol soccer. Si un jugador terminaba su contrato NO podía irse libremente del equipo y contratarse con el mejor postor, si no que tenía que ser negociado a otro equipo en algún cambio, y de no ser así firmar por lo que le ofrecía su equipo (algo así como lo que hoy se conoce como Agentes Libres con Restricciones -RFA- y Agentes Libres con Derechos Exclusivos -ERFA-) o en el peor de los casos parar durante una temporada con todo lo que ello implica. Por eso en años anteriores a 1992 era mucho más fácil que un jugador empezara y terminara su carrera con su mismo equipo. Y así se hacían las grandes dinastías.

Pero a partir de 1992 las cosas cambiaron y gracias a negociaciones entre la NFLPA y la NFL se generó un contrato colectivo de trabajo en el cual se reconoce el término de Agente Libre Sin Restricciones (UFA), que permite que todo jugador con 4 años o más en la NFL se convierta en esta figura que le permite negociar y contratarse con cualquier equipo sin que medie negociación o intercambio entre equipos (excepto alguna compensación para el equipo que pierde al jugador por parte de la liga, en forma de un pick de Draft).

Y es a partir de esto que también comienza un tope salarial severo, sin margen de error y sin multas en caso de excederse (como es el caso en MLB), buscando que el mercado no se dispare y los equipos se armen a base de billetazos pues eso beneficiaría unos cuantos nada más (como si sucede en el soccer europeo donde el más rico tiene a los mejores jugadores, sin ninguna limitante). TODOS tienen que ubicarse dentro de los límites del tope salarial (para arriba o para abajo) sin exceder o faltar un dólar

Claro que hay casos de equipos que deciden “romper” el mercado con algún jugador estrella, pero también hay los casos de equipos que “sobrepagan” a jugadores de mediano nivel con tal de firmarlos. Y hemos visto muchos casos, especialmente con los NY Jets y Browns, franquicias perdedoras por excelencia que siempre buscan un golpe de timón, aún a costa de contratos enormes a jugadores “promedio”.

Pero no es el caso de los Steelers, quienes desde el inicio de la Agencia Libre han mantenido un perfil bajo. Y esto tiene una filosofía de fondo y evidentemente no es por falta de dinero.

Históricamente en los Steelers han privilegiado firmar a sus propios jugadores (pero evitando chantajes y sobreprecios), desarrollar a los jugadores que toman en el Draft o como FAs novatos y por último acudir a la Agencia Libre pero siempre con la mentalidad de no pagar sobresueldos o convertirse en palanca de negociación para que un jugador pueda encarecerse.

Hace poco, en una conferencia previa al Combine, Kevin Colbert explicó esta filosofía:

“Siempre hemos sido un equipo de tomar (talento) en el Draft, desarrollar y conservar a los nuestros” dice Colbert “Y creo que ven a muchos otros equipos hacer lo mismo (conservar a sus propios jugadores). Y como resultado, estamos viendo cada vez menos y menos agentes libres de alta calidad. Hay un peligro inherente en eso porque algunos de los jugadores promedio entran al mercado, y con la alta demanda sumada a la baja oferta van a terminar pagándoles lo que ellos quieren (los jugadores y sus agentes). Y eso termina reflejándose en muchos cortes tempranos. Los grandes contratos de 5 o 6 años terminan generalmente cortados después de 2 o 3 años porque en muchos de los casos fueron sobrepagados. Eso refuerza nuestra filosofía de firmar a los tuyos y conservar a los tuyos. Pero nuevamente, hay que ser cuidadosos con el mercado de agentes libres y no pagar de más por un jugador promedio”

¿Pero porque es esto? ¿Porque es peligroso pagar sobresueldos a jugadores promedio? ¿Porque es peligroso firmar grandes y largos contratos a jugadores de mediana calidad?

Primero que nada porque nadie es mejor al ganar más dinero. El dinero no compra el talento. Segundo porque se encarece el mercado, especialmente para etiquetas de franquicia o transición. Y por último y muy importante, porque todo contrato terminado antes de tiempo sigue repercutiendo en los siguientes años, dependiendo de la cantidad de dinero garantizado especificada en dicho contrato. Por ejemplo, hoy hay $2.2 millones como parte del contrato de Shaun Suisham que fue cortado el año pasado, que este año están pegando y son descontados contra el tope salarial.

Si vemos la historia de los Steelers desde 1992 realmente han tenido buenos regulares y malos jugadores tomados en la agencia libre. Pero ninguno de esos casos han llegado al equipo tras “romper” el mercado. Se han decantado por jugadores baratos, con hambre y ganas de revancha y no por “estrellas” consumadas que sólo quieren ganar más, en Pittsburgh se valora más el hambre de ser. Y así han llegado 3 iconos del equipo como los Hall of Famers Kevin Greene y Jerome Bettis (ambos procedentes de Rams), además el ILB James Farrior. Y a Bettis lo tomaron sin ilusión y con el retiro en la cabeza. A Farrior no lo quisieron más los Jets. Lo mismo ocurrió con Greene. Y también llegaron jugadores arriba del promedio y que tuvieron gran éxito en el equipo como Kimo Von Oelhoffen, Ryan Clark, Ray Seals, Justin Hartwig, John L. Williams, Yancey Tighpen, Tom Newberry, Jeff Hartings, Shaun Suisham o DeAngelo Williams.

¿Se han perdido también muchos jugadores? Si, y siempre es por lo mismo: dinero. Y es obvio, es negocio y si el jugador cree que merece ganar más, simplemente se va. Así ocurrió con jugadores que fueron referentes como Hardy Nickerson, Chad Brown, Levon Kirkland, Greg Lloyd, Joey Porter (estos tres ya a final de su carrera), Kendrell Bell, Plaxico Burress, Mike Wallace, Emmanuel Sanders y un largo etcétera hasta llegar a hoy con la dolorosa partida (también ya al final de su carrera) de Lawrence Timmons. Y han sido pocos los casos de éxito al probar suerte fuera de Pittsburgh. El más sonado fracaso por la cantidad de dinero que le pagaron y los pobres resultados fue sin duda Mike Wallace, a quien el equipo le ofreció un gran contrato que Mike rechazó por lo que dicho contrato le fue ofrecido a un Antonio Brown que decidió tomarlo junto con el compromiso y protagonismo que ameritaba. El más doloroso sin duda, Rod Woodson, que aunque logró tremendo éxito y fue campeón con el odiado rival, siempre se ha considerado a si mismo un Steeler y así, con el uniforme aurinegro entró al Hall de Canton Ohio.

Pero también se ha logrado conservar a algunos talentos que bien pudieron romper la agencia libre como Troy Polamalu, Hines Ward, Aaron Smith, Brett Keisel, Casey Hampton, Heath Miller entre muchos otros quienes permanecieron siempre con el equipo. Y eso, iniciar y terminar su carrera con el mismo equipo en tiempos de Agencia Libre es mucho muy complicado. Y seguramente lo mismo ocurrirá con Ben Roethlisberger, Antonio Brown, Maurkice Pouncey, David De Castro, Ramon Foster, Marcus Gilbert, Cam Heyward quienes no se ve por donde el equipo vaya a dejarlos partir y terminarán su carrera donde comenzó.

Y es esta filosofía la que convierte a los Steelers en una organización ESTABLE, donde el jugador siente y tiene la seguridad que se le va a pagar conforme a su real valor. O se le va a dejar ir en caso de que considere que no está bien pagado o no está a la altura. Por eso este equipo, es probablemente el que más jugadores tiene con esa característica de permanecer toda su vida deportiva ahí. 

Si vemos el equipo titular actual encontraremos que de los 3 frontales defensivos, los 3 provienen del Draft; de los 4 LBs, tres provienen del Draft y 1 llegó originalmente como FA novato; de los 4 del perímetro, 2 fueron tomados en el Draft y 2 llegaron como FAs (y no estoy considerando a Gay, quien también viene del Draft). A la ofensiva, de los 5 frontales, 3 fueron tomados en el Draft, uno fue tomado como FA novato y el otro era un jugador de desecho que nadie quería; el QB y el RB1 fueron tomados en el Draft; el hoy TE titular (Jesse James) fue tomado en el Draft, el WR1, WR2 y WR3 también, el WR slot fue FA novato.

En total, de los 53 jugadores que terminaron la temporada activos, 25 provienen del Draft, 17 llegaron como FA novatos o sin haber estado en el roster activo de su anterior equipo y 11 fueron tomados como UFA. Eso sin tomar en cuenta la lista de lesionados y suspendidos que incluía 6 jugadores provenientes del Draft, 4 que llegaron como FAs novatos y 4 que llegaron como FAs.

Por eso no debe sorprendernos que hasta el momento el equipo haya decidido conservar a Landry Jones y David Johnson en lugar de traer a alguien externo, y seguramente veremos regresar a alguno más (probablemente Shamarko Thomas). Y hemos visto partir a Timmons (por cuestión de dinero), Wheaton (por estancamiento) y Jarvis (por bajo rendimiento). Y llegan 3 jugadores de muy bajo perfil (Hunter, Sensabaugh y Davis) pero con algo de experiencia dentro de sus equipos, que buscarán terminar de desarrollarse para competir, aportar y buscar un lugar en el roster activo de 2017. Y por esa filosofía no firmaron a Dont’a Hightower, Jay Elliot o Davon House a quienes se les ofrecieron contratos dentro de lo justo por su rendimiento anterior y ellos optaron mejor por regresar por donde llegaron.

La filosofía del equipo no va a cambiar, y personalmente no creo que tenga porque cambiar. Nueve finales de conferencia, 4 viajes al Super Bowl, dos Super Bowls ganados en épocas de Agencia Libre son de un mérito brutal y un éxito absoluto. Si vemos los números, sólo es superado por los Patriots (que tiene otro tipo de filosofía, aunque también cuida mucho no pagar sobresueldos, sino alimentarse de lo que nadie quiere). Para darnos una idea, los equipos que más gastan en Agentes Libres históricamente han sido Dolphins, Jets, Browns, Jaguars y Redskins, y NINGUNO de ellos ha llegado a un Super Bowl posterior a 1992.

Escoger sabiamente en el Draft, desarrollar a los tuyos y hacer lo necesario por conservar a los tuyos. Esa es la filosofía de mi equipo….amo y confío en esa filosofía.

Saludos.

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